updated 1:27 PM CET, Dec 7, 2016

La controvertida línea de China en el mar

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bandera de Filipinas en el mar de China

Filipinas cuestiona ante la ONU la "línea de nueve guiones" de China

Cuando los manchúes gobernaron China se dio el nombre de Mar del Sur a un dominio marítimo salpicado de islotes, atolones y lagunas que proporcionaba a los pescadores refugio contra tormentas.

Lo que hoy los atlas llaman el Mar del Sur de China (o Mar de China Meridional), recibió su denominación en idioma Inglés y sus coordenadas en un documento de 1953 titulado Limits of Oceans and Seas - PDF - (Límites de Océanos y Mares) publicado por la Organización Hidrográfica Internacional con sede en Mónaco, cuyo director es el príncipe Alberto.

Y es fundamental para la economía global.

En él se transporta más de la mitad del comercio marítimo mundial, conecta a las economías de rápido crecimiento del Asia Pacífico con los mercados de Europa, Oriente Medio y África, y se calcula que contiene vastas reservas de petróleo.

línea de nueva guiones en el mar de China

Sin embargo, en una disputa que está creando alarma entre los vecinos de China - y los EE.UU. - los herederos del imperio manchú que ahora dirigen China están haciendo afirmaciones cada vez más asertivas como parte de un antiguo imperio que están reviviendo con orgullo.

Los límites de su reivindicación histórica están marcados por una "línea de nueve guiones" (en inglés nine-dotted line, U-shape line o nine-dash map), una línea compuesta de nueve guiones o puntos, que empieza desde el sur de la isla de Hainan de China hasta la costa norte de Indonesia, y enlaza hacia abajo como una lengua colgante gigante.

línea de nueva guiones en el mar de China, dibujo actual

Esta línea ha sido siempre un misterio.

Fue elaborada por los cartógrafos del antiguo régimen del Kuomintang en 1946 en los últimos años caóticos de la guerra civil china, antes de que el Kuomintang huyese a Taiwán.

Y, de hecho, la línea no comenzó con nueve guiones sino con 11: Dos fueron borrados en el 1953 después de que los comunistas victoriosos adoptaron la línea.

La escala y la precisión son muy apreciadas por los cartógrafos, pero la línea de nueve guiones carece de coordenadas geográficas.

Parece que fuese dibujada en negro con un grueso marcador de pluma.

línea de nueva guiones en el mar de China, 1946

Lo que es más, Pekín nunca ha explicado adecuadamente lo que representa.

¿La pretensión de China de "soberanía indiscutible" sobre las características territoriales dispersas dentro de la línea se derivan de la propia línea?

¿O es al revés, la línea deriva de las características territoriales y las aguas que la rodean?

Los vecinos de China que se disputan su territorio - entre ellos Filipinas, Vietnam, Brunei y Malasia - afirman esta conjetura.

Por estas razones, la opinión dominante entre los eruditos legales occidentales ha sido durante mucho tiempo que la línea de nueve guiones no se tiene mucho futuro si alguna vez es desafiada por el derecho internacional.

línea de nueva guiones en el mar de China, 1947

Puede que estemos a punto de averiguarlo. El domingo 30 de marzo, Filipinas presentó por primera a la línea vez una demanda legal como parte de una presentación de 4.000 páginas a un tribunal de arbitraje de la ONU en La Haya.

Quiere que la línea sea declarada como sin peso legal para poder aprovechar la energía en el mar y los recursos pesqueros dentro de su zona económica exclusiva declarada por la ONU.

China se ha abstenido hasta ahora de los procedimientos.

El caso histórico se arriesga a una reacción violenta de China.

Ahora Beijing tiene los lazos políticos congelados con Manila. En los últimos días, los barcos chinos han estado jugando juegos del gato y el ratón con los barcos filipinos que intentan aprovisionar marines atrapados en un remoto puesto llamado el Second Thomas Shoal.

barco de la guardia costera China en el Second Thomas Shoal

Pero lo que ha dado al caso una importancia aún mayor - y un potencial para la escalada a un nivel estratégico - es que los EE.UU. se han sumado a los ataques a la línea de nueve guiones, dejando caer su anterior cautela diplomática.

En un testimonio ante el Congreso en febrero, Daniel Russell, Secretario de Estado adjunto de los EE.UU. para Asuntos de Asia Oriental y el Pacífico, dijo que mientras Washington no se pronuncia sobre cuestiones de soberanía, la forma en que China persigue sus reivindicaciones territoriales en función de los trazos de la línea de nueve guiones crea "incertidumbre, inseguridad e inestabilidad".
 
Agregó que los EE.UU. "darían la bienvenida a China para que aclare o precise su demanda sobre la línea de nueve guiones para que esté en conformidad con el derecho internacional del mar".

Un portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores de China replicó que "los derechos e intereses de China en el Mar de China Meridional se forman en la historia y están protegidos por el derecho internacional". No dio más detalles.

Lo qué motivó el cambio en la retórica estadounidense, dice Paul Haenle, ex director para China, Taiwán y Asuntos de Mongolia en el Consejo Nacional de Seguridad de EE.UU., fue la decisión de China en noviembre pasado de declarar una zona de identificación de defensa aérea sobre el Mar Oriental de China, incluyendo las islas en disputa administradas por Japón.

Washington tiene ya advertido explícitamente a Pekín no hacer lo mismo sobre el Mar del Sur de China. Teme, dice el Sr. Haenle "que vayamos a despertar una mañana y descubrir que ha cambiado toda la región".

Pero la alteración de la línea de nueve guiones, como sugiere EE.UU., puede ser políticamente imposible para Pekín. China considera la acción de Filipinas como "una insolencia".

Es una bofetada al tan cacareado "sueño chino" del presidente Xi Jinping, una noción que implica la restauración del esplendor imperial del país, incluyendo su control sobre un mar que considera más o menos como su lago interior.

¿Hacia dónde va todo esto?

Si Manila prevalece en La Haya, y no está claro que el tribunal de la ONU aceptará la jurisdicción sobre el caso, China podría simplemente ignorar la sentencia y seguir como hasta ahora. La solución más simple sería que todos los países interesados dejaran de lado sus disputas territoriales y se centrasen en el desarrollo conjunto de los recursos naturales de la zona.

Pero esa no es la forma en que el imperio chino ha trabajado tradicionalmente las cosas.

En años pasados, los pequeños países como Filipinas conocían su lugar en la parte inferior de una jerarquía regional dominada por China. No es probable que esta permita tranquilamente que Manila trastorne ese orden.