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updated 10:07 PM CET, Dec 10, 2017

El extraño accidente que causó la explosión de un submarino nuclear ruso

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explosión de un submarino nuclear ruso

El incidente del K-431 se produjo en el área de reabastecimiento de la Bahía de Chazhma

En 1985 un submarino soviético sometido a un delicado proceso de reabastecimiento experimentó un extraño accidente que mató a diez miembros del personal naval. El combustible involucrado no era diésel, sino nuclear, y el desastre ambiental resultante contaminó la zona con radiación peligrosa y duradera. El incidente, que permaneció en secreto hasta después de la desaparición de la propia URSS, fue uno de los muchos accidentes nucleares que experimentó la Armada Soviética durante la Guerra Fría.

Los planificadores de la guerra nuclear de la Unión Soviética tuvieron dificultades para dirigirse a los Estados Unidos. Mientras los Estados Unidos virtualmente rodeaban al enorme país socialista con misiles nucleares en países como Turquía y Japón, el Hemisferio Occidental no ofrecía refugio para los despliegues soviéticos en especie.

Una solución fue el desarrollo temprano de los submarinos nucleares de misiles de crucero. Estos submarinos, conocidos como las clases Eco I y Eco II, fueron equipados respectivamente con seis y ocho misiles nucleares de crucero de ataque a tierra P-5 "Pyatyorka". Apodado "Shaddock" por la OTAN, el P-5 era un misil subsónico con un rango de 310 millas y una ojiva nuclear 200 o 350 kilotones. El P-5 tenía un error circular de 1,86 millas, lo que significaba que la mitad de los misiles dirigidos a un objetivo aterrizarían dentro de esa distancia, mientras que la otra mitad aterrizaría más lejos.

Los misiles iban almacenados en grandes silos horizontales a lo largo de la cubierta del submarino. Con el fin de lanzar un misil P-5, el submarino de superficie desplegaba y activaba un radar de seguimiento para, a continuación, alimentar la información de guía al misil mientras volaba a gran altitud. El sistema era imperfecto: el enlace de comando era vulnerable al atasco, y el submarino necesitaba permanecer en la superficie, indefenso contra los aviones y las naves de patrulla, hasta que el misil alcanzase el objetivo. Eventualmente los misiles P-5 fueron retirados y el misil P-5 fue substituido por el P-6, un arma similar pero uno con su propio buscador de radar para atacar los portaaviones de los EEUU.

La introducción del P-6 le dio al Eco II un nuevo contrato de vida. En 1985, el submarino K-431 ya tenía veinte años, pero todavía era técnicamente útil. Al igual que todos Echo II, el K-431 estaba propulsado por dos reactores de agua a presión que impulsaban las turbinas de vapor a un total de sesenta mil caballos de fuerza a bordo. Tan viejo como era, el K-431 necesitaba la reposición de suministro de combustible nuclear y, para principios de agosto, se había iniciado el proceso en las instalaciones de la Marina Soviética en Chazhma Bay.

submarino nuclear ruso de la clase Echo II

El 10 de agosto el submarino nuclear estaba en proceso de ser reabastecido. Según se informa, la tapa del reactor se levantó - completa con nuevas barras de combustible nuclear - como parte del proceso. Se colocó sobre la tapa una viga para evitar que se produjese cualquier fuga, pero manejo incompetente dio lugar aparentemente a que las varillas que se levantasen demasiado alto en el aire. (Otra historia cuenta que una ola generada por un barco torpedero de motor que pasaba balanceó al submarino en su litera, también elevando las varillas demasiado alto). Esto dio lugar a que el reactor de estribor alcanzara la masa crítica, seguido por una reacción en cadena y una explosión.

La explosión sacudió la tapa de 12 toneladas del reactor y las varillas de combustible y rompió el casco de presión. Fue destruido el núcleo del reactor, y ocho oficiales y dos alistados que estaban de pie cerca murieron instantáneamente. La explosión lanzó escombros al aire, y una nube de precipitación de 650 metros de ancho por 3,5 kilómetros de largo viajó a favor del viento en la península de Dunay. Más escombros y el isótopo de cobalto-60 fueron lanzados por la borda y en los muelles cercanos.

De acuerdo con Riesgos nucleares, la escena del accidente estaba fuertemente contaminada con radiactividad. La radiación de rayos gamma no era particularmente mala; a una tasa de exposición de cinco milisieverts por hora, era el equivalente a obtener una Tomografía computarizada del tórax cada hora. Sin embargo, la explosión también liberó 259 petabecquerels de partículas radiactivas, incluyendo veintinueve gigabecquerels de yodo-131, una causa conocida de cáncer. Esto fue un gran augurio para los equipos de emergencia, especialmente los bomberos que necesitaban acercarse al lugar de la explosión, y el cercano pueblo de Shkotovo-22. Cuarenta y nueve miembros de la tripulación de limpieza mostraron síntomas de enfermedad por radiación, diez de los cuales presentaban síntomas agudos.

submarinos rusos desechados

Un punto brillante en el incidente fue que había involucrado a las nuevas barras de combustible y no a las antiguas, y por lo tanto se generaron grandes cantidades de isótopos particularmente peligrosos durante la operación de la planta nuclear, como el estroncio 90 y el cesio 137, que no estaban presentes. Si bien la región de Chazhma Bay parece estar contaminada hasta nuestros días con la radiación, no se sabe cuánta de ello es resultado del incidente del K-431 o el resultado de los muchos submarinos de propulsión nuclear que fueron desechados y olvidados en la zona.

El incidente del K-431 fue uno de varios reactores de submarinos soviéticos que también estuvieron implicados en accidentes. Diez submarinos soviéticos experimentaron accidentes nucleares y otro, el K-11, también sufrió una criticidad durante el reabastecimiento de combustible.

La flota de submarinos nucleares de la Marina estadounidense, por el contrario, sufrió solamente un accidente no nuclear, no sólo durante la Guerra Fría, sino hasta el día de hoy.

La tasa de accidentes es aún más preocupante cuando se considera que la pérdida de un submarino o tripulación debido a un accidente nuclear podría haber llevado inadvertidamente a una crisis militar entre Washington y Moscú. A medida que las tensiones entre las dos capitales comienzan a alcanzar niveles de la Guerra Fría, los accidentes, como el incidente del K-431, son importantes recordatorios de que estos eventos que pueden y van a suceder amenazan con una espiral peligrosamente fuera de control, y que siempre deben prevalecer las cabezas frías.

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