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Los buques portacontenedores originales

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galeones de Manila

Los Galeones de Manila eran el sustento económico del imperio del Pacífico de España

Grandes barcos además de un montón de dinero trajeron beneficios prácticos para España cuando se formó la primera empresa comercial transpacífica del mundo.

Los Galeones de Manila eran el sustento económico del imperio del Pacífico de España. Desde la década de 1560 hasta principios de 1800, las flotas de estas naves navegaron entre las colonias de España, intercambiando materias primas con ganancias exorbitantes y dominando el comercio a través del Pacífico. Pero su influencia fue más allá de llenar las arcas de la corona española. Los Galeones de Manila ayudaron a sentar las bases para el comercio mundial moderno y prefiguraron los gigantescos barcos portacontenedores que hoy navegan el Pacífico. Aquí hay cinco maneras en que los Galeones de Manila se destacaron del resto de barcos que navegaron los mares durante la edad de la vela.

Operadores globales

A finales de los años 1500 las flotas de Galeones de Manila habían ayudado a España a desarrollar las lucrativas rutas comerciales entre sus colonias del Pacífico. Algunas minas de plata de la colonia más rica y productiva de América Latina proporcionaron a España riqueza, y su filipina Manila dio un fácil acceso a los valiosos mercados asiáticos. La flota negociaba plata y oro para la seda, las especias, joyas y porcelana. A pesar de hacer solo uno o dos viajes al año, España tenía fuertemente controlado el suministro, asegurando que los bienes de lujo altamente codiciados se volvieran un beneficio práctico. Los galeones fueron los primeros en forjar estas redes comerciales del Pacífico, y sentaron las bases para la futura expansión del comercio mundial.

galeón de Manila

Buques de gran tamaño

España necesitaba barcos suficientemente grandes para sobrevivir el viaje de seis a siete meses a través del Pacífico, transportando suficientes bienes y armas de fuego para hacer el viaje rentable y seguro. Un galeón a vela en dirección oeste podría transportar en el siglo XVII, por ejemplo, más de 45 toneladas de plata. En la dirección hacia el este, estaba cargado con todas las galas que el dinero podía comprar. Nuestra Señora de la Concepción, construido en 1633, tenía aproximadamente 49 metros de largo, 15 metros de ancho, y llevó a cerca de 400 personas, entre pasajeros, soldados, marineros y artilleros. Algunos Galeones de Manila pesaron más de 1.800 toneladas, sustancialmente mayores que la mayoría de los buques que navegan el Atlántico en este momento. Sólo eran más grandes unos pocos buques de guerra, como el sueco Kronan de 60 metros de largo y 2.200 toneladas.

interior de un galeón de Manila

Cara carga, no hay peligro de impago

Grandes pueden haber sido, pero trabajar en un galeón estaba lejos de ser cómodo. Comerciantes ávidos de lucro a menudo sobrecargaban los galeones con los bienes preciosos, usurpando el espacio que normalmente almacenaban alimentos y agua. Esto dio lugar a condiciones en las que el escorbuto, la sed y el hambre paralizaban las naves. La tasa de mortalidad de la tripulación en la ruta del Pacífico podría alcanzar un 50 por ciento por viaje. Considerando que los galeones españoles que cruzaban el Atlántico tenían tasas de mortalidad del 15 al 20 por ciento. La cara carga de los galeones también era tentadora para los piratas. En 1743, el comodoro naval inglés George Anson capturó al Nuestra Señora de Covadonga y su carga con más de un millón de pesos de plata de ocho (reales de a ocho). (En comparación, en 1750 los ingresos brutos totales para todo México fueron de seis millones de pesos).

ruta Manila-Acapulco

Puertos de California (y un naufragio)

En lugar de navegar directamente desde Manila a Acapulco, el puerto latinoamericano de España, los galeones hacia el este cabalgaron los vientos predominantes del oeste hasta que tocaban tierra alrededor de California. Con las provisiones a punto de agotarse, los ataques piratas, las enfermedades y el hambre eran amenazas reales en esta etapa del viaje. Un puerto de California podría ser utilizado para reabastecer a los fatigados barcos. Así que en 1595 la corona española ordenó a Sebastián Rodríguez Cermeño, capitán del San Agustín, explorar la costa para un puerto de este tipo. Cermeño ancló en Drakes Bay, cerca de la actual San Francisco, y realizó encuestas cruciales que ayudaron a impulsar la colonización española de California. Un vendaval de noviembre lamentablemente hundió el galeón en el primer naufragio registrado frente a California, aunque Cermeño y su tripulación sobrevivieron. A pesar de este primer intento fallido, el español pudo establecer varios puertos en la región.

Añadiendo riqueza para la economía de Nueva España

Entre 1492 y 1830 los historiadores estiman que los españoles volvieron con plata y oro del Nuevo Mundo en un gran total de 4,035,156,000 pesos de plata y oro. Gran parte de esta riqueza fue directa a Manila en las bodegas de los galeones. Si los piratas o una tormenta dañaban a un solo galeón, la pérdida financiera podría enviar a toda la colonia filipina a la depresión económica. En última instancia, los galeones componen la única ruta de comercio a través del Pacífico, lo que los hizo frágiles: cuando fracasó un eslabón en la cadena del comercio, las consecuencias fueron devastadoras. México se rebeló contra la corona española en 1810, no permitiendo que los galeones accedieran al puerto de Acapulco, y para cuando México ganó su independencia en 1821 los galeones ya estaban obsoletos. El último de ellos se perdió en 1815.