¿Por qué se 'divorcian' tanto estas aves marinas?

nido de gaviotas tridáctilas

Las ventajas del divorcio para las gaviotas que se unen en pareja

Nunca es fácil la vida de las aves marinas del Ártico, pero la temporada de reproducción es especialmente dura. Después de meses o incluso años en el mar, libres de seguir a donde sea que les lleven las presas y el clima favorable, el impulso de aparearse les llama a la orilla.

A partir de ese momento, hasta que sus crías abandonan el nido, estas criaturas del mar y el cielo se encuentran atadas a la tierra y sujetas a todos sus peligros.

Las aves marinas viven mucho tiempo, a menudo décadas, y tienen múltiples posibilidades de reproducirse. Estas largas vidas y las luchas de criar polluelos en algunas de las condiciones más duras de la Tierra, han hecho que los lazos entre las aves marinas en apareamiento sean particularmente fuertes. En muchas especies, las parejas exitosas permanecen juntas durante varias temporadas. Algunas incluso se aparean de por vida.

Los vínculos de pareja a largo plazo brindan a las aves marinas una serie de ventajas distintivas, dice Carin Bondar, bióloga de la Universidad del Valle Fraser en Columbia Británica que ha escrito varios libros sobre sexo animal: "Las parejas que han estado juntas por más tiempo tienen la ventaja adicional de estar familiarizadas con la pareja y mayores posibilidades de éxito reproductivo".

Pero el "divorcio" existe en el mundo de las aves marinas. Y ahora, un nuevo estudio ayuda a explicar cuándo y por qué las parejas de aves marinas se separan y por qué, en algunas situaciones, podría no ser tan malo.

Investigadores del Instituto Polar Noruego y la Universidad Ártica de Noruega han estado monitoreando desde 2005 las colonias de aves marinas en el Ártico y la Antártida. En su último proyecto, dirigido por el ecologista Guillaume Mercier, el equipo analizó las condiciones que conducen al divorcio en cinco especies: Los guillemots de Brünnich, las gaviotas glaucas, los petreles antárticos, las skuas polares del sur y las gaviotas tridáctilas.

En las primeras cuatro especies, los científicos encontraron que el divorcio es tan raro que era imposible obtener un tamaño de muestra significativo. No es así para las gaviotas tridáctilas.

Las gaviotas tridáctilas tienen muchas más probabilidades de divorciarse: casi el 20 por ciento de las parejas finalmente se separan. Los investigadores encontraron que el divorcio es mucho más probable si una pareja pierde un huevo o un polluelo.

A pesar de los beneficios de los lazos de pareja a largo plazo, Bondar, que no participó en la investigación, dice que el hallazgo de que las gaviotas tridáctilas se divorcian después de perder a una cría tiene sentido.

"Las aves marinas, y especialmente las de los gélidos ambientes del norte, tienen una tarea realmente difícil: encontrar suficiente comida para mantener un nido de polluelos. Durante los años de escasos recursos, ambos padres deben trabajar duro para asegurarse de que puedan sostener a los polluelos. Si los polluelos mueren, ambos padres obtienen un nulo éxito biológico".

Sébastien Descamps, coautor del artículo, dice que a pesar de las consecuencias de separarse, divorciarse después de perder un polluelo puede beneficiar a las aves a largo plazo. "El divorcio no es algo negativo en la vida silvestre, ya que esto puede mejorar el éxito futuro de la reproducción", dice. El divorcio es ciertamente un riesgo, pero también es una oportunidad para encontrar una mejor pareja.

La investigación se ha publicado en Ecology and Evolution: Influence of reproductive output on divorce rates in polar seabirds

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