updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

¿Cazadores de cabezas tribales en Coney Island?

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grupo de igorrotes en Coney Island

Nuevo libro analiza la turbulenta historia de un tribu de Filipinas llevada a América en 1905

Trasplantados en 1905 desde las Filipinas al famoso parque de atracciones de Coney Island en Nueva York, una banda de cazadores de cabezas Igorote (de golot, que en su idioma significa montaña) estuvo de gira por los Estados Unidos realizando simulacros de ceremonias tribales y consumiendo carne de perro para millones de curiosos y horrorizados estadounidenses.

Pero una vez una sensación nacional, los Igorotes - y el médico detenido por su explotación - en gran parte se han olvidado, escribe la periodista Claire Prentice en su nuevo libro "The Lost Tribe of Coney Island: Headhunters, Luna Park, and the Man Who Pulled Off the Spectacle of the Century (La Tribu Perdida de Coney Island: Cazadores de cabezas en Luna Park, y el hombre que trajo el espectáculo del siglo)".

National Geographic discutió recientemente con Prentice cómo escribió ella la odisea del grupo y algunas de las fuerzas que llevaron a los Igorotes a América y la oculta verdad acerca de ellos que todavía puede estar hoy en juego.

¿Cómo descubrió la historia de los Igorotes?

The Lost Tribe of Coney IslandYo había estado viviendo en Nueva York trabajando como periodista. Tenía una fascinación por la década de 1900 de Coney Island e hice viajes allí a menudo. Un día, vi estas fotos de los Igorotes tatuados, en tangas y, bueno, no mucho más. La energía de las fotos me atrajo y me cautivó.

He investigado a través de grandes instituciones como el Archivo Nacional y la Biblioteca Nacional de Filipinas, y los lugares más pequeños como la Biblioteca Municipal Bontoc en la provincia de montaña de las Filipinas. Encontré archivos gubernamentales desclasificados, registros vitales y artículos de prensa que no había sido leídos por cientos de años. Así que leí acerca de las cosas terribles que estas personas sufrieron a manos de un hombre al que tenían confianza, alguien que ellos pensaban que era un protector en una tierra extraña, y que los había tratado abominablemente.

Vamos a hablar sobre el hombre que los trajo aquí. ¿Quién fue el Dr. Truman Hunt?

Truman Hunt fue a las Filipinas durantela Guerra Española-Americana de 1898. Fue entrenado como médico, y él se quedó en el país después de la guerra. Más tarde fue nombrado gobernador teniente de Bontoc, donde vivían los Igorotes, y llegó a conocerlos bien.

En 1904, el gobierno estadounidense gastó $ 1.500.000 para traer a 1.300 filipinos de una docena de diferentes tribus a la Exposición de San Luis como parte de un plan destinado a reunir un amplio apoyo popular a las políticas de Estados Unidos en Filipinas, demostrando que el pueblo de las islas estaba lejos de estar listo para el autogobierno. Truman Hunt hizo de gerente de la Igorrote Village, que trajo a la feria a la multitud más grande de filipinos.

De la enorme popularidad de los Igorotes surgió la idea de volver a Bontoc y recoger otro grupo Igorote. Él ofreció $ 15 por mes a cada Igorote que se prestase para ir a Estados Unidos con él y exhibirse en un espectáculo de su cultura y costumbres. Planeó comenzar su gira en Coney Island y luego pasar a otros parques de atracciones en todo el país.

igorrotes de Filipinas en Coney Island

Usted escribe que Truman Hunt era el portavoz de los Igorotes y la prensa ha reimpreso muchos de sus cuentos. ¿Qué tan difícil fue averiguar lo que realmente sucedió?

Para empezar, como periodista, no me trago del todo las noticias, aunque Hunt sabía cómo girar una historia. En el momento en que me dieron la clave de la historia y leí los archivos del gobierno acerca de sus malas acciones, estaba claro cuán distorsionada estaba la imagen y cómo hilar lo que realmente pasó.

Algunas de las cosas "de hecho" fueron totalmente inventadas. En los periódicos, Truman habla de un incidente en particular: una gran pelea entre los Igorotes y los residentes blancos de Coney Island que termina con los dos grupos luchando con horcas. Se presenta todo este escenario de una batalla feroz, y fue completamente inventado. En otra, estableció el robo de un perro que tenía alguien, le dió rienda suelta y le dijo a los Igorotes que lo perseguiesen. Pero los periódicos publicaron que los Igorotes eran salvajes y querían robar este perro.

Este fue un momento en que los zoológicos humanos eran una tendencia. Pueblos étnicos fueron exhibidos en espectáculos similares desde París a Tokio. ¿Qué tenían de especial los Igorotes?

Era apenas en la ropa. Sus cuerpos tenían tatuajes por todos ellos. Habían cazado cabezas y perros en su casa. Los perros fueron traídos de la libra de Nueva York, picados y puestos en una olla, y luego las personas vieron a los Igorotes comer el guiso. Este comportamiento escandalizó a los estadounidenses, pero también capturó su imaginación.

Pero el zoo no tardó en llegar a ser visto como algo vergonzoso, y algo que los estadounidenses no quieren recordar, que las personas fuesen expuestas de esta manera, por lo que quedó en el olvido. Hubo otros ejemplos en los que fueron coaccionadas personas, las culturas estaban distorsionadas, pero en este caso, el gobierno de Estados Unidos había dado permiso para explotar estos pueblos. Estuvieron directamente involucrados.

tauajes igorrotes

¿Cómo surgió la presencia de Estados Unidos en las Filipinas en el factor de 1900 en la situación con los Igorotes?

