Monstruo marino del tamaño de un automóvil aterrorizó en los océanos triásicos

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fitosaurios del Triasico (Mystriosuchus steinbergeri)

Algunos fitosaurios vivían en ambientes marinos

Según un reciente estudio, un animal parecido a un cocodrilo de la longitud de un Volkswagen escarabajo aterrorizó a sus presas en los océanos del Triásico tardío hace unos 210 millones de años.

Los investigadores excavaron los restos de cuatro de estos monstruos marinos ahora extintos de las laderas rocosas de los Alpes austriacos. Pero incluso con 4 metros de largo, estas criaturas, conocidas como fitosaurios, no crecieron completamente.

Los fitosaurios tenían solo unos 8 años de edad cuando murieron y "seguían creciendo de manera activa", según un análisis de huesos, de acuerdo con el investigador principal del estudio, Richard Butler, profesor de paleobiología en la Universidad de Birmingham en el Reino Unido.

Dada la dificultad de sacar a la luz estos fósiles, es notable que esta nueva especie, llamada Mystriosuchus steinbergeri, se presente finalmente a la ciencia. El nombre de la especie honra a Sepp Steinberger, miembro de un club de espeleología local, que descubrió los fósiles mientras en 1980 escalaba las "Montañas muertas", un área remota de los Alpes austriacos.

Un equipo del Museo de Historia Natural de Viena excavó los restos dos años después y tuvo que usar un helicóptero para transportar los fósiles desde la montaña, que tenía casi 2 kilómetros de altura.

excavación fósiles fitosaurios del Triasico (Mystriosuchus steinbergeri)El museo limpió los fósiles y los puso en exhibición. Pero "porque hay muy pocos especialistas en fitosaurios - este grupo particular de reptiles fósiles - pasaron muchos años antes de que fueran estudiados", dijo Butler. Finalmente, en 2013, un equipo de investigadores británicos, franceses, austriacos y suizos comenzaron a examinar los antiguos restos.

Los fitosaurios parecen una mezcla de cocodrilo moderno, caimán y gavial, aunque vivieron mucho antes que esos animales y no son parientes particularmente cercanos de ellos, dijo Butler. "Este es un ejemplo de 'convergencia evolutiva', donde los grupos relacionados de forma remota evolucionan para parecerse porque viven en entornos similares", dijo.

El fitosaurio es un reptil semiacuático cuyos restos se encuentran generalmente cerca de lagos y ríos de agua dulce. (Aunque vivió durante la temprana edad de los dinosaurios, el fitosaurio no es un dinosaurio). Sin embargo, estos fósiles en particular se encontraron en sedimentos de un antiguo entorno oceánico, a decenas de millas de la costa triásica.

Es poco probable que los cuatro fitosaurios murieran en tierra y luego fueran arrastrados al mar, dijo Butler. "Por lo tanto, creemos que esto proporciona la mejor evidencia hasta la fecha para respaldar la idea de que algunos fitosaurios vivían en ambientes marinos", dijo.

Los investigadores señalaron que esta nueva especie nombrada, así como los fósiles de algunos otros especímenes de fitosaurio hallados a lo largo de los años en depósitos marinos, sugieren que algunos de estos animales podrían vivir en ambientes de agua salada, o al menos pasar a través de ellos.

El estudio fue publicado en línea el 8 de mayo en la revista Zoological Journal of the Linnean Society: Description and phylogenetic placement of a new marine species of phytosaur (Archosauriformes: Phytosauria) from the Late Triassic of Austria

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