La verdad sobre la legendaria historia de un pirata español

huida de Benito de Soto

Ilustración de la huida de Benito de Soto del libro The Pirates Own Book de Charles Ellms/1837.

Benito de Soto era un despiadado y violento pirata, pero su historia ha sido reescrita (y reimaginada)

Puede que sin darte cuenta ya hayas oído hablar del pirata Benito de Soto. Aparece en la propaganda del vino Tempranillo australiano Burla Negra con la descripción "inspirada en las raíces españolas del pirata Benito de Soto y su actitud intransigente".

Sabemos que Benito de Soto era un verdadero pirata español, pero la "actitud intransigente" es una forma muy educada de describir sus perversas y asesinas actividades.

Una nueva investigación dirigida por la Universidad de Melbourne se propuso desentrañar el misterio que rodea a cómo una botella de vino llegó a representar la desinfección y la mutación de la historia de Benito de Soto.

Una historia de violencia

La versión corta de la leyenda de Benito de Soto es que se convirtió en pirata cuando él y la tripulación de un barco esclavista brasileño, el Defensor de Pedro, se amotinaron en 1827 y tomaron el control del barco.

El 19 de febrero de 1828, frente a la isla de Ascensión, atacaron un barco británico, el Morning Star. Benito de Soto era su líder cuando asesinaron al capitán, agredieron a varios tripulantes y violaron a las pasajeras.

violaciones de Benito de Soto

Imagen: Imagen de violaciones incluida en el relato de Charles Ellms sobre la vida de Benito de Soto. Imagen: The Pirates Own Book/1837

Luego sabotearon e intentaron hundir el barco. Afortunadamente para el Morning Star, otro barco británico se encontró con ellos un mes más tarde, luego la tripulación y los pasajeros lograron navegar de regreso a Londres.

Pero los piratas también continuaron.

Después del Morning Star, capturaron un barco estadounidense llamado Topaz y masacraron a la tripulación, luego saquearon varios otros barcos, liberando a los que estaban a bordo y a los propios barcos, ilesos.

Finalmente, llegaron a Pontevedra, la ciudad natal de Benito de Soto en la costa gallega. Desembarcaron su botín y partieron hacia Gibraltar en el Mediterráneo.

El 9 de mayo, Benito de Soto encalló al Defensor de Pedro cerca de Cádiz, en el suroeste de España.

La ley empieza a actuar

Las autoridades locales detuvieron de inmediato a 17 tripulantes, pero no antes de que dos escaparan y huyeran a Gibraltar, que en ese momento era una guarnición militar británica. Uno de los hombres desapareció; Benito de Soto consiguió entrar el la Roca, pero finalmente fue arrestado.

Trabajando en concierto, los británicos y españoles juzgaron a los piratas por separado. En enero de 1830, los británicos ahorcaron a Benito de Soto. Los españoles ahorcaron y desmembraron a algunos de su tripulación pirata y encarcelaron a otros.

Gibraltar a principios del siglo XIX

Imagen: Benito de Soto en el muelle de Gibraltar, Imagen: Dibujado a partir de la vida por G Carloreo/1830

Inusualmente, existe un rico registro documental de todo esto en inglés y español que sobrevive hoy, pero muy rápidamente estas fuentes comenzaron a desvanecerse de las narrativas de la época.

A los pocos meses de la ejecución de De Soto, a plena vista del pueblo de Gibraltar, la historia comenzó a cambiar.

Una de estas historias finalmente cambió el nombre del barco de Defensor de Pedro al Burla Negra, o en inglés, The Black Joke.

Cambiando la historia

El primer resumen completo de la historia de Benito de Soto fue escrito por el cirujano británico Daniel Wedgworth Maginn. Maginn entrevistó tanto a Benito de Soto como al testigo clave de la Corona, Andrew Beyerman, quien era el mayordomo del Morning Star.

Su relato se parece a la mayoría de las narrativas de archivos y prensa, con dos diferencias importantes.

