Este es el escorpión más antiguo conocido por la ciencia

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escorpión Parioscorpio venator, dibujo

Una de las grandes preguntas pendientes es si Parioscorpio venator vivió en el agua o en tierra

Científicos han revelado el escorpión y el arácnido más antiguo conocido en la Tierra: una misteriosa especie de más de 430 millones de años descubierta cerca de Waukesha, Wisconsin, a unos 29 kilómetros al oeste de Milwaukee, Estados Unidos.

"Es importante cualquier cosa que retrase aún más los orígenes de los arácnidos", dice el paleontólogo Jason Dunlop, curador de arácnidos en el Museo de Historia Natural de Berlín. Esto se debe a que los arácnidos son el segundo grupo más diverso de animales después de los insectos y, por lo tanto, podrían arrojar luz sobre el origen de las arañas, las garrapatas, los ácaros y los escorpiones modernos.

Hace unos 450 millones de años la región de Waukesha solía ser un cálido y poco profundo océano. Con el tiempo, el bajo oxígeno y la alta salinidad preservaron los fósiles de los animales que solían deambular por allí.

A principios de la década de 1980 los investigadores inicialmente descubrieron lo que serían los fósiles de escorpión más antiguos. Pero no sabían lo que habían encontrado, y archivaron la mayoría de los fósiles en cajones del Museo de Geología de la Universidad de Wisconsin. Incluso décadas más tarde, "No sabíamos que teníamos escorpiones", dice Andrew Wendruff, paleontólogo de la Universidad de Otterbein.

Wendruff y su equipo comenzaron a trabajar con los fósiles de Waukesha alrededor de 2016, mientras Wendruff estaba terminando su Ph.D. Después de revisar toda la colección, que incluye principalmente artrópodos y gusanos, los investigadores notaron lo que parecían dos escorpiones. Las criaturas lucían siete secciones en su tórax, o placas ventrales, dice Paul Selden, un paleontólogo de la Universidad de Kansas, Lawrence, que no participó en la investigación. Los fósiles de escorpiones más jóvenes tienen solo seis de esas placas, y los escorpiones de hoy tienen cinco.

fósiles del escorpión Parioscorpio venator

Los científicos también notaron que la anatomía interna de los animales antiguos estaba bien conservada, lo cual es raro en los fósiles de esta edad. Cuando compararon la anatomía de los dos fósiles con los escorpiones modernos, encontraron sorprendentes similitudes en las estructuras circulatorias y respiratorias.

reconstrucción del escorpión Parioscorpio venator"Esto sugiere que partes de la anatomía interna de los escorpiones no han cambiado mucho en casi 440 millones de años", dice Dunlop. Los investigadores conocen las edades de los fósiles gracias a otros fósiles de animales en el sitio.

Los científicos han bautizado a la nueva especie Parioscorpio venator (del latín, "escorpión cazador progenitor"), y lo describen en detalle ayer en Scientific Reports.

Una de las grandes preguntas pendientes es si P. venator vivió en el agua o en tierra. Los arácnidos estuvieron entre los primeros animales en convertirse en terrestres, pero los científicos no saben si un solo antepasado común llegó a la tierra y luego se ramificó en los diferentes grupos de arácnidos que conocemos hoy, o si algunos grupos tocaron tierra de manera independiente. "Ha habido mucha controversia sobre si estos primeros escorpiones eran acuáticos o no", dice Selden.

escorpión Parioscorpio venator

Wendruff y sus colegas sostienen que debido a que la estructura interna de P. venator es muy similar a la de los escorpiones modernos, es muy probable que haya podido vivir en tierra y respirar aire. Sin embargo, debido a que los especímenes se encontraron entre otros fósiles marinos en un depósito marino poco profundo cerca de la costa, también es posible que fuera acuático.

Ninguno de los dos fósiles mostró evidencia de agallas o antiguos pulmones, ni ninguna otra estructura anatómica que pudiera revelar decisivamente su antiguo hogar. "Desafortunadamente, realmente no hay evidencia en absoluto para catalogarlo de una manera u otra", dice Selden.

Wendruff y su equipo plantean la hipótesis de que P. venator vivió en el agua pero pudo aventurarse en la tierra, como hacen los modernos cangrejos de herradura para aparearse y desovar. Según Dunlop, también es posible que los primeros escorpiones llegaron a la tierra en busca de sus presas, principalmente insectos primitivos, milpiés y otros arácnidos, que también comenzaron a aparecer en el registro fósil durante este período.

Los fósiles de escorpión más viejos y bien conservados podrían ayudar a resolver el debate. "En algún momento, alguien encontrará un escorpión más viejo", dice Wendruff. "Pero en este momento, esta es definitivamente la base del árbol de la vida del escorpión".

Artículo científico: A Silurian ancestral scorpion with fossilised internal anatomy illustrating a pathway to arachnid terrestrialisation

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