Los vikingos (y sus ratones) fueron los primeros en llegar a estas idílicas islas portuguesas

lago de las Islas Azores

Los marinos nórdicos se asentaron en las Azores siglos antes que los exploradores portugueses

Si hubieras vivido en los fríos y accidentados paisajes de la Escandinavia medieval, explorar otros lugares probablemente te sonaba como una buena idea. Especialmente si se trata de un lugar como las Azores, un archipiélago de nueve acogedoras islas en el Atlántico medio, a unos 1.400 km de la costa de Portugal.

Según un nuevo estudio, los exploradores vikingos hicieron precisamente eso: llegaron a las Azores siglos antes que los exploradores portugueses. Cuando llegaron los portugueses, no encontraron ningún rastro de los vikingos, pero un nuevo estudio detectó evidencia "inequívoca" de que los vikingos fueron los primeros en las islas.

En 1427 un navegante portugués puso el pie en una idílica y deshabitada isla. Con sus exuberantes acantilados, hermosas playas y profundas aguas azules, la isla debió haber sido un espectáculo para la vista. No estamos realmente seguros de cuál era el nombre del explorador: solo se lo conoce por una referencia en un gráfico dibujado por un cartógrafo catalán en 1439, y el mapa se estropeó por un accidente con un tintero en 1869 que manchó parcialmente el nombre del explorador.

Los historiadores sospechan que su nombre era Diogo de Sunis o Diogo de Silves, pero sea lo que sea, debió haber pensado que descubrió una nueva parte de una tierra previamente desconocida. Más tarde, los exploradores portugueses confirmaron su hallazgo y revelaron que era parte del archipiélago de las Azores, nueve islas volcánicas.

mapa antiguo de las Azores

Hoy en día, las islas Azores son tan espectaculares como siempre, pero han sido colonizadas por los portugueses durante siglos. Sin embargo, algunos investigadores sospecharon que esta podría no ser toda la historia. En particular, ese alguien (vikingos) estuvo en la isla antes del siglo XV. Pero como no había evidencia arqueológica (al menos que se encontrase) para apoyar esa idea, tuvieron que buscar evidencia en otros lugares.

En 2015 un estudio encontró alguna evidencia en el lugar más improbable: los ratones. El estudio observó intrigantes similitudes genéticas entre ratones en las Azores y en el norte de Europa. Pero a pesar de lo tentadora que fue esta evidencia, fue insuficiente para sacar conclusiones claras. Ahora, es posible que finalmente se hayan descubierto las pruebas necesarias.

Hace aproximadamente una década, Pedro Raposeiro, un ecologista de la Universidad de las Azores, Ponta Delgada, quería explorar el clima de las Azores analizando los núcleos de sedimentos de los lechos de los lagos en todo el archipiélago. Este es un enfoque común utilizado por muchos científicos del clima, y las capas de sedimento de los núcleos se pueden fechar con bastante precisión.

situación de las Islas AzoresPero además de la información climática, los investigadores también encontraron signos de perturbación humana: polen de cultivos no nativos que los exploradores habrían traído consigo y esporas de hongos que crecen en el estiércol de ganado. Esto no fue sorprendente, pero lo que sí fue sorprendente fue que estos rastros se remontan a 700 años antes de que los portugueses se establecieran en las Azores.

En una capa en particular, que data del 700-850 d.C., los investigadores encontraron signos claros de actividad humana: un aumento en las partículas de carbón vegetal, una inmersión en el polen de los árboles nativos y un compuesto (5-beta-estigmastanol) que se encuentra en las heces de animales como vacas y ovejas. Esto sugiere que algunos de los árboles de la isla estaban siendo talados y quemados, presumiblemente para dar paso a pastos.

Se encontraron signos similares en una capa que data de 100 años después, así como en capas que datan de 1150 y 1300 respectivamente.

"La ocupación de estas islas comenzó entre el 700 y el 850 d.C., 700 años antes de lo sugerido por fuentes documentales. Estas primeras ocupaciones provocaron una perturbación ecológica y paisajística generalizada y plantearon dudas sobre la supuesta naturaleza prístina de las islas durante la llegada de los portugueses", escriben los investigadores en el estudio.

El equipo agrega que probablemente los nórdicos fueron los primeros en pisar las Azores. Estaban entre los pocos que tenían la tecnología para llegar a las islas (o quizás los únicos) y, en el siglo VIII, varias áreas de Europa fueron alcanzadas (y atacadas) por marinos nórdicos. Si bien no hay una pistola humeante que apunte a los vikingos, son los culpables más probables.

"Estos resultados son consistentes con recientes datos arqueológicos y genéticos que sugieren que los nórdicos fueron probablemente los primeros pobladores de las islas".

Entonces, ¿qué les pasó? Cuando los portugueses llegaron a las Azores, describieron las islas como "vírgenes" y dijeron que no encontraron rastro de nadie, por lo que los pobladores anteriores ya se habían ido por algún tiempo, por razones que no están del todo claras. Esa es una historia para otro momento.

El estudio fue publicado en PNAS: Climate change facilitated the early colonization of the Azores Archipelago during medieval times

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