Descubren el ancestro de las tortugas marinas modernas

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Peritresius martini, reconstrucción

La Peritresius ornatus sobrevivió al enfriamiento global que se produjo en el Cretácico superior

Paleontólogos han encontrado una nueva especie de tortuga marina de la época del Cretácico, que creen que es un antepasado de todas las tortugas modernas.

Si observas hoy a las tortugas, es fácil adivinar que han existido por mucho tiempo. Al igual que los cocodrilos y otros reptiles, tenían antepasados que vivieron junto a los dinosaurios en la época mesozoica.

Tal antepasado fue Peritresius ornatus, que vivió en América del Norte durante la última época del Cretácico, hace alrededor de 100 a 66 millones de años. Los investigadores pensaron que P. ornatus era el único miembro de su grupo, pero ahora un nuevo estudio encontró una especie hermana.
Nombrada Peritresius martini por su descubridor, George Martin, la especie fue descubierta a partir de fósiles encontrados en Alabama, EE. UU. Su caparazón mide más de 90 cm de largo y 75 cm de ancho, que es mucho más grande que las muestras conocidas de P. ornatus.

Peritresius martini

Los investigadores también notaron que el caparazón de P. martini era bastante simple, mientras que el de P. ornatus tenía elementos de piel esculpidos que estaban apoyados por vasos sanguíneos. Esta característica sugiere que P. ornatus era capaz de termorregulación, autorregulando su temperatura corporal en función de las condiciones ambientales. Esto podría haber permitido que se mantuviera caliente y sobreviviera al enfriamiento global que se produjo a lo largo del Cretácico superior, a diferencia de la mayoría de las tortugas, que se extinguieron.

fósiles de Peritresius ornatus"Los elementos dérmicos fuertemente vascularizados y esculpidos característicos de P. ornatus se interpretan aquí como potencialmente indicativos de una capacidad de termorregulación y pueden haber sido uno de los factores clave que contribuyeron a la supervivencia de Peritresius en el Maastrichtiense, un período de enfriamiento cuando se extinguieron otros linajes de las tortugas marinas del Campanian (por ejemplo, Protostegids, Toxochelys y Ctenochelys)", escriben los autores del estudio.

El hallazgo también muestra que las tortugas pertenecientes a este clado estaban mucho más extendidas de lo que se creía anteriormente. No está claro si existieron otras especies pertenecientes al grupo.

El autor principal Drew Gentry dice:

"Este descubrimiento no solo responde a varias preguntas importantes sobre la distribución y diversidad de las tortugas marinas durante este período, sino que también proporciona evidencia adicional de que Alabama es uno de los mejores lugares del mundo para estudiar algunos de los primeros ancestros de las tortugas marinas modernas".

Artículo científico: A new species of Peritresius Leidy, 1856 (Testudines: Pan-Cheloniidae) from the Late Cretaceous (Campanian) of Alabama, USA, and the occurrence of the genus within the Mississippi Embayment of North America

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