Económico proceso convierte los restos de algas marinas en biocombustibles y fertilizantes

recogida de algas Sargassum

Cualquier plástico recolectado junto con las algas también será transformado

Gracias a factores como la escorrentía de fertilizantes agrícolas, las algas Sargassum crecen sin control en muchas regiones: varan en grandes cantidades en las playas. Utilizando una nueva técnica, esa materia orgánica en descomposición pronto podría convertirse en biocombustibles y otros productos.

Por lo general, el procesamiento de algas marinas implica extraerlas del agua salada, enjuagarlas en agua dulce y luego secarlas. Sin embargo, según el profesor Mike Allen de la Universidad de Exeter, "los costos de estos procesos pueden ser prohibitivamente altos". Junto con colegas de la Universidad de Bath, se propuso desarrollar una alternativa más económica y comercialmente viable.

El proceso resultante no requiere que las algas residuales se eliminen del agua salada. En cambio, comienza con dos tipos de catalizadores que se agregan a una tina de la vegetación. Estos productos químicos liberan azúcares de las algas marinas, que pueden usarse para alimentar una levadura especial que a su vez produce un sustituto del aceite de palma.

Además, los catalizadores preparan las algas marinas para la siguiente fase del proceso, que se conoce como licuefacción hidrotermal. En pocas palabras, esto implica someter el material a altas temperaturas y presiones. Los productos finales son un bio-aceite que puede procesarse aún más en combustibles, junto con lo que se describe como un fertilizante de alta calidad y bajo costo.

Y como una ventaja adicional, si hay piezas de desechos plásticos en las algas lavadas, también se convierten en bio-aceite, por lo que no es necesario eliminarlas antes del procesamiento.

algas Sargassum"Este estudio demuestra por primera vez que, más que un obstáculo, la presencia de agua salada puede ser útil", dice el científico principal, el profesor Christopher Uck de la U Bath. "La industria petrolera crea una variedad de productos que incluyen combustible líquido, plásticos y fertilizantes, y podemos beneficiarnos de una flexibilidad similar. Simplemente podemos alterar las condiciones del proceso para producir cantidades más grandes o más pequeñas de subproductos específicos, lo que nos permite satisfacer la demanda variable".

Y este no es el único uso potencial para las algas Sargassum. Anteriormente, científicos de la Universidad de Alicante de España anunciaron un método para utilizarlas como fuente de biomasa para plantas de energía. Además, un equipo del Instituto Fraunhofer de Tecnología Química de Alemania ha convertido un tipo diferente de desechos de algas marinas en aislamiento de construcción de alta calidad.

La investigación se describe en un artículo que se publicó recientemente en el Journal of Chemical Technology and Biotechnology: Saltwater based fractionation and valorisation of macroalgae

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