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updated 10:07 PM CET, Dec 10, 2017

Las cinco grandes extinciones masivas de la Tierra (breve resumen)

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impacto de asteroide en la Tierra

La "gran mortandad" casi terminó con toda la vida de la Tierra

Los biólogos sospechan que estamos viviendo la mayor sexta extinción en masa. La Tierra ha sido testigo de cinco, cuando desaparecieron más del 75% de las especies. Los paleontólogos detectan cuando desaparecen las especies por el registro fósil global, incluyendo las icónicas muestras que se muestran en este artículo. "No siempre sabemos lo que las causó, pero la mayoría tenía algo que ver con un rápido cambio climático", dice el paleontólogo Rolf Schmidt del Museo de Melbourne.

Fin del Ordovícico, hace 444 millones de años, desparecidas el 86% de las especies

graptolitos

Los graptolitos (arriba), como la mayoría de la vida en el Ordovícico, eran criaturas marinas, animales que se alimentaban por filtración y constructores de colonias. Su desaparición se alargo durante aproximadamente un millón de años, probablemente causada por una corta y severa edad de hielo que bajó el nivel del mar, posiblemente provocada por la elevación de los Apalaches. La roca de silicato recién expuesta absorbió el CO2 de la atmósfera, enfriando el planeta.

Devónico tardío, hace 375 millones de años, el 75% de las especies perdidas

trilobites

Los trilobites fueron los más diversos y abundantes animales que aparecieron en la explosión del Cámbrico hace 550 millones de años. Su gran éxito fue ayudado por su armadura con puntas y ojos multifacéticos. Sobrevivieron a la primera gran extinción, pero fueron casi exterminados en la segunda. La causa más probable fue que las plantas terrestres que surgieron de la reciente evolución cubrieron el planeta durante el periodo Devónico. Sus profundas raíces incitaron a la tierra a liberar los nutrientes al océano. Esto podría haber provocado la proliferación de algas, que agotan el oxígeno del agua, asfixiando a los habitantes del fondo como los trilobites.

Finales del Pérmico, hace 251 millones de años, desapareció el 96% de las especies

coral tabulado

Conocida como "la gran mortandad", es de lejos el peor evento de extinción visto nunca, ya que casi terminó con toda la vida de la Tierra. En este período se perdieron los corales tabulados (arriba) - los corales de hoy en día son un grupo totalmente diferente. ¿Qué la causó? Una tormenta perfecta de catástrofes naturales. Una erupción cataclísmica cerca de Siberia envió CO2 a la atmósfera. Bacterias metanogénicas respondieron con eructos de metano, un potente gas de efecto invernadero. Aumentaron las temperaturas globales, mientras que los océanos se acidificaron por los eructos de sulfuro de hidrógeno venenoso. "Se perdió la vida de hace 300 millones de años", dice Schmidt. Las rocas después de este período no tienen arrecifes de coral o depósitos de carbono.

Final del Triásico, hace 200 millones de años, perdido el 80% de las especies

conodonto

Los paleontólogos estaban muy preocupados acerca del origen de estos fragmentos con dientes, confundiéndolos con trozos de almejas o esponjas. Pero el descubrimiento en Escocia en la década de 1980 de un fósil intacto finalmente reveló su dueño - un vertebrado sin mandíbula parecido a la anguila llamado conodonto (arriba) que contaba con este notable conjunto de dientes que le recubrían la boca y la garganta. Fueron una de las primeras estructuras construidas a partir de hidroxiapatita, un mineral rico en calcio que en la actualidad sigue siendo un componente clave de nuestros propios huesos y dientes. De todas los grandes extinciones, la que se produjo al final del Triásico es la más enigmática. No ha sido encontrada una causa clara.

Final del Cretácico, hace 66 millones de años, el 76% de todas las especies desaparecidas

amonites

Los delicados surcos que adornan esta concha representan ingeniería biológica avanzada, proporcionando al ammonites (o amonites) la fortificación necesaria para soportar la presión de inmersiones profundas en busca de sus presas. Los dinosaurios podrían haber gobernado la tierra durante el período Cretácico, pero los océanos pertenecían a los ammonites. Sin embargo, la actividad volcánica y el cambio climático ya colocaban a los ammonites bajo estrés. El impacto del asteroide que acabó con el reinado de los dinosaurios proporcionó el golpe final. Sólo sobrevivieron unas pocas especies de ammonites. Hoy en día, el ammonites más antiguo conocido es el Nautilus. ¿Sobrevivirá a la sexta gran extinción?

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