El primer molusco se parecía a una babosa cubierta de espinas

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Calvapilosa kroegeri, reconstrucción

Describen un nuevo género llamado Calvapilosa

Hoy en día los moluscos son un grupo muy variado, desde pulpos y ostras hasta caracoles y babosas. Una moderna miscelánea que ha hecho difícil imaginar a los científicos lo que parecían los antepasados más antiguos del grupo.

Ahora, un puñado de fósiles de 480 millones de años del sureste de Marruecos, sugieren que esos progenitores pueden haberse parecido a una babosa de mar cubierta de espinas que llevaba en la cabeza una pequeña concha en forma de uña.

Los paleontólogos han colocado a la criatura en un nuevo género llamado Calvapilosa ("cabelludo peludo" en latín). Los fósiles completos oscilan entre 16,7 y 68,3 milímetros de largo, pero los fragmentos indican que el animal puede haber crecido a por lo menos 120 mm, informan hoy los investigadores en Nature. El Dr. Jakob Vinther, de las Escuelas de Ciencias Biológicas y Ciencias de la Tierra de la Universidad de Bristol, es el autor principal del estudio.

La parte superior del cuerpo de la criatura (reconstrucción artística de arriba) era un manto de carne cubierto de minúsculas placas de quitina que a su vez mostraba espinas huecas, posiblemente hechas de quitina, el mismo material que las conchas del moderno camarón.

Calvapilosa kroegeri, rádula

La criatura tenía debajo para la locomoción un pie como de caracol y una boca cuyas radulas estaban cubiertas con por lo menos 125 filas de minúsculos dientes. Las areniscas de grano fino que albergó los fósiles de Calvapilosa no parecen haber sido expuestas a las olas o fuertes corrientes, por lo que el animal probablemente vivió en aguas profundas.

Calvapilosa no era la criatura más antigua en su primitivo linaje, observan los investigadores, pero es la más conocida porque los fósiles de sus parientes más cercanos han sido extremadamente fragmentarios.

La nueva especie descubierta, Calvapilosa kroegeri, es parte de la Fezouata Biota: un grupo de organismos de la época temprana del Ordovícico (hace 485-470 millones de años) que se encuentran en rocas en el sureste de Marruecos. El Fezouata Biota es famoso por su excepcional preservación, lo que permite a los paleontólogos identificar los detalles no conservados de cualquier otro sitio fósil.

Calvapilosa kroegeri, fósil

Tras un análisis para determinar el árbol de la familia de los moluscos, el Calvapilosa kroegeri fue revelado ser el miembro más primitivo del linaje que condujo a los chitones. Chitones todavía se pueden encontrar hoy en día, y se caracterizan por la posesión de ocho placas de concha y espinas alrededor de sus cuerpo, similar a lo que se ve que cubre el cuerpo del Calvapilosa.

El Dr. Vinther dijo: "Si nos remontamos a la evolución de los chitones, podemos ver que el número de sus conchas ha aumentado con el tiempo, por lo que es probable que el antepasado de todos los moluscos estuviera desconchados y cubiertos de espinas de cerdas, no muy diferente al Calvapilosa kroegeri".

Estudios anteriores han sugerido que los moluscos más antiguos evolucionaron hace unos 535 millones de años. Y aunque algunos estudios previos sugirieron que los primeros moluscos no tenían conchas, los nuevos hallazgos sugieren que las especies más antiguas del grupo realmente poseían una estructura endurecida hecha de carbonato de calcio.

Artículo científico: Ancestral morphology of crown-group molluscs revealed by a new Ordovician stem aculiferan

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