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updated 8:58 PM CET, Nov 24, 2017

Los dinosaurios podrían haber sobrevivido si el asteroide hubiese caido en otro lugar

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asteroide que mató a los dinosaurios

El asteroide se estrelló contra el planeta con la fuerza de 40.000 ojivas nucleares

Hace unos 66 millones de años, un asteroide de 6 millas de ancho se estrelló contra Chicxulub, ahora un enorme cráter cerca de la ciudad del mismo nombre en la península de Yucatán en México. Después que siguieron condiciones nucleares similares a las de invierno, se extinguieron alrededor del 75 por ciento de las especies de la Tierra, incluida toda la familia de los dinosaurios (con la notable excepción de los antepasados de las aves). Dos investigadores japoneses argumentan, sin embargo, que si ese asteroide hubiera caído en algún lugar diferente de la Tierra, los dinosaurios probablemente habrían sobrevivido a la prueba.

Y si …

Este trágico evento ha permanecido permanentemente grabado en la historia geológica del planeta, a través de una banda llamada Límite K-T, que separa los períodos Cretácico y Terciario en la historia geológica. Según una investigación publicada esta semana por investigadores británicos del Imperial College de Londres, descubrieron que el impacto del asteroides fue aún más devastador de lo que se pensaba. Su sofisticado modelo sugiere que el asteroide se estrelló contra el planeta con la fuerza de 40.000 ojivas nucleares estadounidenses, todas disparadas en cuestión de segundos.

El impacto produjo alrededor de 325 gigatoneladas de azufre y 425 gigatoneladas de dióxido de carbono en la atmósfera, más de 10 veces las emisiones humanas mundiales de dióxido de carbono en 2014. La enorme nube de azufre que se cernía sobre la superficie del planeta bloqueó el sol, causando un enfriamiento dramático. La temperatura promedio del aire en la superficie de la Tierra disminuyó hasta 26 grados Celsius (47 grados Fahrenheit). Las temperaturas bajo cero persistieron durante más de tres años, lo suficiente como para destruir la vida vegetal y todo lo demás en la red trófica.

Toda esta sombría imagen podría no haber sucedido si el asteroide hubiera caído en otra parte del planeta, afirman el paleontólogo Kunio Kaiho, de la Universidad de Tohoku, y Naga Oshima, químico atmosférico del Instituto de Investigación Meteorológica de Japón.

asteroide que extinguió a los dinosauriosSegún los cálculos realizados por los dos, solo el 13 por ciento de la superficie de la Tierra está formada por rocas que podrían haber quemado tanto hollín. Una asombrosa cantidad de 1.7 billones de toneladas de carbón negro de finas partículas fue expulsada a la atmósfera luego del impacto de Chicxulub, escribieron los autores en la revista Scientific Reports.

Los científicos reconstruyeron un mapa de áreas alrededor del mundo con una alta probabilidad de ser ricas en rocas sedimentarias portadoras de hidrocarburos al final del Cretácico. Para que los dinosaurios estuviesen vivos hoy, todo lo que se requería era que ese asteroide cataclísmico cayera en algún lugar lejos de esa área, en el resto del 87 por ciento de la superficie del planeta. De hecho, con base en los mapas, incluso a unos pocos cientos de kilómetros de distancia habría sido suficiente.

rocas sedimentarias en la Tierra

En otras palabras, los científicos japoneses argumentan que el evento de extinción masiva de hace 66 millones de años era de baja probabilidad. Desafortunadamente para los dinosaurios (y afortunadamente para los humanos y sus parientes mamíferos), les tocó bailar con la más fea. Para ser justos, aún habría sido increíblemente devastador para la vida en la Tierra, incluso si no fuera así, pero no tan violento como antes.

Es interesante observar las implicaciones que este estudio tiene para la vida en la Tierra en el futuro. Según el Programa de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA, existe un riesgo significativo de que la Tierra pueda ser impactada por un asteroide asesino. Los científicos están ocupados rastreando y mapeando todos los objetos en el sistema solar y más allá de eso que un día podrían entrar en un curso de colisión con la Tierra. Al final del día, podemos dormir tal vez un poco más profundamente sabiendo que un asteroide no es probable que alcance su máximo potencial dañino, aunque la historia demostró que sí podría hacerlo.

Artículo científico: Site of asteroid impact changed the history of life on Earth: the low probability of mass extinction

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