Un fósil de cinco ojos de 520 millones de años revela el origen de los artrópodos

artrópodo primitivo Kylinxia

Kylinxia representa un fósil de transición crucial predicho por la teoría evolutiva de Darwin

Los artrópodos se encuentran entre los animales más exitosos de la Tierra desde el período Cámbrico, hace unos 520 millones de años. Son los más familiares y omnipresentes, y constituyen casi el 80% de todas las especies animales en la actualidad, mucho más que cualquier otro animal.

Pero, ¿Cómo evolucionaron los artrópodos y cómo eran sus antepasados? Estos últimos han sido un importante enigma en la evolución animal que ha desconcertado a generaciones de científicos durante más de un siglo.

Ahora, investigadores del Instituto de Geología y Paleontología de Nanjing de la Academia de Ciencias de China (NIGPAS) han descubierto un fósil parecido a un camarón con cinco ojos, que ha proporcionado importantes conocimientos sobre la temprana historia evolutiva de los artrópodos.

La especie fósil, Kylinxia, fue recolectada de la fauna de Chengjiang en la provincia de Yunnan, suroeste de China. La fauna documenta los fósiles de animales primitivos más completos de la época cámbrica.

fósil de artrópodo primitivo Kylinxia

El profesor Huang Diying, autor correspondiente del estudio de NIGPAS, dijo: "Kylinxia es una especie quimérica muy rara. Combina características morfológicas de diferentes animales, que es análoga a 'kylin', una criatura quimérica en la mitología tradicional china".

"Debido a unas condiciones tafonómicas muy especiales, los fósiles de Kylinxia exhiben estructuras anatómicas exquisitas. Por ejemplo, el tejido nervioso, los ojos y el sistema digestivo, son partes blandas del cuerpo que normalmente no podemos ver en los fósiles convencionales", dijo el profesor Zhao Fangchen, coautor correspondiente del estudio.

Kylinxia muestra características distintivas de los verdaderos artrópodos, como una cutícula endurecida, un tronco segmentado y patas articuladas. Sin embargo, también integra las características morfológicas presentes en formas muy ancestrales, incluidos los extraños cinco ojos del Opabinia, conocida como la "extraña maravilla" del Cámbrico, así como los icónicos apéndices raptoriales del Anomalocaris, el depredador ápice gigante en el océano Cámbrico.

artrópodo primitivo Kylinxia

Entre la fauna de Chengjiang, el Anomalocaris era un depredador superior que podía alcanzar los dos metros de longitud corporal y ha sido considerado como una forma ancestral de artrópodo. Pero existen enormes diferencias morfológicas entre el Anomalocaris y los verdaderos artrópodos. Existe una gran brecha evolutiva entre los dos que difícilmente se puede salvar. Esta brecha se ha convertido en un "eslabón perdido" crucial en el origen de los artrópodos.

El equipo de investigación llevó a cabo exámenes anatómicos detallados de los fósiles de Kylinxia. Demostraron que eran homólogos los primeros apéndices de Anomalocaris y los verdaderos artrópodos. Los análisis filogenéticos sugirieron que había afinidad entre los apéndices frontales de Kylinxia, pequeños apéndices depredadores frente a la boca de Chelicerata (un grupo que incluye arañas y escorpiones) y las antenas de Mandibulata (una subdivisión de artrópodos que incluye insectos como hormigas y abejas).

Opabinia, Anomalocaris y Megacheira

Imagen: De izquierda a derecha: Opabinia s.p; Anomalocaris s.p. ; Megacheira sp

"Nuestros resultados indican que la ubicación evolutiva de Kylinxia está justo entre Anomalocaris y los verdaderos artrópodos. Por lo tanto, nuestro hallazgo alcanzó la raíz evolutiva de los verdaderos artrópodos", dijo el profesor Zhu Maoyan, coautor del estudio.

"Kylinxia representa un fósil de transición crucial predicho por la teoría evolutiva de Darwin. Cierra la brecha evolutiva desde Anomalocaris hasta los verdaderos artrópodos y forma un "eslabón perdido" clave en el origen de los artrópodos, contribuyendo con una fuerte evidencia fósil para la teoría evolutiva de la vida", dijo el Dr. Zeng Han, primer autor del estudio.

El estudio fue publicado en Nature el 4 de noviembre: An early Cambrian euarthropod with radiodont-like raptorial appendages

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