Después de casi un siglo, la Tierra tiene finalmente 5 océanos oficiales

canal Lemaire en el Océano Austral

Arriba: Este pasaje lleno de icebergs, el canal Lemaire, se encuentra en el Océano Austral.

La National Geographic Society incluye en su mapas al Océano Austral

La Tierra finalmente ha logrado el reconocimiento popular por su quinto océano, con la decisión de la National Geographic Society de agregar el Océano Austral alrededor de la Antártida a los cuatro que ya reconoce: los océanos Atlántico, Pacífico, Índico y Ártico.

Aunque la designación de las gélidas aguas alrededor del gélido continente sur como un océano separado se ha estado dando vueltas durante casi 100 años y es ampliamente utilizada por los científicos, hasta ahora no ha tenido un respaldo popular.

Pero el 8 de junio, Día Mundial de los Océanos, la sociedad anunció que de ahora en adelante etiquetaría al Océano Austral como el quinto océano en sus mapas de nuestro planeta.

"El Océano Austral ha sido reconocido por los científicos durante mucho tiempo, pero como nunca hubo un acuerdo internacional, nunca lo reconocimos oficialmente", dijo el geógrafo oficial de la sociedad Alex Tait al sitio web de National Geographic. "Es de alguna manera una especie de nerd geográfico".

Uno de los mayores impactos sería en la educación, dijo: "Los estudiantes aprenden información sobre el mundo oceánico a través de los océanos que están estudiando. Si no incluyen el Océano Austral, entonces no aprenden los detalles y lo importante que es".

mapa del Océano Austral

Imagen: Mapa del Océano Austral - Matthew W. Chwastyk, and Soren Walljasper, NGM Staff. Eric Knight Sources: NASA/JPL; Green Marb

Corriente antártica

National Geographic comenzó a hacer mapas en 1915, pero la sociedad solo había reconocido formalmente cuatro océanos, que definían por los continentes que los rodeaban.

En contraste, el Océano Austral no está definido por los continentes que lo rodean, sino por la Corriente Circumpolar Antártica (ACC por su singlas en inglés) que fluye de oeste a este. Los científicos creen que la ACC se creó hace 34 millones de años cuando el continente de la Antártida se separó de América del Sur, lo que permitió que el agua fluyera sin obstáculos por el "fondo" del mundo.

Corriente Circumpolar Antártica

Imagen: La Corriente Circumpolar Antártica (ACC), que viaja de oeste a este, define los límites del Océano Austral.

Hoy en día, la ACC fluye a través de todas las aguas que rodean la Antártida hasta unos 60 grados al sur, excepto el Pasaje Drake y el Mar de Scotia, que se encuentran aproximadamente entre el Cabo de Hornos de América del Sur y la Península Antártica.

Las aguas de la ACC, y por lo tanto la mayor parte del Océano Austral, son más frías y un poco menos saladas que las aguas del océano del norte.

La ACC extrae agua de los océanos Atlántico, Pacífico e Índico para ayudar a impulsar una "cinta transportadora" global que transporta el calor alrededor del planeta, mientras que el agua fría y densa de la ACC se hunde y ayuda a almacenar carbono en las profundidades del océano. Y miles de especies marinas viven dentro de la ACC, según National Geographic.

límites del Océano Austral

Imagen: La circulación oceánica define el Océano Austral. Matthew W. Chwastyk and Greg Ugiansky, NG Staff - Sources: NASA/JPL; International Hydrographic Organization (IHO)

Aguas antárticas

No se ha acordado exactamente qué constituye un océano, salvo que son los cuerpos de agua más grandes. Una definición común dividía el océano global en cuatro o cinco partes, según los continentes que lo rodeasen.

Sin embargo, el término "Océano Austral" se había utilizado para describir las aguas en el fondo del mundo desde que fueron vistas por primera vez por el explorador español Vasco Núñez de Balboa a principios del siglo XVI, y su uso continuó a medida que los océanos se convirtieron en rutas vitales para las comunicaciones y el comercio internacionales en los siglos siguientes.

Para el siglo XIX, muchas naciones marítimas habían establecido autoridades "hidrográficas" para publicar información sobre los océanos para sus armadas y buques mercantes, y el término "Océano Austral" apareció en las primeras publicaciones de la Organización Hidrográfica Internacional (OHI) que se formó en 1921.

Pero según el libro Southern Ocean: Oceanographers Perspective (Ice Press, 2015), la OHI anuló la designación en 1953: "La mayoría de las opiniones recibidas... son en el sentido de que no existe una justificación real para aplicar el término Océano a esta masa de agua", escribió la OHI en las directrices que publicó ese año.

Sin embargo, los científicos no estuvieron de acuerdo y el término se ha utilizado cada vez más, a medida que se hizo más clara la importancia y singularidad del Océano Austral. La Junta de Nombres Geográficos de EE. UU. comenzó a usarlo en 1999, y la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) comenzó a usarlo oficialmente este año.

El "océano" original en la Tierra era, de hecho, un río, llamado por los antiguos griegos en honor al titán Oceanus, un dios del río que era el hijo de Urano y Gaia y el hermano y esposo de Tetis, la diosa de las aguas primigenias que nutrieron la Tierra.

Originalmente se pensó que este río "Océano" rodeaba el mundo, que los primeros griegos imaginaban que terminaba en algún lugar al oeste de Europa y al este de Asia. Eventualmente, el término se usaría para describir las diferentes partes del océano global.

Mientras tanto, el término relacionado "Siete mares" es mucho más antiguo que muchos océanos modernos. Nadie sabe dónde se originó el concepto, pero el término aparece en los escritos antiguos de los griegos, romanos, árabes, hindúes, persas y chinos, aunque a menudo describía mares completamente diferentes, algunos de ellos míticos, para diferentes personas.

Según el sitio web del Atlas Mundial, los Siete Mares se consideran hoy en día los siete cuerpos de agua oceánicos más grandes: el Ártico, el Atlántico norte, el Atlántico sur, el Índico, el Pacífico norte, el Pacífico sur y el Océano Antártico o Austral.

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