updated 7:51 PM CET, Dec 8, 2016

Encuentran fósil de tiburón gigante apodado el "triturador de conchas"

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mandíbula fósil de tiburón gigante

Sus dientes especializados eran tan impresionantes como su tamaño corporal

El Ptychodus mortoni vivió en una época en que muchas otras especies - reptiles, peces y otros - crecieron a tamaños muy grandes

Ptychodus mortoni (ficción) Un equipo de paleontólogos ha descubierto en Kansas, Estados Unidos, los restos fosilizados de un tiburón gigante de diez metros de largo que vivió hace unos 89 millones de años. Apodado en inglés "shell crusher" o triturador de conchas (crustáceos).

Se estima que puede tratarse del mayor depredador de crustáceos que jamás haya existido, como informa Matt Walker, editor de BBC Ciencia.

El doctor Kenshu Shimada, de la Universidad DePaul, en Chicago, Illinois, y su equipo de trabajo hallaron los restos del Ptychodus mortoni en un acantilado en Kansas llamado Caliza Fort Hays.

"Me tomó casi todo el día extraer un sólo fragmento del ejemplar", dijo Shimada, "y es probable que todavía estén presentes profundamente en la roca más partes esqueléticas y dentales del tiburón, a las que, sencillamente, no se puede llegar".

Los expertos ya conocían la existencia de la especie, pero el nuevo ejemplar sugiere que era mucho mayor de lo que se pensaba.

Los detalles del hallazgo aparecen publicados en el último número de la revista especializada Cretaceous Research.

Kenshu Shimada

Junto con un pedazo de mandíbula, los paleontólogos hallaron dientes y escamas, lo cual es relevante debido a que lo usual es encontrar sólo dientes aislados.

"A diferencia de los "tiburones convencionales", el Ptychodus mortoni poseía encías tanto superior como inferior y placas dentales consistentes en hileras masivas de dientes yuxtapuestos adecuados para la trituración.

"El tiburón podría haber practicado la alimentación por succión, pero presas de mayor tamaño, como las almejas gigantes, habrían requerido que el tiburón las recogiera directamente desde el suelo del fondo del mar", añadió Shimada, quien también es investigador asociado en paleontología en el Museo de Historia Natural de Sternberg.

detalle dientes del tiburón gigante

"Aunque esto representa sólo una fracción del cuerpo completo del tiburón, el fragmento de la mandíbula es gigante. El estimado total de la dimensión de la mandíbula es un metro, lo cual sugiere que el tiburón probablemente medía diez metros", dijo Shimada. "Hay muchos dientes y unos pocos esqueletos incompletos del Ptychodus mortoni en colecciones de museos, pero este nuevo ejemplar contiene uno de los dientes más grandes encontrados hasta el momento junto con un fragmento gigante de mandíbula", agregó.

El experto explicó que en la época en que el animal vivió, la actual "Kansas se encontraba en el medio de lo que se conoce como el Mar Interior Occidental, que se extendía de norte a sur a lo largo de América del Norte".

El Ptychodus mortoni habitó en los mares prehistóricos por más de cien millones de años.

Debido a la falta de piezas que compongan un esqueleto completo, es difícil imaginar la apariencia física del tiburón.

Sin embargo, Shimada manifestó que el Ptychodus mortoni podía haber tenido una forma similar al tiburón nodriza (Ginglymostoma cirratum) aunque, desde luego, de dimensiones mucho más grandes y más robusto.

sitio excavación fósil de tiburón gigante

Durante el Cretácico superior, este tiburón fue probablemente un "habitante lento del fondo" en una mar encrespada que cubría la actual Kansas y otras partes de América del Norte. Sobre la base de otras excavaciones realizadas antes en el sitio, el tiburón compartía su hábitat marino con reptiles carnívoros, como los mosasaurios y plesiosaurios, así como peces y otros tiburones. Al menos un tiburón, el Squalicorax, se alimentaba probablemente de Ptychodus.

"La aparición de grandes ptychodontids coincide aproximadamente con el momento de que muchos otros tipos de organismos, incluyendo las almejas, así como los tiburones y peces óseos, se hicieron más grandes", dijo Shimada.

comparación tamaño tiburón gigante y hombre

"Es evidente que los recursos alimentarios que había, eran lo suficientemente abundantes en el ecosistema marino para el desarrollo de dichos organismos grandes", añadió. "Ser grande tiene sus ventajas, como disuadir a los depredadores y poder viajar más rápido, pero también desventajas, sobre todo que necesitan más alimento para la energía."

"El Ptychodus es un animal fascinante, y es evidente que llegó a tamaños muy grandes", dijo a Discovery News Charlie Underwood, un paleontólogo de la Universidad de Londres.

Sin embargo, la inmensidad es un concepto relativo en los animales en términos de la era del Cretácico .

"Tenga en cuenta que la muestra (descrita por el equipo de Shimada) está lejos de ser el más grande, ya que se conocen fósiles de dientes aislados que son mucho más grandes todavía", dijo Underwood.