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updated 11:36 AM CET, Feb 21, 2018

Nombran cangrejo de herradura de 245 millones de años en honor de Darth Vader

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cangrejo de herradura Vaderlimulus tricki

Los cangrejos de herradura salvan millones de personas cada año

La fuerza es fuerte con éste. Los paleontólogos han descubierto una antigua especie de cangrejo de herradura que tiene un extraño parecido con un famoso señor Sith. Acertadamente llamado Vaderlimulus tricki, este cangrejo de herradura es tan antiguo que los dinosaurios y los mamíferos ni siquiera eran un "trabajo en progreso" durante el día. Se podría decir que este artrópodo de gruesa cabeza era su padre.

Los cangrejos de herradura son animales increíbles. La evidencia más temprana de tales criaturas data de hace 470 millones de años. Para hacernos una idea de la edad de estas criaturas, los árboles, tal como los conocemos hoy en día - un tronco primario, una gran altura, una corona de hojas o frondas - no aparecieron en el planeta hasta el período Devónico tardío, Hace unos 360 millones de años.

Sorprendentemente, hay cuatro especies de cangrejos de herradura todavía vivos hoy. No han cambiado en los últimos millones de años, razón por la cual los llamamos fósiles vivientes. Otra cosa extraña de ellos es que la sangre de los cangrejos es azul brillante en lugar del familiar rojo para los vertebrados, ya que los artrópodos usan hemocianina a base de cobre para transportar oxígeno en lugar de hemoglobina roja a base de hierro.

Mucha gente no sabe esto, pero los cangrejos de herradura salvan millones de personas cada año. En lugar de glóbulos blancos que combaten las infecciones en nuestros cuerpos, muchos invertebrados como el cangrejo de herradura del Atlántico (Limulus polyphemus) emplean amebocitos. Los amebocitos del cangrejo de herradura solo coagulan una parte por trillón de contaminación bacteriana. La reacción también toma solo 45 minutos en lugar de los dos días típicos en los equivalentes de mamíferos. El químico que permite esta coagulación rápida se llama, lo has adivinado, coagulan, y es extremadamente importante para probar equipos médicos y vacunas. Sin amebocitos en forma de cangrejo de herradura, muchas personas morirían de infecciones.

cangrejo de herradura Vaderlimulus trickiVaderlimulus tricki podría no salvar vidas como los cangrejos de herradura modernos, pero su presencia parece que causó una perturbación en el linaje del cangrejo. Al menos en lo que respecta a la apariencia.

"El Vaderlimulus, (a diferencia de los cangrejos de herradura modernos) tiene proporciones corporales inusuales que le dan una extraña apariencia", dijo en un comunicado el autor principal, Allan J. Lerner, del Museo de Nuevo México.

El antiguo cangrejo fue encontrado en Idaho, enterrado en rocas fechadas de hace alrededor de 245 millones de años, que corresponden al primer período de la era Mesozoica, el Triásico. Pertenecía a la extinta familia Austrolimulidae, que incluía miembros que se aventuraban más allá de los entornos marinos, expandiéndose también a los ecosistemas de agua dulce. Este salto de medio podría explicar la extraña apariencia del Vaderlimulus tricki y sus primos, que tuvieron que adaptarse a las nuevas condiciones.

Vaderlimulus tricki no es la única especie, extinta o no, nombrada en honor de Darth Vader. En 2003, Fernando Fernández denominó a una hormiga colombiana Adelomyrmex vaderi, tal vez porque, al igual que Vader, se destaca sobre otras de su tipo, siendo una de las hormigas más grandes en su género. El Señor Oscuro de los Sith presta su nombre al ácaro australiano Darthvaderum greensladeae, nombrado en 1996 por G.S. Hunt. Thricops vaderi es una especie de mosca doméstica nombrada por Jade Savage en 2003. Sí, los entomólogos parecen particularmente aficionados a Darth Vader.

Al menos hay una medusa también llamada Vader. La Bathykorus bouilloni, donde Bathykorus significa en griego "casco profundo", se distingue por sus tentáculos, que son el equivalente biológico de los sables de luz.

Imágenes cortesía del NM Museum of Natural History & Science.

Los hallazgos aparecieron en la revista Neues Jahrbuch für Geologie und Paläontologie: First fossil horseshoe crab (Xiphosurida) from the Triassic of North America

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