updated 3:47 PM CET, Dec 7, 2016

¿Por qué el mar es salado? (Introducción)

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mar salada

Se estima que los océanos contienen 50 mil billones (con b) de toneladas de sólidos disueltos

Toda el agua, incluso el agua de lluvia, contiene disueltas sustancias químicas que los científicos llaman "sales". Pero no toda el agua tiene un sabor salado. El agua es dulce o salada según un juicio particular, y en la toma de esta decisión el hombre se convence más por su sentido del gusto que por una prueba de laboratorio. Son las papilas gustativas las que acepten un agua y rechazan otra.

Un simple experimento ilustra esto. Llena tres vasos con agua del grifo de la cocina. Si bebes uno sabe dulce a pesar de que están presentes de forma natural algunas sales disueltas. Añade una pizca de sal de mesa al segundo, y el agua puede tener un sabor dulce o ligeramente salado dependiendo del umbral de gusto personal y de la cantidad de sal que echaste con el"pellizco". Pero añade una cucharadita de sal al tercero y tu paladar indica con vehemencia que esta agua es demasiado salada para beber; este vaso de agua tiene aproximadamente el mismo contenido de sal como un vaso de agua de mar.

Obviamente, el océano, en contraste con el agua que utilizamos a diario, contiene cantidades inaceptables de sustancias químicas disueltas; es demasiado salada para el consumo humano.

Vídeo: ¿Cómo es que no sabíamos por qué el océano era salado hasta 1979? El Explorador en Residencia de National Geographic, Bob Ballard, explica por qué una pregunta tan básica seguía siendo un misterio durante tanto tiempo y donde encontró su equipo finalmente la respuesta.

Cómo es de salado el océano

¿Cómo de salado es el océano, sin embargo, desafía la comprensión ordinaria. Algunos científicos estiman que los océanos contienen tanto como 50 mil billones de toneladas (50 millones de millones de toneladas) de sólidos disueltos.

Si pudiese ser retirada la sal en el mar y se extendiese uniformemente sobre la superficie de la Tierra se formaría una capa de más de 500 pies de espesor, sobre la altura de un edificio de oficinas de 40 pisos.

La salinidad del océano es más comprensible si se compara con el contenido de sal de un lago de agua dulce. Por ejemplo, de cada pie cúbico de agua de mar que se evapora produce alrededor de 2,2 libras de sal, pero 1 pie cúbico de agua dulce del lago Michigan contiene sólo una centésima (0.01) de una libra de sal, o alrededor de un sexto de libra. Así, el agua del mar es 220 veces más salada que el agua dulce del lago.

Pero lo que despierta la curiosidad de los científicos no es tanto por qué el mar es salado, sino por qué no es dulce como los ríos y arroyos que desembocan en él. Además, ¿cuál es el origen del mar y de sus "sales"? Y ¿cómo se explica la composición química notablemente uniforme del agua de los océanos? Para estas y otras preguntas, los científicos buscan respuestas con plena conciencia de que poco se entiende sobre los océanos.

Artículos siguientes:

El origen del mar y el origen de las sales
La compleja composición química del agua de mar
El agua de mar más salada
Cómo afecta la vida marina la composición del agua de mar