updated 12:27 AM CET, Dec 9, 2016

Vivir en el mar: ¿Un paso más cerca de la realidad?

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módulos flotantes de Phil Pauley

Las nuevas tecnologías podrían ayudar a crear ciudades flotantes, o "seasteads"

La vida en el mar ha sido una de las visiones perdurables de la humanidad, pero la tecnología no ha estado a la altura... hasta ahora. ¿Estamos a punto de iniciar comunidades de viviendas permanentes en el océano?

La película Waterworld de 1995 tuvo uno de los presupuestos más enormes de Hollywood - un thriller post-apocalíptico de mega-millones de dólares que, en su momento, costó más que cualquier otra película hecha jamás. Hizo un trabajo bastante decente al hundir la carrera de Kevin Costner para el resto de la década. Más importante aún, también pudo haber ayudado a hacer lo mismo con la idea de la humanidad de vivir en el mar.

inundación huracán Sandy

Aunque los científicos no prevén aumentos del nivel del mar de la magnitud observada en Waterworld - cientos de pies gracias a la fusión de los casquetes polares - tendremos que planear un mundo con los niveles del mar más altos. No ha sido un sueño que un día la humanidad, o por lo menos algunos de nosotros, van a vivir en el océano. El diseñador y arquitecto Buckminster Fuller diseñó ciudades en el mar para contribuir a un futuro sostenible para la humanidad. Pero entonces, las ciudades flotantes evocaron las imágenes de fracaso de las películas, o peor aún, de los ricos "barones ladrones" que escapan a la alta mar por razones financieras. Ahora, varios grupos están tratando de cambiar esta percepción mediante la investigación de tecnologías que podrían ayudar a crear ciudades flotantes, o "seasteads", que se conviertan en modelos innovadores de la sostenibilidad y la cooperación pacífica.

ciudad Tanka, China

¿Suena demasiado futurista? Entonces considera la provincia de Fujian de China, donde el pueblo Tanka se ha desenvuelto en el mar desde el 700AD. Empujado hacia las aguas costeras en tiempos de guerra durante la dinastía Tang, estos habitantes de barcos no se les permitió poner un pie en tierra hasta la segunda mitad del siglo XX. Hoy, unos 7.000 Tankas siguen manteniendo una vida agrícola marina - posiblemente un adelanto de un futuro por venir para muchos más de nosotros.

Antes de la industrialización de la agricultura, la mayoría de la gente vivía en aldeas en tierra no más grandes o más complejas que sencilla comunidad Tanka basada en el agua. Permitir a la gente salir de las comunidades rurales tomó una serie de revoluciones verdes en la tecnología agrícola, y moverse después a áreas urbanas densamente pobladas. Vemos signos de que está en marcha una "revolución azul" en la tecnología del aprovechamiento del océano, lo que sugiere que no pueden estar muy lejos las ciudades flotantes.

Problemas de suministro

Puede ser una necesidad - no sólo una novedad - habitar en el mar en las próximas décadas, pero para ello se requieren los medios para crear comida fiable y sostenible, y fuentes de energía. La disminución de las poblaciones de peces por la sobrepesca ha llevado a la humanidad a crear  granjas acuícolas, empezando por los entornos más accesibles en o cerca de la tierra. Sin embargo, la mayoría de la piscicultura no ha evolucionado más allá de las jaulas de baja tecnología y líneas de algas drapeadas ancladas en aguas poco profundas como los pueblos antiguos como los Tankas.

granjas flotantes de Kampachi farms

Los métodos más avanzados de producción en masa emplean nocivos antibióticos y piensos modificados genéticamente en estanques en tierra poco naturales atestados de peces. Pero los inconvenientes de la piscicultura actual ha creado oportunidades para la tecnología, como los corrales flotantes "a la deriva" hechos por primera vez por Kampachi Farms. Pasado el tiempo suficiente, Kampachi Farms las reemplazará de las aguas estancadas con jaulas GPS rastreadas cosidas con alambre de cobre para permitir un flujo constante de agua fresca del océano sin la pérdida de los preciosos peces. Estos acuarios geodésicos, inspirados en los prototipos de Fuller para estructuras ligeras resistentes, serán soltados en los remolinos de los giros oceánicos, en los que sólo se necesitará de vez en cuando una pequeña corrección para mantener una difícil posición. Esto se logrará por ágiles barcos de recolección pilotados por los pioneros de esta nueva vida en el agua.

El colapso de las pesquerías es una preocupación inmediata, pero la agricultura en tierra también puede estar en peligro debido a la escasez prevista para el año 2050 de ese nutriente esencial, el fósforo. Una vez más, podría haber una solución en el mar.

ciudad flotante de Seasteading

Blue Revolution Hawaii, dirigido por el profesor Patrick Takahashi, es otro grupo de planificación para un futuro con miles de ciudades flotantes. Takahashi y su equipo han diseñado un plan para que los grandes buques estén equipados en el océano con conversión termoeléctrica, o plantas Otec, en el que las aguas cálidas superficiales interactúan con la "surgencia" de agua fría de las profundidades del océano para conducir una gran turbina de potencia. El agua fría que se bombea a la superficie contiene la proporción exacta de nutrientes - incluyendo el fósforo - necesaria para sostener el crecimiento de la planta.

