Enorme fósil de antiguo pez descubierto en busca de restos de un dinosaurio volador

fósil de celacanto

Se calcula que el antiguo celacanto podría haber medido cinco metros

Se han descubierto por accidente los restos fosilizados de un pez que creció tan grande como un gran tiburón blanco y el más grande de su tipo jamás encontrado.

El nuevo descubrimiento realizado por científicos de la Universidad de Portsmouth es una especie de los llamados celacantos 'fósiles vivientes' que aún nadan en los mares, sobreviviendo a la extinción que mató a los dinosaurios.

El descubrimiento fue puramente fortuito. Al profesor David Martill, paleontólogo de la Escuela de Medio Ambiente, Geografía y Geociencias de la Universidad, se le pidió que identificara un gran hueso en una colección privada de Londres.

El coleccionista había comprado el espécimen pensando que el hueso podría haber sido parte del cráneo de un pterodáctilo. El profesor Martill se sorprendió al descubrir que en realidad no era un solo hueso, sino que estaba compuesto por muchas placas óseas delgadas.

Dijo: "Las delgadas placas óseas estaban dispuestas como un barril, pero con las duelas girando en lugar de de arriba a abajo. Solo un animal tiene tal estructura y ese es el celacanto; habíamos encontrado un pulmón huesudo de este pez de extraordinario y extraño aspecto.

pulmón en el fósil de un celacanto

Imagen: El espécimen del pulmón celacanto y su posición probable como la cámara anterior en un celacanto mawsoniid. Crédito: Universidad de Portsmouth

"El recolector estaba muy decepcionado de que no tuviera un cráneo de pterosaurio, pero mis colegas y yo estábamos emocionados porque nunca se había encontrado celacanto en los depósitos de fosfato de Marruecos, ¡y este ejemplo era absolutamente enorme!".

El profesor Martill se asoció con el destacado paleontólogo brasileño Dr. Paulo Brito, de la Universidad Estatal de Río de Janeiro, para identificar el fósil. El Dr. Brito ha estudiado los celacantos durante más de 20 años y es un experto en sus pulmones, y quedó asombrado por el tamaño de este nuevo espécimen.

El fósil había quedado incrustado en un bloque de fosfato, cubierto con yeso y cubierto con una capa de laca, que había hecho que los huesos se volvieran marrones. Se encontró junto a un pterodáctilo que prueba que vivió en la era del Cretácico, hace 66 millones de años.

El propietario particular se ofreció a cortar los restos del pulmón óseo de la losa y entregárselo al equipo de forma gratuita. Luego tuvieron que quitar el recubrimiento y exponer aún más los huesos utilizando equipo especializado, que incluía herramientas dentales y cepillos finos.

losa original con el fósil de celacanto

Imagen: La losa original, tal como se compró, con el pulmón osificado de celacanto muy cerca de una serie de elementos de ala asociados, pero desarticulados, de un gran, pero indeterminado, pterosaurio. Crédito: Universidad de Portsmouth

El profesor Martill y sus colegas pudieron determinar que habían encontrado un celacanto sorprendentemente grande debido al tamaño anormal del pulmón. Calcularon que podría haber tenido cinco metros de largo, sustancialmente más grande que los raros y amenazados celacantos modernos, que solo crecen hasta una longitud máxima de dos metros.

pulmón en el fósil de celacantoImagen derecha: Vistas de la muestra de pulmón de celacanto. La imagen D muestra las placas óseas superpuestas. Crédito: Universidad de Portsmouth

Dijo: "Solo teníamos un pulmón, aunque enorme, por lo que nuestras conclusiones requirieron algunos cálculos bastante complejos. Fue asombroso deducir que este pez en particular era enorme, un poco más largo que la longitud de una tabla de remo y probablemente el celacanto más grande jamás descubierto".

Los peces celacantos aparecieron (evolucionaron) por primera vez hace 400 millones de años, 200 millones de años antes de los primeros dinosaurios. Durante mucho tiempo se creyó que estaba extinto, pero en 1938 se encontró un celacanto vivo frente a Sudáfrica.

El fósil se está devolviendo ahora a Marruecos, donde se agregará a las colecciones del Departamento de Geología de la Universidad Hassan II de Casablanca.

La investigación se publica en Cretaceous Research: A marine Late Cretaceous (Maastrichtian) coelacanth from North Africa

Imagen de cabecera: Celacanto fósil es un ejemplo de cómo se ve un celacanto fósil de pez completo. Éste es del Jurásico de Alemania. Crédito: Universidad de Portsmouth

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