La migración a América tardó bastante para que la evolución ocurriera en el camino

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 migración nativos americanos

Similaridades en los genomas nativos americanos sugieren adaptación en la historia antigua

El puente de tierra de Bering juega un papel central en nuestra imagen de cómo llegaron a las Américas los seres humanos. Cuando fue encerrada en el hielo mucha más agua del mundo, y fue expuesta la tierra entre Asia y Norteamérica, la gente siguió el puente para emigrar de Asia, en Alaska, y de allí al resto de las Américas.

Este cuadro tiende a retratar el puente puramente como una ruta a los nuevos continentes. De hecho, la palabra "puente" evoca definitivamente una imagen equivocada. Era una región geográfica, a menudo llamada Beringia, y la gente vivió allí durante tanto tiempo que probablemente habría sido ridículo para ellos que pudiéramos pensar en su hogar como transitorio. Las estimaciones actuales sugieren que la gente vivió allí por entre 5.000 a 8.000 años, comenzando hace aproximadamente 23.000 años.

Eso es un tiempo suficiente para que la selección natural haya tenido un efecto en el genoma de las personas que vivieron allí, según un documento en PNAS de la semana pasada. Los béringos habrían enfrentado distintas enfermedades, restricciones alimentarias y condiciones climáticas, y la selección natural habría ayudado a prosperar en ese ambiente a aquellos con las adaptaciones genéticas correctas. De acuerdo con el nuevo artículo, podemos ver pruebas de esa selección natural en las poblaciones modernas de nativos americanos.

 Beringia

Adaptación al Ártico

Recientemente una encuesta genética de 191 personas inuit de Groenlandia encontró algunos patrones genéticos que son tan comunes que la mejor explicación para ellos es la selección natural. Específicamente, existen pruebas que sugieren que tres genes implicados en metabolizar ácidos grasos (denominados genes de ácidos grasos desaturasas, o FADS, por sus siglas en inglés) muestran cambios que podrían ser el resultado de la adaptación a una dieta rica en proteínas y grasas. Ese tipo de dieta tiende a ser uno de los efectos secundarios de vivir en el Ártico.

Pero estas condiciones no son realmente particulares para Groenlandia. Probablemente eran similares en Beringia. Es posible que las adaptaciones tuvieran lugar en la propia Beringia, en cuyo caso serían anteriores al poblamiento de todas las Américas.

Para probar esta hipótesis, un grupo de investigadores comparó los genomas de los nativos americanos con personas de África, Europa y Asia oriental. En línea con la evidencia anterior, encontraron variantes en los genes FADS que eran mucho más comunes en los genomas nativos americanos. Esto es cierto, aunque las dietas entre las poblaciones nativas americanas se convirtieron en algo muy diverso a lo largo de su historia.

Hay un montón creciente de pruebas de que los genes FADS son bastante importantes, dice Rasmus Nielsen, que no estuvo involucrado con este documento, pero fue uno de los autores en el documento sobre el genoma de Inuit de Groenlandia. Los mismos genes parecen mostrar signos de selección natural en un montón de diferentes poblaciones humanas, y todo parece tener algo que ver con las historias de lo que han comido esas poblaciones. "Estos son genes que parecen ser realmente, realmente importantes cuando cambia la dieta", dice.

El efecto fundador

migración a las Américas desde BeringiaUna cosa difícil es que la selección natural no es lo único que provoca diferencias entre los genomas. Cuando usted tiene una gran población de personas, tienen un poco de variación en sus genomas, por ejemplo, una población podría tener algunas personas con ojos marrones, algunos con verdes y algunos con azules.

Si una pequeña parte de este grupo se rompe y se mueve, toman con ellos sólo parte de esa variación total. Debido al azar, el 80 por ciento de ese grupo de migrantes puede tener ojos marrones. Si sus descendientes tienden a tener ojos marrones, eso no significa que la selección natural lo haya hecho de esa manera.

Por lo tanto, si los genomas nativos americanos tienden a mostrar una gran cantidad de diferencias en los genes FADS, es importante comprobar que el resultado no es debido a este efecto fundador. La prueba de esto significa mirar el resto del genoma, estimar cuán fuerte es el efecto fundador y ver si las variantes en cuestión son más comunes de lo que cabría esperar basándose en un efecto fundador. Cuando los investigadores hicieron esto, encontraron un número de variantes que eran bastante comunes que la selección natural parecía la mejor explicación.

Beringia estaba habitada por una población, no por individuos. Por lo tanto, como puedes imaginar, no todos los genomas nativos americanos eran uniformes en términos de que variantes FADS tenían. Algunas regiones mostraron más de las variantes, y algunas mostraron menos. "Las frecuencias altas ocurren a pesar de las marcadas diferencias en estilos de vida y dietas de las diferentes poblaciones indígenas", escriben los autores. Sin embargo, no ha habido una gran cantidad de tiempo para que funcione la selección natural. Estudios futuros podrían probar si hay diferencias entre los grupos de nativos americanos que podrían estar conectados a sus dietas históricas.

Si la evidencia sigue acumulando que los genes FADS afectan a cómo procesamos nuestros alimentos, en última instancia podría ser importante en la investigación médica, dice Nielsen. Hay mucho debate sobre qué dieta es la más saludable, dice, pero podríamos estar viendo la razón por la que esa pregunta no tiene una respuesta simple: la mejor dieta podría ser diferente para diferentes personas, dependiendo de su genética.

Artículo científico: Genetic signature of natural selection in first Americans

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