Fósil de tiburón se convierte en un misterioso nuevo pterosaurio

pterosaurio Alanqa

El fósil era en realidad fragmentos de mandíbulas de un pterosaurio desdentado

Los paleontólogos han hecho un sorprendente descubrimiento mientras buscaban en colecciones de fósiles de 100 años del Reino Unido, una misteriosa nueva especie de pterosaurio, diferente a todo lo visto antes.

Autor principal del proyecto, Roy Smith, estudiante de postdoctorado de la University of Portsmouth, descubrió la misteriosa criatura entre las colecciones de fósiles que se encuentran en el Museo Sedgwick de Cambridge y el Museo Booth en Brighton que se reunieron cuando la extracción de fosfato estaba en su apogeo en los pantanos ingleses entre 1851 y 1900. Estos fósiles encontrados mientras los trabajadores excavaban nódulos de fosfato se vendían con frecuencia para ganar un poco de dinero extra.

Fue mientras Smith examinaba los fósiles de espinas de tiburón que hizo el asombroso descubrimiento. Los fósiles eran en realidad fragmentos de mandíbulas de pterosaurios desdentados, que de hecho se parecen a las espinas de las aletas de tiburón, pero hay muchas sutiles diferencias que permiten distinguirlos.

Smith dice: "Una de esas características son los pequeños orificios donde salen a la superficie los nervios y los pterosaurios los utilizaban para la alimentación sensible. Las espinas de las aletas de tiburón no los tienen, pero los primeros paleontólogos claramente lo pasaron por alto. Dos de los especímenes descubiertos pueden identificarse como un pterosaurio llamado Ornithostoma, pero un espécimen adicional es claramente distinto y representa una nueva especie. Es un misterio paleontológico".

"Desafortunadamente, este espécimen es demasiado fragmentario para ser la base para nombrar la nueva especie. Lamentablemente, es dudoso que se descubran más restos de este pterosaurio, ya que ya no hay ninguna exposición de la roca de la que proceden los fósiles. Pero tengo la esperanza de que otras colecciones de museos puedan contener más ejemplos, y tan pronto como se levanten las restricciones de Covid, continuaré mi búsqueda".

El supervisor de Smith, el profesor Dave Martill, de la Universidad de Portsmouth, dice: "El pequeño pico es tentador porque es pequeño y simplemente se diferencia del Ornithostoma en formas sutiles, tal vez en la forma en que una gran garza blanca puede diferir de una garza. Probablemente las diferencias en la vida habrían estado más relacionadas con el color, la llamada y el comportamiento que con el esqueleto".

"Los pterosaurios con este tipo de picos son más conocidos en el período de tiempo del norte de África, por lo que sería razonable asumir una semejanza con el Alanqa del norte de África (en la foto de cabecera). Es muy emocionante haber descubierto este misterioso pterosaurio aquí mismo en el Reino Unido".

"Este hallazgo es significativo porque se suma a nuestro conocimiento de estos antiguos y fascinantes reptiles prehistóricos voladores, pero también demuestra que tales descubrimientos se pueden hacer, simplemente reexaminando material en colecciones antiguas".

La investigación se ha publicado en Proceedings of the Geologists' Association: Edentulous pterosaurs from the Cambridge Greensand (Cretaceous) of eastern England with a review of Ornithostoma Seeley, 1871

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