updated 6:40 PM CET, Dec 4, 2016

Robots submarinos podrían olfatear contrabando de drogas o armas

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robot sumergible

Harían ecografías del casco de los buque para ver su interior

Una advertencia a todos los contrabandistas: Un nuevo robot submarino se podría utilizar para olfatear contrabando - incluyendo armas y drogas - ocultas a bordo de los buques.

Desarrollado por investigadores del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT), el nuevo robot con forma ovalada puede ser pequeño (es ligeramente más pequeño que una pelota de fútbol), pero cuenta con algunas grandes habilidades contra el crimen. Un lado del robot es plano, lo que le permite deslizarse a lo largo de la parte inferior de un buque para realizar ecografías de su casco.

Esta capacidad de ecografía no sólo permite que el robot monitoree lo que hay dentro de un barco, sino que también le permite detectar falsos cascos y árboles de transmisión, que son comúnmente utilizados por los contrabandistas para ocultar el contrabando, según los investigadores. Y lo mejor de todo, el sistema de propulsión del robot está especialmente diseñado para minimizar su estela visible, haciendo que el robot sea una buena opción para los trabajos que requieren sigilo, como patrullar bajo el agua.

"Es muy caro para la seguridad de puerto a utilizar robots tradicionales para cada pequeño barco procedente del puerto", dijo en un comunicado Sampriti Bhattacharyya, co-diseñador del robot y un estudiante graduado en ingeniería mecánica en el MIT. Pero el robot del MIT es relativamente barato, ya que utiliza la impresión en 3D para que los principales componentes estructurales de cada robot, dijo Bhattacharyya.

"Si esto es lo suficientemente barato - si puedo sacar esto por 600 dólares, por ejemplo - ¿por qué no tener 20 de ellos colaborando en la inspección? Y si se rompe, no es una gran cosa. Es muy fácil de hacer", dijo Bhattacharyya.

robot sumergible

La parte del robot que alberga el panel de ultrasonidos, así como otros componentes electrónicos, es impermeable. Esta mitad del robot contiene una batería de iones de litio que puede mantener su carga durante unos 40 minutos, dijeron los investigadores. Pero al hacer el sistema de propulsión más eficiente, los investigadores creen que pueden aumentar la cantidad de tiempo que el robot puede pasar bajo el agua (antes de que necesite ser recargado) a 100 minutos.

El sistema de propulsión está alojado en el otro lado, permeable de la natación. Esta parte del robot se compone de seis bombas, cada una de las cuales expulsa el agua a través de tubos de goma.

Algunos de estos tubos son ventilados en la parte redondeada del robot (el lado opuesto de la parte de emisión de ultrasonidos plano). Esto evita que el dispositivo no vea un lateral de la nave lo que está tratando de inspeccionar. Las otras bombas de ventilación están colocadas en cualquier extremo del robot, permitiendo que se mueva en el agua hacia adelante y hacia atrás. Las pruebas iniciales del robot submarino mostraron que puede impulsarse en una línea recta mientras escanea el casco de un barco, dijeron los investigadores.

El nuevo robot es de particular interés para los funcionarios militares, a quienes les gustaría utilizarlo para una serie de operaciones submarinas, incluyendo la detección de armas o drogas de contrabando, o la búsqueda de las fracturas por estrés en los cascos de los barcos y otras embarcaciones, dijo Nathan Betcher, un oficial de tácticas especiales de la Fuerza Aérea de Estados Unidos.

El robot también podría ser utilizado para acelerar el procesamiento y el enrutamiento del tráfico marítimo regular, dijo Betcher en un comunicado.