updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

El oso polar come huevos de ganso en un Ártico más cálido (vídeo)

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oso polar en Canadá

Se está produciendo un aumento de la superposición de hábitat de osos y gansos de la nieve

Si los osos polares y los gansos comienzan a compartir con más frecuencia el mismo paisaje, los huevos pueden figurar en el menú de los grandes mamíferos.

Cuando el hielo del mar se derrite durante el verano ártico, algunos hambrientos osos polares (Ursus maritimus) depredan una recompensa proporcionada por los huevos en los nidos de ganso de la nieve (Chen caerulescens) de estas visitantes estacionales.

Ahora los científicos están estudiando si los grandes huevos pueden convertirse en un elemento más regular del menú del oso polar, si un calentamiento del Ártico le lleva a tierra firme con más frecuencia.

área de estudio en ManitobaDavid Iles, un candidato a doctorado de la Universidad Estatal de Utah, estudia lo que comen los gansos y, en este caso, quien come a los gansos. Desde hace varios años Iles ha estado estudiando la depredación del oso polar en las aves y los huevos en el oeste de la Bahía de Hudson cerca de Churchill, Manitoba, con colegas de Utah State y el Museo Americano de Historia Natural.

"El hielo marino se está derritiendo más rápido en promedio y los osos polares están regresando a la costa antes", dijo Iles. "Así que lo que estamos viendo es un aumento de la superposición con la anidación de las aves acuáticas. Eso es lo que estamos tratando de estudiar".

"En términos de gansos de nieve, de los que hay 50.000 parejas, eso podría ser un beneficio sustancial para los osos polares que pasen a beneficiarse de ellos", continuó. "Pero lo que todavía no sabemos es la frecuencia con que ocurre la superposición, qué tipos de osos se están aprovechando, y lo que podría significar para los osos polares y las aves acuáticas".

El hielo marino en Hudson Bay se derrite por completo cada año en el verano, y los osos polares de la región tradicionalmente pasan unos meses en tierra.

Mientras tanto, los gansos de la nieve y otras aves migratorias que invernan en los climas más cálidos del sur llegan a sus lugares de cría del Ártico a finales de mayo. Millones de ellos se aparean, anidan y desovan allí durante agosto - y las aves y sus huevos son presa fácil.

Iles y sus colegas usaron cámaras remotas para filmar los animales que se aprovechan de los nidos. Grabaron águilas, cuervos, zorros árticos y lobos disfrutando comidas de huevo, como se esperaba, pero también vieron numerosos osos comiéndolos.

Los osos son comedores oportunistas, y cuando están en tierra también se les conoce que consumen cadáveres de ballenas, bayas, hierbas y todo lo que encuentran, incluyendo gansos vivos. Se ha observado desde hace décadas que de vez en cuando comen huevos de ganso, pero Iles y sus compañeros de trabajo pueden ser el primer grupo que han estudiado la depredación en profundidad.

Comida alta en calorías

"Cada vez que encontramos excrementos de oso polar en el paisaje en estas colonias de aves, están llenos de cáscaras de huevo, membranas de huevo, junto con partes de cualquier otro tipo de alimento que han estado comiendo", dijo Iles.

oso polar se come un caribúDurante la última parte del verano, cuando los osos son más propensos a estar fuera del hielo marino, los huevos pueden ser un medio abundante o incluso contener una mayoría de gansos cerca de la eclosión, lo que a los osos les parece muy bien.

Un típico nido de ganso de la nieve tiene cuatro o cinco huevos, cada uno tal vez del doble del tamaño de un típico huevo de gallina y con cuatro o cinco veces más calorías. Iles y el co-investigador Robert Rockwell, del Museo Americano de Historia Natural, estimaron previamente que unos 88 huevos de gallina darían a un oso el equivalente calórico de comer una foca. Y los huevos son una presa mucho más fácil.

