updated 10:44 PM CEST, Sep 29, 2016

El mar nos revelará las entrañas de la Tierra

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perforación en Japon

Un nuevo programa para perforar la Tierra espera penetrar más lejos que nunca

El agujero más profundo que jamás se haya hecho tiene más de 40 años de antigüedad, y está completamente muerto. En 1970, la Unión Soviética comenzó a perforar en la península de Kola, cerca de la frontera con Finlandia, en un intento por penetrar en la piel de la Tierra. Diez años más tarde, una perforación consiguió el récord de seis millas con un agujero hecho en Oklahoma por una compañía petrolera, que fracasó cuando su broca traspasó un lago de azufre fundido. Cinco años después el taladro llegó a siete miles y media, pero entonces la temperatura subió tan alto que para ir más profundo se habría derretido la punta. En 2008 se acabó el dinero y el sitio fue abandonado (aunque algunos fundamentalistas siguen citando la patraña de que el taladro se detuvo porque había llegado al mismo infierno).

Ahora está en marcha un nuevo programa de perforación marina, tratando de llegar a partes del interior del planeta que nunca se han penetrado. El problema con la perforación en la tierra es que la capa más externa de la Tierra - la corteza - es tan espesa que hay pocas posibilidades de conseguir traspasarla.

taladro perforador

taladro perforadortaladro perforadormuestras de perforación

Bajo el mar, sin embargo, sus secretos íntimos son más fáciles de sondear. Hace un siglo, el meteorólogo croata Andrija Mohorovicic estaba estudiando las ondas de choque realizadas por los terremotos a medida que pasan a través de los continentes. Y se dio cuenta de que las ondas viajaban mucho más rápido a través de la roca a unas 35 millas bajo la superficie de lo que lo hacían por encima de esa profundidad. Ese cambio - la discontinuidad Mohorovicic, o "Moho" - dio a entender que la Tierra tiene distintas capas de roca por encima de su núcleo metálico líquido, con el Moho que forma el límite entre la corteza externa (que representa menos de la centésima parte de su masa) y una zona interior llamada el manto.

Por debajo de los océanos profundos, donde la superficie es más joven y más delgada, ya que ha sido extruida de las profundidades fundidas, el Moho puede tener menos de cuatro millas de longitud. En 1957 unos estadounidenses se dispusieron a penetrar en una profunda zanja de México, y se las arreglaron para extraer un corto núcleo del manto. Sin embargo, el proyecto estuvo plagado de dificultades para mantener la nave en su posición y la manipulación de la perforación a través de dos kilómetros de agua, y fue abandonado.

JOIDES Resolution

Con el GPS y la tecnología de pozos de petróleo de hoy, se han resuelto muchos de esos problemas - por lo que el Programa Internacional de Descubrimiento del océano (International Ocean Discovery Programme) se ha propuesto romper el Moho y buscar lo que se encuentra a continuación. Ahora se están investigando sitios en las costas de Hawai, California y Baja California, para encontrar el equilibrio adecuado entre la nueva y delgada (pero caliente) corteza y el material más viejo, más grueso, pero más frío que no derrita el taladro. El agujero en Baja California ha alcanzado más o menos una milla.

tipos de perforaciones marinas

perforación marinaUno de los objetivos es trabajar en el papel que juega el líquido que brota desde el manto en las dorsales oceánicas en el ciclo global del carbono, y otra es insertar sensores en el agujero para comprobar los movimientos de temperatura, presión e intestinales de nuestro planeta. Los geólogos esperan poder examinar el contenido de elementos metálicos del manto que pueden haberse agotado como platino, oro, cobalto y otros que hayan sido aspirados por el núcleo de hierro líquido.

También están involucrados biólogos. Ya se han encontrado células vivas a más de una milla por debajo del fondo del mar, y sabemos que las bacterias de los respiraderos oceánicos pueden sobrevivir a 115ºC , lo que significa que, al menos en principio, ellas o sus familiares podrían existir a tres millas por debajo de la superficie [del suelo]. Esto podría acercarnos a lo que parecía la primera forma de vida en un planeta ardiente y caliente hace más de cuatro millones de años.

La tectónica de placas ha explicado muchas observaciones desconcertantes de la Tierra. Cincuenta años después del descubrimiento de Drummond Matthews y Frederick Vine, estos taladros gigantes están revelando más verdades acerca de nuestro planeta, y esta vez en 3D.

Crédito imágenes: Integrated Ocean Drilling Program (IODP)