Los EE.UU. avalan la exposición como una manera de apoyar a su objetivo político de mantener el control sobre el territorio de Filipinas, mediante la demostración de que el pueblo de Filipinas estaban lejos de estar listo para el autogobierno.

La cobertura de los Igorotes estaba en los periódicos, todos los días. La gente hablaba de ello. Fue muy polémico y de gran actualidad, y la gente estaba leyendo sobre y tenía un interés en ello. El hecho de que eran de las Filipinas era definitivamente otra capa de la atracción.

Pero no creo que Truman Hunt fue contratado para la causa. Él estaba haciendo esto por sus propios intereses. Él era muy encantador, muy oportunista.

En su epígrafe, Hunt es citado en un periódico diciendo: "Yo era sanador de sus cuerpos, el padre confesor de todos sus males y angustias, y el árbitro final en todas las cuestiones en disputa", sin embargo, básicamente, puso a los Igorotes en los parques zoológicos. ¿Crees que se preocupaba por estas personas?

Eso es algo sobre lo que pensé largo y tendido. Antes de que los trajese a América se hizo voluntario para trabajar en un hospital de cólera en Luzón. Él realmente arriesgó su vida por la de ellos. Truman Hunt al final del libro no habría hecho eso. Creo que lo hizo muy, muy mal. Ellos fueron muy objetivados a diario, tanto que yo creo que él llegó a considerarlos lejanamente como mercancía.

La cuestión de la autenticidad aparece mucho en el libro la autenticidad del registro, así como la autenticidad de la visualización de los mismos Igorotes.

No creo que la visión realmente pueda ser considerada auténtica. Las ceremonias tradicionales realizadas antes de las cacerías de cabezas y las otras danzas tribales eran en general poco comunes en la vida real del Igorote. Lo mismo con la alimentación de los perros. Estas cosas eran ceremoniales y que definitivamente no ocurren todos los días. Pero Truman no fue preguntado por la autenticidad. Estaban allí para añadir un sentido de drama a la serie.

Parece abominable para nosotros ahora que la gente estuviese buscando estos zoos humanos. Pero hay que recordar que era como ir al cine. Las personas iban con sus familias. No se puede juzgar a la gente en ese entonces y condenarlos por esas normas.

igorrotes en 1912 en Filipinas

Usted escribe que estos zoológicos cumplen una necesidad de sensación y una obsesión etnológicas. Esas necesidades no parecen exclusivas de la década de 1900. Me quedé pensando en la televisión realidad (reality show).

Tenemos sin duda una variante hoy en día con los ricos turistas occidentales que viajan a ver espectáculos auténticos de los pueblos étnicos de África y Asia. Es una mercancía. Y, absolutamente, algunos de los programas de televisión hoy en día, ya sabes, tipo la bella y la bestia, son simplemente horribles. Está, obviamente, en lo profundo de los seres humanos que queremos mirar a personas diferentes a nosotros mismos. Eso es un hecho.

Al final del libro se administra una pizca de justicia. Truman Hunt arrestado. ¿Cómo sucedió eso?

La Oficina de Asuntos Insulares, que era parte de la Secretaría de Guerra del gobierno de los Estados Unidos, recibió un aviso de que Hunt no estaba tomando el cuidado adecuado de los Igorotes. Hubo otros rumores de que había robado sus salarios y que dos hombres del grupo había muerto en la carretera y que no habían podido enterrarse sus cuerpos.

El gobierno envió a un agente para investigar las reclamaciones, y Hunt se dio a la fuga llevándose con él a un grupo de Igorotes. Fue contratada la Agencia de Detectives Pinkerton para ayudar a localizarlo. Con el tiempo, se le acusó de malversación de alrededor de $ 10,000 en salarios de los Igorotes y de la utilización de la fuerza física para robar cientos de dólares más que habían ganado con la venta de recuerdos hechos a mano.

Finalmente, después de una cacería humana a través de los EE.UU. y Canadá, el gobierno lo arrestó en octubre de 1906. Fue condenado a 18 meses en una casa de trabajo tras un increíble juicio en Memphis.

Después del arresto de Truman Hunt, ¿qué pasó con los Igorotes?

A finales de julio de 1906, un par de meses después de que caducasen sus contratos con Hunt, el gobierno intervino y envió a casa a todos los filipinos - excepto cinco que se quedaron en calidad de testigos en el juicio de Hunt. Los casos judiciales se prolongaron. Cinco testigos filipinos se mantuvieron en América hasta marzo de 1907. El 20 de marzo, ellos también regresaron a las Filipinas.

Ha sido difícil descubrir mucho acerca de su vida después de su regreso a las Filipinas debido a que un gran volumen de registros vitales de las Filipinas fueron destruidos durante la Segunda Guerra Mundial. He reconstruido lo que he sido capaz de encontrar y he incluido esto en el Epílogo. Espero que este libro dará lugar a nuevos descubrimientos acerca de sus vidas posteriores.

La tribu perdida de Coney Island es una historia que nos hace preguntarnos quién es el civilizado y quién el salvaje.

Lee más acerca de los cazadores de cabezas del norte de Luzón en la revista National Geographic.

Esta historia se publicó originalmente el 27 de octubre en National Geographic: Tribal Headhunters on Coney Island? Author Revisits Disturbing American Tale