updated 10:27 PM CEST, Sep 30, 2016

Nuevo mapa detallado de los lagos y mares de Titán, la luna de Saturno (vídeo)

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sobrevuelo de Cassini sobre Titán

Estas nuevas imágenes muestran que Kraken Mare es más extenso y complejo de lo que se pensaba

La nave espacial Cassini de la NASA proporciona a los científicos pistas clave sobre la luna de Saturno Titán y, en particular, sus lagos y mares de hidrocarburos.

Titán es uno de los lugares más parecidos a la Tierra en el sistema solar, y el único lugar que no sea nuestro planeta que tiene líquido estable en su superficie.

Recientes sobrevuelos cercanos de la Cassini están aportando con más claridad una región en el hemisferio norte de Titán que brilla con casi todos los mares y los lagos de la luna. Los científicos que trabajan con el instrumento de radar de la nave espacial han reunido el más detallado mosaico multi-imagen de esa región hasta la fecha. La imagen incluye todos los mares y la mayoría de los principales lagos. Algunos de los sobrevuelos en áreas que anteriormente fueron vistas en un ángulo diferente, por lo que los investigadores han sido capaces de crear un paso elevado de la zona alrededor del más grande y segundo mayor mar de Titán, conocidos como Kraken Mare y Ligeia Mare, respectivamente, y algunos de los lagos cercanos.

"Aprender acerca de las características superficiales como lagos y mares, nos ayuda a comprender como líquidos, sólidos y gases de Titán interactúan para que así sea similar a la Tierra", dijo Steve Wall, actuando como líder del equipo de radar del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California "Si bien estos dos mundos no son exactamente lo mismo, nos muestra cada vez más procesos similares a la Tierra a medida que tenemos nuevos puntos de vista".

Estas nuevas imágenes muestran que Kraken Mare es más extenso y complejo de lo que se pensaba. También muestra que casi todos los lagos en Titán caen en un área de unos 600 kilómetros por 1.100 millas (900 kilómetros por 1.800 kilómetros). Sólo el 3 por ciento del líquido en Titán se encuentra fuera de esta zona.

mapa de los mares y lagos de Titán, la luna de Saturno

"Los científicos se han preguntado por qué los lagos de Titán están donde están. Estas imágenes nos muestran que el lecho rocoso y la geología deben haber creado un entorno particularmente atractivo para los lagos de este cuadro", dijo Randolph Kirk, un miembro del equipo de radar de Cassini en el Servicio Geológico de EE.UU. en Flagstaff, Arizona. "Creemos que puede ser algo así como la formación del lago prehistórico llamado Lago Lahontan cerca del lago Tahoe en Nevada y California, donde la deformación de la corteza terrestre creó fisuras que pueden ser cubiertas con líquido".

Una aplicación creativa de un método previamente utilizado para analizar los datos en Marte también reveló que Ligeia Mare tiene unos 560 pies (170 metros) de profundidad. Esta es la primera vez que los científicos han sido capaces de sondear el fondo de un lago o del mar en Titán. Esto fue posible en parte porque el líquido resultó ser muy puro, permitiendo que la señal de radar pasara a través de él fácilmente. La superficie del líquido puede ser tan suave como la pintura de los coches, y es muy clara a los ojos de radar.

Los nuevos resultados indican que el líquido es principalmente metano, algo similar a una forma líquida del gas natural en la Tierra.

"Ligeia Mare resultó tener la profundidad justa para que el radar para detectase una señal de vuelta desde el fondo del mar, lo cual es una señal que no pensábamos que seríamos capaces de conseguir", dijo Marco Mastrogiuseppe, un asociado del equipo de radar de Cassini en la Universidad Sapienza de Roma. "La medida que tomamos muestra que Ligeia es más profundo en al menos un lugar que la profundidad media del lago Michigan".

Una consecuencia es que los científicos de Cassini pueden ahora calcular el volumen total de los líquidos en Titán. Basado en el trabajo de Mastrogiuseppe, cálculos realizados por Alexander Hayes, de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York, muestran que hay cerca de 2.000 kilómetros cúbicos (9.000 kilómetros cúbicos) de hidrocarburo líquido, unas 40 veces más que en todos los yacimientos de petróleo probados en la Tierra.

Cuando la Cassini se acerca al verano del hemisferio norte en el sistema de Saturno, los científicos de la misión esperan potencialmente el momento más emocionante para el clima en el hemisferio norte de Titán.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. JPL, una división del Instituto Tecnológico de California en Pasadena, dirige la misión para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA en Washington. JPL diseñado, desarrollado y ensamblado el orbitador Cassini. JPL y la Agencia Espacial Italiana, en colaboración con los miembros del equipo de los EE.UU. y varios países europeos, construyó el instrumento de radar.