updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

Los osos polares cazan en tierra al disminuir el hielo marino

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oso polar se alimenta de un caribú

No está claro que esta estrategia de alimentación pueda compensar los efectos negativos del cambio climático

Los osos polares se han desplazado a una dieta de más alimentos de origen terrestre en respuesta al cambio climático y el derretimiento del hielo marino en el Ártico, según una reciente investigación.

Los resultados sugieren que los osos polares, por lo menos en el área de la Bahía de Hudson occidental, pueden ser un poco más flexibles de lo que se pensaba de cara al cambio climático.

"Encontramos que están comiendo más de lo disponible en tierra", incluyendo gansos de nieve, huevos y caribús, dijo la coautora del estudio Linda Gormezano, bióloga de vertebrados en el Museo Americano de Historia Natural en Nueva York.

Aún así, no está claro que esta estrategia de alimentación pueda compensar los efectos negativos del cambio climático, con un científico diciendo que es poco probable que marque una diferencia en el número de osos polares.

Dieta preferida

oso polar caza en tierraLos osos polares dependen en gran medida de las focas y otros mamíferos marinos para alimentarse. Los osos blancos esperan en las brechas en el hielo marino para subir sus presas a la superficie, luego se abalanzan, de acuerdo con la organización de conservación sin fines de lucro Polar Bears International.

Cuando se derrite el hielo marino, los osos polares llegan a la costa y comen una variedad de alimentos, incluidos hongos y bayas, además de los gansos de nieve y otros animales.

Pero el calentamiento global ha reducido la extensión del hielo marino en el Ártico, especialmente en el último lugar en que los osos polares se engordan con las crías de foca antes de pasar a tierra. Como resultado de ello, la Ley de Especies en Peligro de EE.UU. ha enumerado a las majestuosas bestias como una especie amenazada, y la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza los enumera como vulnerables.

Flexitarianos

En un estudio de 2013 en la revista Polar Ecology, Gormezano y sus colegas tomaron videos de osos polares occidentales de Hudson Bay y los atraparon persiguiendo, matando y comiendo gansos de nieve.

Luego, en un segundo estudio de 2013 en la revista Ecology and Evolution, los investigadores compararon los modernos excrementos del oso polar con un análisis llevado a cabo desde 1968 hasta 1969, en que el cambio climático no había afectado dramáticamente el hábitat.

Linda Gormezano y su perro Quinoa especializado en el seguimiento de osos polares

En aquel entonces, el excremento contenía menos restos de gansos de nieve en comparación con los tiempos modernos, y el excremento moderno contenía huevos de gallina y de caribú y que no se encontraron en las muestras anteriores, lo que sugiere que la dieta del oso polar había cambiado.

Ese cambio se produjo, en parte, porque el retroceso del hielo marino ha llevado antes a los osos polares a tierra. Como resultado de ello, "están comenzando a superponerse los periodos de nidificación los gansos de nieve", dando a los osos la oportunidad de aprovechar los huevos de los pájaros", dijo Gormezano.

"No podemos decir con certeza qué cantidad de calorías de esta comida compensará la pérdida de oportunidades de caza de focas. Pero eso demuestra que los osos polares son flexibles y pueden cambiar su comportamiento".

Los osos también se han beneficiado de una bonanza de caribús: Encuestas realizadas en el área de investigación en la década de 1960 encontraron a unos 100 caribús, mientras que hoy en día hay entre 3.000 y 5.000, dijo Gormezano.

Perspectivas a largo plazo

A pesar de las ventajas que conlleva, es poco probable que la alimentación flexible de los osos los salve del cambio climático y la desaparición del hielo marino", dijo Steven C. Amstrup, un investigador de Polar Bears International, que no participó en el estudio.

"Algunas de estas cosas podría mantener a algún individuo un poco más de tiempo. Pero la conclusión es que no hay evidencia de que los alimentos alternativos beneficiarán al nivel de la población de los osos polares", dijo Amstrup.

Incluso ahora, el entorno de la costa sólo tiene alimentos suficientes para mantener a los pequeños osos pardos, con una baja densidad de población, dijo Amstrup.

"¿Qué lógica sugeriría que podrían aumentar las poblaciones enteras de los osos más grandes del mundo en hábitats que mantienen actualmente sólo un pequeño número de osos pequeños?' Dijo Amstrup.

Referencias:

What to eat now? Shifts in polar bear diet during the ice-free season in western Hudson Bay
Dietary composition and spatial patterns of polar bear foraging on land in western Hudson Bay
Terrestrial predation by polar bears: not just a wild goose chase