updated 10:27 PM CEST, Sep 30, 2016

Nuevos sensores prometen una mejor imagen de la salud del océano mundial

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flotador Argo

Flotadores Argo recogen la temperatura, salinidad y datos de velocidad actuales

Los científicos marinos están desarrollando nuevos sensores que planean implementar en un sistema mundial de vigilancia para observar mejor los cambios que ocurren en los océanos del mundo.

"De alguna manera sabemos más acerca de Marte que nuestros propios océanos sin embargo, gobiernan todo, desde el clima regional hasta la economía", dijo Karen Wiltshire del Instituto Alfred Wegener de Alemania para la Investigación Polar y Marina. Wiltshire, presidenta de la Asociación para la Observación de los Océanos Mundiales (POGO) presentó la nueva estrategia observacional en una conferencia de prensa antes de la reunión anual de la asociación, que reúne a 40 instituciones oceanográficas. El objetivo es que el nuevo sistema mundial de vigilancia se complete en 2030.

Desde su fundación en 1999, POGO ha coordinado el despliegue mundial de unas 20.000 sondas autónomas conocidas como flotadores Argo que recogen la temperatura, salinidad y datos de velocidad actuales. El diez por ciento también tienen sensores de oxígeno. Las sondas suben y bajan en la columna de agua hasta una profundidad de 2 kilómetros y transmiten los datos por enlace satelital cuando emergen. Los datos están a disposición del público dentro de las 24 horas. Las sondas duran dos años, y se encuentran activas aproximadamente 4.000.

funcionamiento de los flotadores ArgoLos investigadores dijeron que, si bien Argo ha transformado la observación del océano, hay una mayor necesidad de más y mejores datos. "El sistema mundial de observación de los océanos se ha quedado estancado; no está progresando al ritmo que es necesario", dijo Ed Hill, director ejecutivo del Centro Nacional de Oceanografía de Gran Bretaña. Agregó que los científicos necesitan controlar el almacenamiento de carbono y los posibles aumentos de la temperatura en los océanos a profundidades de más de 2 kilómetros, además de la adición de la capacidad de detección biogeoquímica.

"Por ejemplo, medir la clorofila dará información sobre la cantidad de actividad biológica que está pasando y, finalmente, obtener más información sobre la concentración de dióxido de carbono en el océano y la atmósfera", dijo Yoshihisa Shirayama, director ejecutivo de investigación en la Agencia Japonesa de Ciencias y Tecnologías Marinas.

Para obtener esta información, los investigadores están desarrollando sensores para medir el contenido de carbono del agua de mar, la acidez, la concentración de nutrientes tales como nitratos y fósforo e incluso recoger datos genómicos.

Una nueva generación de sensores podría adaptarse a una variedad de plataformas, incluyendo amarres costeros, derivadores de corriente, cables submarinos de Internet, plataformas petrolíferas y buques. Los sensores ópticos instalados en los buques, por ejemplo, puede determinar el color del agua del océano que refleja la actividad de microalgas en la parte inferior de la cadena alimentaria y, cuando se examina junto con las observaciones de color vía satélite, pueden apoyar extrapolaciones sobre lo que está sucediendo en una zona determinada del océano. "Cuanto más se mide con un pequeño dispositivo a través de grandes distancias, más información se tiene para calibrar la información del satélite", dijo Wiltshire.

Algunos de los sensores están en funcionamiento y se están poniendo poco a poco en uso. Otros, como los sensores de acidez, sólo están saliendo de los laboratorios ahora. "El hilo común es que están empezando a entrar en funcionamiento las tecnologías para hacer esto sin tener que recoger grandes cubos de agua de mar", dijo Hill. "El objetivo no es sólo realista, es una necesidad", dijo Wiltshire. "Es absolutamente imperativo para este planeta".