Colón descubrió el Nuevo Mundo... Entonces, ¿por qué se llamó América?

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Cristóbal Colon y Amerigo Vespucci

Finalmente fue Amerigo Vespucci quien recibió el honor de llevar su nombre

Cristóbal Colón cruzó el océano Atlántico en 1492, entonces ¿por qué el Nuevo Mundo no lleva su nombre?

La respuesta tiene que ver con la reputación de Colón en el momento en que los europeos nombraron el nuevo continente, así como con una campaña de publicidad altamente exitosa dirigida por el explorador italiano Amerigo Vespucci, dijo Matt Crawford, profesor asociado de historia en la Universidad Estatal de Kent en Ohio.

Además, Colón mantuvo hasta el último día de muerte que la nueva tierra que había descubierto era, de hecho, Asia, dijo Crawford. En contraste, Vespucci fue uno de los primeros, si no el primer explorador en declarar que el Nuevo Mundo era una entidad completamente nueva (al menos para los europeos).

Colón, nacido en 1451 en Génova, Italia, se mudó a Portugal en 1476 para iniciar un negocio de cartografía. En ese momento, en llamada la Era de la Exploración, Portugal era un líder, ya que había descubierto las islas Madeira y las Azores en el Océano Atlántico y había navegado parte de la costa occidental de África.

Sin embargo, lo que Europa realmente quería era una ruta a la India. El Imperio Otomano había bloqueado el acceso europeo a través de Constantinopla, así como a través del Norte de África y el Mar Rojo. Colón quería una parte de la acción y propuso, como lo habían hecho otros, que se pudiera llegar a Asia navegando hacia el oeste.

(En ese entonces, la gente sabía que la Tierra era redonda. La interpretación errónea de que la gente pensaba que era plana fue presentada por el ensayista estadounidense Washington Irving, mejor conocido por escribir "Rip Van Winkle" y "La leyenda de Sleepy Hollow", que popularizó la controversia de la llamada "Tierra plana" en su libro de 1828 "La vida y los viajes de Cristóbal Colón").

mapa de Waldseemüller de 1507

Después de que Portugal rechazó la idea de Colón, no solo porque no estaba bien conectado sino también porque (con razón) pensaron que había subestimado la distancia entre Europa e India, llevó su plan a España. No está claro qué tan exitoso pensó el estado español que sería Colón, lo que podría explicar por qué aceptaron darle tanto si encontraba una ruta a la India. "Se le prometió mucho a cambio; una porción bastante sustancial del comercio y la riqueza que saldría de contactos más directos con Asia", dijo Crawford. "También el gran título 'Almirante del mar oceáno' y 'Virrey de las Indias'". (Ver: Un mapa que pudo haber llevado Colón a América finalmente está siendo descifrado).

Lo que pasó después hizo historia; Cristóbal Colón navegó directamente hacia la isla bahameña de Guanahani. Durante los cuatro viajes que Colón hizo al Nuevo Mundo, pisó islas como Cuba, La Española y las costas de América Central y del Sur. Pero Colón repitió categóricamente que había encontrado Asia, posiblemente para asegurarse de que mantendría la riqueza y los títulos que España le había prometido, dijo Crawford.

Esta postura hizo que algunos de los contemporáneos de Colón lo vieran como algo duplicado y no creíble, dijo Crawford. Mientras tanto, el explorador portugués Vasco da Gama viajó de Portugal a la India y regresó navegando por el Cabo de Buena Esperanza en el sur de África desde 1497 hasta 1499, lo que significa que Portugal había vencido a España en la carrera hacia la India.

"Al parecer, la corona española estaba tan descontenta con el hecho de que Colón no había llegado a Asia y también con la creciente reputación que tenía por hipocresía, esa fue parte de la razón por la que enviaron a un agente al Caribe para arrestar a Colón y traerlo de vuelta a España", Dijo Crawford. "Más tarde fue despojado de sus títulos".

globo terráqueo de la Universidad Ludwig Maximilians

Las cartas

En 1493 Colón escribió una carta a uno de sus valedores, Luis de Santángel, sobre su descubrimiento. Esta carta fue luego reimpresa y leída por muchas personas.

Pero las cartas del italiano Vespucci (1459-1512) fueron mucho más populares. Vespucci, que navegó bajo la bandera portuguesa, hizo su primer viaje al Nuevo Mundo en 1499. Como se mencionó, Vespucci reconoció que estas tierras no eran Asia, sino nuevos continentes.

(Es de destacar que "estas revoluciones son difíciles de discernir en las cartas publicadas [de Vespucci]", por lo que es posible que otros vean más significado del que él quiso transmitir, según un estudio realizado en 2006 en la revista Past and Present. Por ejemplo, Vespucci llama a la masa terrestre un "continente", pero esto podría significar "tierra firme", dicen los estudiosos).

Independientemente de lo que Vespucci quiso decir, sus cartas sobre el Nuevo Mundo a su patrón, Lorenzo de 'Medici, se convirtieron en las más vendidas en toda Europa. "No sería irrazonable decir que su carta, mucho más que la carta de Colón, [ayudó] a la gente a aprender sobre este Nuevo Mundo", dice Crawford. En estas cartas, "Vespucci mostró los aspectos sensacionales de las costumbres sexuales y dietéticas de los habitantes y la novedad de sus propias observaciones científicas", escribió en el estudio de 2006 Christine Johnson, profesora asociada de historia en la Universidad de Washington en St. Louis.

Universalis Cosmographia de Waldseemüller detalle de AméricaEstas cartas, a su vez, influyeron en un famoso creador de mapas. En 1507, el cartógrafo alemán Martin Waldseemüller creó el primer mapa para usar (conocido como Universalis Cosmographia) con el nombre de América [primer mapa más arriba]. Sin embargo, este nombre se cernía sobre Brasil. "Waldseemüller realmente no etiqueta a toda la región como América", señaló Crawford.

En cuanto a por qué la masa de tierra se llamó "América" y no "Amerigo", una introducción en un folleto que Waldseemüller escribió para el mapa señala que "En la medida en que tanto Europa como Asia recibieron sus nombres de mujeres, no veo ninguna razón por la que alguien deba objetar justamente que esta parte se llame Amerige, es decir, la tierra de Amerigo o América, después de que Amerigo, su descubridor, fuese un hombre de gran habilidad".

En realidad, Portugal ya había llamado a Brasil "Ilha de Vera Cruz" o "Isla de la Verdadera Cruz", pero es posible que Waldseemüller no lo supiera en ese momento, dijo Crawford.

mapa de Waldseemüller de 1513 mapa de Waldseemüller de 1516

En los mapas subsiguientes de 1513 y 1516 (arriba), Waldseemüller dejó de usar el nombre de América y en su lugar usó los nombres "Terra Incognita" y "Terra Nova", posiblemente porque se dio cuenta de que era Colón, y no Vespucci, quien había descubierto el Nuevo Mundo, dijo Crawford. Pero para entonces ya era demasiado tarde; otros cartógrafos ya lo habían copiado y difundido el nombre a lo largo y ancho. El nombre de América estaba firmemente arraigado a fines de los 1500, dijo Crawford.

Por supuesto, nombrar una nueva tierra es en gran medida un gesto simbólico, dado que los europeos no controlaron estas áreas durante algún tiempo.

"Toda esta empresa de hacer mapas y asignar calificación y nombres europeos a lugares en que los europeos no tienen clasificación o nombre comercial, es parte de su esfuerzo por tomar posesión de estas tierras", dijo Crawford. Esa es la ideología de la colonización: que estos son nuestros lugares, hemos dado nuestros nombres a esos lugares".

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