Un día bajo el agua con la temible foca leopardo

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foca leopardo bajo el agua

La caza y los enfrentamientos con otras focas leopardo en vídeo

Sabemos que las focas leopardo (Hydrurga leptonyx) son grandes y formidables depredadores, pero exactamente lo que están haciendo por debajo de la línea de flotación ha sido un misterio durante mucho tiempo. Ahora, gracias al concesionario de National Geographic, Douglas Krause, podemos tener una visión bajo el agua de las carnívoras focas leopardo, sus vidas y las batallas foca contra foca que son un espectáculo para la vista.

Krause, un biólogo de la naturaleza en la Administración Oceánica y Atmosférica Nacional (NOAA) de Estados Unidos, se asoció con National Geographic para unir Crittercams a focas leopardo en el cabo Shirreff, en la Antártida. "Las filmaciones pueden ayudarnos a conocer que están comiendo las focas leopardo y cómo están interactuando con su ecosistema. Podemos utilizar esta información para desarrollar un asesoramiento científico en los trabajos de conservación, para mantener el medio ambiente saludable para las focas leopardo y todos los animales de la Antártida", explica Krause.

Con el descubrimiento y la conservación como fuente de inspiración, Krause y el resto del equipo de la NOAA empezó la imponente tarea de adjuntar Crittercams a siete hembras adultas de focas leopardo. "Las focas leopardo tienen con frecuencia más de 11 pies de largo (casi tres metros y medio) y pueden pesar de 1.100 a 1.200 libras (550 kilos) - básicamente el mismo tamaño que un oso pardo, o incluso un caballo.

foca leopardo

Su tamaño y capacidades como depredadores superiores con grandes bocas llenas de afilados dientes pueden intimidar", dice Krause. "La idea es acercarse muy sigilosamente a un animal dormido con el fin de no molestarle. En la mayoría de los casos, somos capaces de lanzarle un sedante mientras que todavía está dormido. Entonces nos movemos fuera de la playa y salimos de su línea de visión para que pueda calmarse, y por lo general el animal continúa durmiendo".

colocación de una Crittercam a foca leopardoUna vez que los sedantes han hecho pleno efecto, algunos miembros del equipo conectan la Crittercam a la foca leopardo, mientras que otros monitorean sus signos vitales y se aseguran de que no vuelva a introducirse en el agua antes de que el efecto de los sedantes quede completamente eliminado. A continuación, el equipo se aposta en la playa y observa a la foca de lejos para asegurarse de que se recuperó completamente. "Limitar la perturbación y obtención de datos precisos sobre su comportamiento es el nombre del juego", dice Krause.

Las focas leopardo llevaron las Crittercams durante cinco a siete días antes de que el equipo de la NOAA recoge los dispositivos. Y lo que vieron en las más de 50 horas de imágenes no tiene precedentes, dice Krause. "Estábamos muy emocionados de ver por primera vez en vídeo un acto de cleptoparasitismo - donde una foca leopardo se enfrenta, lucha, y luego roba la comida de otra foca leopardo. Eso había sido sugerido en el pasado por algunas personas pero nunca había sido confirmado en vídeo".

Ver los épicos enfrentamientos en acción no sólo es notable sino que, como explica Krause, "ahora que sabemos que está ocurriendo cleptoparasitismo, tenemos una mejor comprensión de las diferentes formas en que las focas leopardo pueden tener un impacto el ecosistema que les rodea. El impacto es potencialmente mucho mayor".

Las imágenes mostraron que una de las focas leopardo, conocida como 397G, captura y pierde seis diferentes cachorros de lobo marino cuando otras focas leopardo la atacan para robarle sus presas. Sin ningún desaliento, 397G por lo general "nada muy rápidamente y casi inmediatamente comienza a patrullar la costa en busca de nuevas presas. A los 10 minutos ha emboscado y capturado otro cachorro de lobo marino, que es uno de los pocos que consigue comerse. Curiosamente, 397G fue uno de los cazadores más eficientes que he visto nunca", dice Krause.

El metraje también reveló otros comportamientos significativos, incluyendo el que las focas leopardo realizan almacenamiento de alimentos (ocultan a la presa en el fondo marino para comerla más tarde), arrastrar cachorros de lobo marinos de la playa y cazar peces de profundidad. El equipo de la NOAA se quedó, literalmente, sin aliento y gritó de emoción cuando vieron por primera vez las imágenes de las Crittercams.

vista aérea de una foca leopardo"Hubo muchos casos en que yo y el resto del equipo trabajamos extremadamente durante largas horas para desplegar y recuperar las Crittercams, pero valió la pena, tanto científica como personalmente", dice Krause. "He estado yendo a la Antártida desde hace más de 10 años, y casi todo el tiempo he estado observando a las focas leopardo porque las encuentro fascinantes, pero siempre estaba restringido a la visualización de lo que estaban haciendo sólo por encima de la línea de flotación y, por lo general, durante el día, así que quedé muy emocionado de poder conseguir finalmente ese punto de vista por debajo de la línea de flotación".

Esta investigación fue apoyada por el Programa Waitt Grants de The National Geographic Society.

Para ver más vídeos del trabajo de Krause y su equipo de la NOAA en la Antártida, echa un vistazo a sus interacciones con algunos adorables animales en "Seal Pups: Ferociously Cute and Worth Protecting":

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