"Los nidos no huyen de ellos como podría un caribú", dijo Iles. "Es un montón de calorías, básicamente, que están ahí asentadas y que los osos pueden aprovechar".

Pero los vayan a aprovechar más a menudo, o no, ¿los huevos representan sólo un aperitivo extraño?. El hielo marino Ártico se ha ido reduciendo en los últimos años, causando problemas a los osos polares que viven la mayor parte de sus vidas cazando de focas. (Este verano, el hielo marino del Ártico se recuperó del mínimo histórico de 2012, pero sigue su tendencia a la baja).

Las poblaciones de gansos de nieve se han disparado en el Ártico durante 40 años más o menos, gracias a la agricultura y el aumento de las fuentes de alimentos de las aves en los hábitats de invierno del sur.

"Estas poblaciones de gansos de nieve están fuera de control, y son partes degradantes de la tundra", explicó Iles. El aumento de la depredación del oso en los huevos concebiblemente podría empujar a las poblaciones a un estado más sostenible, agregó, mientras que la alimentación de los osos tenga necesidad de algún alimento adicional.

¿Pero va a pasar?

"Lo que queremos saber es si, con el tiempo, los osos estarán más tiempo fuera del hielo y se iniciará una superposición cada vez mayor con el período de anidación de los gansos", Dijo Iles. "¿Son los osos que se están comiendo los huevos en mal estado corporal en general? Y lo que realmente no sabemos todavía es, ¿qué significa esto para los osos polares?".

"Tenemos que hacer más investigación", dijo, "para calcular la cantidad de beneficio que esto realmente reporta a los osos polares, los efectos que esto tendrá en las poblaciones de gansos de nieve y cómo será la forma sostenible de este tipo de depredación en función de lo grave qué sea".

El estudio más reciente del equipo apareció en la edición de septiembre de Polar Biology. Otro trabajo reciente de algunos de los mismos investigadores fue publicado en la revista Ecology and Evolution.

ganso de la nieve (Chen caerulescens)

El "ganso de oro" no puede salvar a los osos polares si se derrite el hielo marino

Mientras que los huevos de ganso pueden ayudar a algunos osos a agregar calorías, Steven Amstrup, científico jefe de Polar Bears International, advirtió que no se puede salvar a la especie si el ecosistema del Ártico pierde su hielo marino por el calentamiento.

Amstrup dijo que los osos oportunistas son conocidos desde hace décadas por comer de vez en cuando a las aves que anidan o sus huevos, cuando están en tierra durante el verano. Puede ocurrir un poco más a menudo si los osos pasan más tiempo en tierra, añadió, sobre todo el tiempo que coincida con la fácil disponibilidad de las aves que anidan.

"Desafortunadamente, no tenemos ninguna evidencia para sugerir que el consumo de ganso, o sus huevos, sin comer nada más tiene la capacidad para compensar la pérdida del hielo marino y de las oportunidades [primarias] de forrajeo que se presentan para los osos polares", dijo Amstrup.

"Si usted lee los estudios científicos, [los de Iles y coautores] dicen que esto podría beneficiar a algunos osos individuales, y que podrían compensar parte de esa pérdida de energía de las oportunidades perdidas de alimentación, pero que esto no es una especie de salvación para los osos polares".

"Lamentablemente, en los últimos años algunos medios de comunicación han sugerido que esto podría significar que osos polares podrían desembarcar y comer alimentos terrestres y de alguna manera prosperar sin el hielo marino", dijo Amstrup. No tenemos absolutamente ninguna prueba de que tienen la capacidad de hacer esto".

De hecho, agregó, la evidencia de algunos ecosistemas existentes sugieren que la comida de huevos por los osos no es probable que sea una receta para el éxito. En el norte de Alaska, los osos pardos (Grizzlies) viven junto a los osos polares en el hielo marino en una región costera rica en todo tipo de aves playeras y otros alimentos terrestres como el caribú y la vegetación.

Para los osos, el reto será sobrevivir, dice Amstrup.