La primera diferencia es que el barco de socorro (sin nombre) que llegó al Morning Star y le brindó asistencia lo hizo el día después del ataque, en lugar de un mes después. Y en segundo lugar, los piratas atacaron primero al barco estadounidense Topaz, no al Morning Star. Nunca se menciona el cambio de nombre del barco de De Soto.

el Burla Negra y el Almirante

El "Burla Negra" y "El Almirante" en 1829. Imagen: Aventuras en el mar de Basil Lubbock, 1924

La versión de los hechos de Maginn apareció en el United Services Journal en 1830. Luego cruzó rápidamente el Atlántico hacia los Estados Unidos, donde finalmente apareció en The Pirate's Own Book de Charles Ellms, que sobrevive hoy en línea.

En España, las aventuras de De Soto no se recuerdan de la misma manera.

La primera versión supuestamente histórica fue en gran parte la fantasía de uno de los más grandes novelistas de España, Benito Pérez Galdós.

En la década de 1840, Galdós escribió unas supuestas memorias de un joven oficial de marina que había defendido a uno de los piratas en el juicio de Cádiz. Galdós hizo del joven pirata francés Victor Saint Cyr Barbazan el centro de la historia.

Una novela de 1855, El milano de los mares, reformula a Barbazán como el héroe de la historia que mató a su rival Benito de Soto y huyó a la Isla Ascensión con su amada.

Una corrección solo se produjo en 1892, con la publicación de los registros de prueba españoles por el almirante naval Joaquín María Lazaga. Ninguna de estas narrativas tampoco mencionó al Burla Negra.

El mito de La Burla Negra se hizo popular en Inglaterra cuando en 1924 el académico independiente Philip Gosse produjo The Pirate's Who's Who y The History of Piracy en 1932. Agregó varios elementos únicos a la historia de Benito de Soto, incluido el cambio del nombre del barco a Black Joke (La Burla Negra) y el ataque al Morning Star a 1832, no a 1828.

Benito de Soto en el muelle de Gibraltar

Imagen: Benito de Soto huyó a Gibraltar pero pronto fue arrestado y ejecutado. Imagen: Getty Images

A pesar de la extensa colección de libros de piratería de Gosse, incluida la versión mucho más precisa de los hechos de Maginn, Gosse extrajo The Black Joke de un volumen de reminiscencias de un marinero muy anciano llamado Capitán Henry Holmes, que en realidad se publicó en 1902.

El compatriota de Gosse en la historia marítima, Basil Lubbock, también se dio cuenta de esta invención. En poco tiempo, la historia de The Black Joke se había extendido al canon británico, resurgiendo más recientemente en antologías de historia de piratas publicadas en 2007 y 2008.

La traducción al español de la History of Piracy en 1935 afianzó aún más en España el mito del Burla Negra y los ayuntamientos (o concejos) comenzaron a recoger la historia.

La moderna transformación

Benito de Soto llegó a ser visto como un rebelde contra un orden social injusto, como los piratas del Caribe un siglo antes. Se utilizaron su empobrecido pasado, su brutalización por sus condiciones y su conexión con la esclavitud para cambiar su imagen a algo así como un héroe de capa y espada, en lugar de un asesino en masa, y las víctimas reales desaparecieron.

Pero no hay evidencia de ningún objetivo social o político detrás de la piratería de De Soto. Realmente solo buscaba riquezas. Y la versión de The Black Joke, que ahora es la narrativa dominante, se basa en gran medida en relatos que elaboraron historiadores posteriores.

Hoy en día, hay dos calles en la ciudad española de Pontevedra que llevan el nombre de Benito de Soto, según se informa, porque el oro de los piratas apareció (se dijo) tanto en Pontevedra como en Cádiz.

placa en Pontevedra que recuerda a Benito de Soto

Imagen: Hay dos calles en la ciudad española de Pontevedra que llevan el nombre de Benito de Soto. Imagen: Wikimedia

Los radicales políticos gallegos hicieron del Burla Negra un símbolo de oposición cuando un petrolero, Prestige, se hundió frente a la costa en 2002. Los músicos se han apoderado del nombre para representar sus puntos de vista antisistema contra el arraigado gobierno local de derecha.

Y luego, en 2018, una bodega de Australia del Sur le dio el nombre de Burla Negra a su Tempranillo.

La historia de la transformación de Benito de Soto de violento criminal a héroe rebelde es solo un ejemplo de cómo se explota el romance y el misterio de la piratería para intereses históricos y comerciales.

La nueva investigación sobre Benito de Soto se ha publicado en el International Journal of Maritime History: The pirates of the Defensor de Pedro (1828–30) and the sanitisation of a pirate legend

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