Descubren fósil completo de mixino de 100 millones de años con trazas de babas

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fósil de Tethymyxine tapirostrum y mixino de la actualidad

El Tethymyxine tapirostrum puede hacer cambiar el árbol genealógico de los vertebrados

Los científicos descubrieron recientemente un raro e importante fósil de mixino que incluye trazas de limo conservado que datan de hace 100 millones de años.

El mixino sin ojos y sin mandíbula, todavía es hoy en día un pez extraño, similar a una anguila, que come carroña lamiendo la carne de los animales muertos con sus estructuras puntiagudas como lenguas. Pero su característica más conocida es la pegajosa baba que expulsan por protección.

Y ahora, los científicos saben que la baba del mixino es lo suficientemente fuertefuerte como para dejar rastros en el registro fósil, encontrando notables pruebas en un esqueleto de mixino fosilizado excavado en el Líbano. Este nuevo descubrimiento también está impulsando a los investigadores a redefinir la relación del mixino con otros peces antiguos y con todos los animales con columna vertebral.

Los fósiles de mixinos son escasos, y este espécimen, un "inequívoco fósil de mixino", está excepcionalmente detallado con una gran cantidad de tejido blando conservado, informaron los científicos en un estudio publicado en línea el 21 de enero en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

El fósil se remonta al período Cretácico tardío (145.5 millones a 65 millones de años) y mide 12 pulgadas (31 centímetros) de longitud. Los investigadores lo apodaron Tethymyxine tapirostrum: Tethymyxine proviene de "Tethys" (que hace referencia al mar de Tethys) y de la palabra griega latinizada "myxnios", que significa "pez baboso". Tapirostrom se traduce como "hocico de tapir" y se refiere a la alargada nariz del pez, escribieron los autores del estudio.

fósil del mixino Tethymyxine tapirostrum

Una "salchicha nadadora"

Los mixinos ha existido por cerca de 500 millones de años, sin embargo, casi no hay rastro de ellos como fósiles, principalmente porque sus largos y sinuosos cuerpos carecen de esqueletos duros, dijo el autor principal del estudio, Tetsuto Miyashita, becario postdoctoral del Departamento de Biología y Anatomía Organismal de la Universidad de Chicago.

"Básicamente es como una salchicha", dijo Miyashita. "Es una bolsa de piel con muchos músculos. "No tienen huesos ni dientes duros dentro de ellos, por lo que es muy difícil que se conserven en el registro fósil".

Cuando están amenazados, los mixinos modernos producen un tipo de moco a partir de glándulas de baba especializadas distribuidas a lo largo de sus cuerpos. Según informaron los investigadores en otro estudio, publicado el 16 de enero en la revista Royal Society Interface, cuando las fibras de queratina, las cosas que conforman nuestras uñas y cabello, en el moco se encuentran con el agua, se enredan y expanden el glóbulo de baba a aproximadamente 10.000 veces su tamaño original en solo unas décimas de segundo.

La baba del mixino es un material pegajoso que disuade a los depredadores al obstruir sus agallas, y esta defensa viscosa es incluso efectiva en tierra, como lo descubrieron en 2017 varios desafortunados motoristas. La baba grande y pegajosa de los mixinos cerró temporalmente parte de una carretera en Oregon, luego de que un camión volcó y arrojó su carga útil de mixinos - 7.500 libras (3.400 kilogramos) - sobre la carretera.

Y ahora los científicos saben que esta viscosa defensa se implementó hace 100 millones de años, tal vez utilizada para disuadir a los carnívoros marinos del Cretácico como los ictiosaurios, los plesiosaurios y los antiguos tiburones, dijo Miyashita.

Escáner de babas

imagen de sincrotroón del Tethymyxine tapirostrum

Los autores del estudio en PNAS examinaron el fósil de mixino mediante el escaneo con sincrotrón, un tipo de tecnología de imágenes que bombardea objetos con partículas altamente energizadas y polarizadas, y detectaron firmas químicas de fibras de queratina concentradas en más de 100 lugares.

De acuerdo con el estudio, su presencia en el fósil sugería que el antiguo mixino ya había evolucionado durante este período su superpotencia viscosa.

Según Miyashita, este raro hallazgo también proporciona una imagen más clara de a dónde pertenecen estos extraños peces productores de baba en el árbol de la vida, lo que tal vez ayude a resolver un debate científico que abarca siglos.

Los mixinos son tan raros que durante mucho tiempo se los ha visto como "los que están fuera" en el árbol genealógico de los peces, los únicos ocupantes de una solitaria rama, dijo Miyashita. Debido a que sus fósiles son tan escasos, no está claro cuánto tiempo hace que los mixinos se separaron del ancestro común que compartieron con todos los demás peces (y posteriormente, con todos los vertebrados).

hipótesis sobre el árbol de los vertebrados

Pero el nuevo fósil muestra que hace 100 millones de años los mixinos eran notablemente similares a los de hoy en día, lo que sugiere que sus características especializadas se acumularon gradualmente con el tiempo. Si es así, en lugar de ser un "primo" más primitivo de otros peces, los mixinos deben agruparse junto con lampreas de cuerpo largo, informaron los autores del estudio. Al aclarar estas relaciones, los científicos desarrollan una imagen más detallada de cómo evolucionaron las criaturas con espinas dorsales, dijo Miyashita.

"El lugar donde colocamos a los mixinos hace una diferencia en cómo pensamos acerca de nuestros propios antepasados, hace más de 500 millones de años", agregó.

Artículo científico: A Hagfish from the Cretaceous Tethys Sea and a Reconciliation of the Morphological-Molecular Conflict in Early Vertebrate Phylogeny

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