La tecnología Otec ya ha sido probada en Hawai, y el grupo China Reignwood anunció recientemente planes para completar una planta de 10 megavatios - la primera en el océano abierto - no lejos de la provincia de Fujian en los mares del sur de China. La superficie de la vivienda puede ser agobiante al principio, pero la abundante luz solar y las hectáreas que rodean estas casas será suficiente para alimentar a vastos ranchos oceánicos, sobrealimentados por ricos nutrientes subproducto de Otec. En la parte inferior de la cadena alimentaria, los peces se alimentan de algas, que se alimentan de peces más grandes, de los que a su vez se alimenta la gente del mar y de la tierra por igual. Desechos de pescado y detritus de algas que se hunden secuestran gradualmente el dióxido de carbono de la atmósfera y lo depositan en el fondo marino para reiniciar el largo proceso de eones de creación de los combustibles fósiles de la naturaleza. Para el año 2050, no es descabellado imaginar en alta mar cientos de estas plantas de crianza, comerciando abundantes excedentes de mariscos con las ciudades en tierra.

Mientras tanto, Shell se prepara en 2014 para anclar la estructura flotante en mar abierto más grande del mundo - la instalación Prelude Floating Liquefied Natural Gas - frente a la costa noroeste de Australia. La estructura será enorme - con la longitud de cuatro campos de fútbol y un campo de ancha. Será construida para soportar tifones de categoría cinco, y producirá el equivalente en gas natural de 100 mil barriles de petróleo por día.

Shell, Prelude Floating Liquefied Natural Gas

Mientras que algunos grupos podrían permitirse el lujo de construir una ciudad flotante capaz de meteorizar algún tipo de tormentas, el ejemplo de Shell demuestra la viabilidad de larga duración de la vida en el mar. De hecho, los problemas más fundamentales de seguridad de la vida en el mar han sido resueltos por las empresas de perforación o de transporte offshore (Internet por satélite llegó hace años a las líneas de cruceros, mientras que la mayor parte de Asia y África aún carecen de la Red). Los costos caerán con el tiempo. ¿Y qué va a hacer Shell con Preludio cuando se acabe todo el gas natural? La infraestructura estará esperando para ser utilizada por la comunidad marina.

Flotación libre

El Instituto Seasteading también se ha ocupado de los desafíos que enfrentan las comunidades que tratan de vivir de forma permanente en el océano. Es un esfuerzo audaz pero esencialmente pragmático. Siguiendo el ejemplo de las personas Tanka, el plan es localizarse en las protegidas aguas territoriales de un país dispuesto a "organizar" las estructuras y sus habitantes. Con la ayuda de la firma de arquitectura acuática holandesa DeltaSync, el instituto espera poder diseñar algo que se adapte a las necesidades de los residentes, y del país anfitrión. Desde una tranquila zona costera, los desafíos logísticos necesarios que permitirán a una comunidad vivir en alta mar pueden ser resueltos de uno en uno.

módulos sumergibles Buckminster y Fuller

El diseñador británico Phil Pauley ha desarrollado un concepto para un hábitat marino que comprende módulos esféricos interconectados que podrían sumergirse durante las tormentas y el resto en la superficie cuando hace buen tiempo. Las largas armaduras verticales que sostienen el diseño de Pauley utilizan los principios de Fuller para fuertes estructuras ligeras con "tensegridad". Ellas maximizan el apoyo sin utilizar demasiado material caro como el acero. Para llegar a aguas más profundas, las comunidades abandonarán los "zancos" y flotarán libremente o se anclarán.

Otros también están tratando de investigar esta técnica en una escala menor. Hágalo usted mismo, el entusiasta de la vida en el mar Vince Cate ha estado utilizando prototipos de "pelota flotante" de casas sencillas, que logran la flotabilidad y estabilidad superficial "real estate". Con modelos de pruebas en el mar Caribe, cerca de su casa en Anguilla, Cate ha encontrado que suspendiendo un peso pesado muy por debajo de la superficie mantiene a la pelota moviéndose en medio de las olas.

Y estas estructuras podrían durar un tiempo muy largo. Estructuras de hormigón simple, reforzadas con acero, pueden desplazar grandes cantidades de agua, y duran décadas - o incluso siglos. Incluso después de 2000 años de duro golpeo por las olas del mar, un puerto romano construido con una mezcla de hormigón estándar y ceniza volcánica está todavía intacto. El Electro-acreción - que esencialmente pega minerales con cemento, como en estructuras bajo el agua galvanizadas - significa malla de acero electrificada que con el tiempo podría ser utilizada para reforzar y reparar estructuras de hormigón bajo el agua.

Se espera que la primera ciudad flotante se introduzca en el agua alrededor de 2020. Ya estamos investigando maneras de cosechar alimentos y energía en las partes más profundas y alejadas del mar. Las ciudades del futuro construidas desde cero serán más dinámicas, eficientes y flexibles. Estas ciudades marinas podrían utilizar la producción de biocombustibles de algas y almacenar energía a partir del viento y el sol. Al mejorar los diseños - y a un precio más bajo - la idea de una casa en el mar será más asequible.

¿Todo esto parece una locura? En cierto sentido, lo es. Pero algunos prefieren ser llamados locos que pretender que nuestras ciudades y especies puedan continuar con el status quo.