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La evolución de los monstruos marinos en los mapas medievales

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carta marina de Olaus Magnus

Las ballenas y las morsas fueron consideradas monstruos en la época medieval

Las emblemáticas serpientes marinas, sirenas y otras criaturas míticas que aparecen en los mapas mundiales de la edad media y renacentista han vuelto a la vida en las páginas de un nuevo libro.

mostruos marinos en mapas medievales y renacentistasEl libro de Chet Van Duzer, "Sea Monsters on Medieval and Renaissance Maps" (British Library, 2013), traza la evolución de las míticas criaturas que adornaban los atlas del siglo X al siglo XVII. Los cartógrafos utilizaban el "arte bestial" para ilustrar misteriosas regiones inexploradas del mundo y los posibles peligros de la navegación.

A pesar de su apariencia salvaje, muchas de estas criaturas se basaban en animales reales.

"Las criaturas parecen puramente fantásticas. Todos ellas se ven como si estuvieran acabadas de hacer", dijo Van Duzer, un historiador de mapas de la Biblioteca del Congreso de los EE.UU., el jueves (5 de septiembre) en una charla sobre su libro. "Pero, de hecho, muchas de ellas provienen de lo que se consideraba, en ese momento, fuentes científicas".

Extrañas bestias

Los monstruos marinos en los mapas van desde amenazadoras serpientes marinas a improbables híbridos de león y pez. Muchos cartógrafos simplemente copiaban estos monstruos marinos de enciclopedias ilustradas, dijo Van Duzer. En otras ocasiones, especialmente un período en el siglo XVI, los cartógrafos tuvieron alguna licencia poética con los animales (como híbridos de animales acuático-terrestres).

Sin embargo, las representaciones de estas criaturas se han estudiado muy poco, dijo Van Duzer. Aunque la gente en los tiempos modernos por lo general piensa de esos monstruos como bestias míticas, las ballenas y las morsas fueron consideradas monstruos en la época medieval y renacentista.

En su libro Van Duzer, que era un asiduo de la Biblioteca del Congreso hasta que se incorporó a su personal, traza el origen de los monstruos marinos desde los "Mapa mundi", mapas medievales europeos, mapas náuticos y de la Geografía de Ptolomeo, un tratado hecho por el matemático greco-romano y científico Claudio Ptolomeo, que contenía un atlas del mundo conocido durante el siglo II.

Los Mapa mundi no son los mapas más precisos geográficamente, pero contienen un tesoro de animales extraños. Una ilustración representa a un hombre en el vientre de un monstruo, lo más probable una referencia a la historia bíblica de Jonás y la ballena. Otra muestra a una criatura con la cabeza de un pollo y el cuerpo de un pez. "Cada criatura terrestre tenía un equivalente en el mar", dijo Van Duzer.

Una versión latina de la Geografía de Ptolomeo, conocida como el manuscrito de Madrid, es la única versión que contiene monstruos marinos. Una inspección detallada del mapa revela que los monstruos marinos fueron elaboradas por un experto - probablemente un añadido para aumentar el valor de venta del mapa, dijo Van Duzer.

mostruosas ballenas atacan barcos

el primer windsurf conocido

ictiocentauro tocando el violín

Jonas arrojado por la borda (Ortelius)

una sirena se admira en el espejo

Los peligros de las profundidades

Estas monstruosas criaturas sugieren un mundo lleno de peligros que acechan en lejanos océanos. Pulpos gigantescos arrastran barcos y marineros en el mar, y seductoras sirenas alardean de su belleza.

Las ballenas ocupan un lugar destacado en los mapas medievales y renacentistas. Muchos bocetos hacen alusión a una antigua historia de marineros que confunden una ballena con una isla. En la historia, los navegantes anclan su barco a la espalda de la ballena y encienden un fuego para cocinar los alimentos. Cuando la ballena siente el calor del fuego se sumerge en las profundidades, llevándose el barco y a los marineros junto con ella.

Las representaciones en los mapas de ballenas y otras criaturas se hicieron más realistas durante el siglo XVII. Mapas de esa época muestran naves que ejercen dominio sobre las bestias del océano. Con el tiempo, los animales desaparecieron por completo de los mapas.

Los mapas modernos, que carecen de estos fantásticos animales, tienen algo absolutamente perdido, dijo Van Duzer.