updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

Contando pingüinos desde el espacio

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colonia de pingüinos emperador en la Antártida

Es el primer censo completo de una especie hecho desde el espacio

Contar pingüinos emperador (Aptenodytes forsteri) seguro que no es fácil. Pasan la mayor parte de su tiempo en el Océano Antártico y cuando van a tierra es durante el invierno en algunos de los lugares más remotos, fríos y ventosos de la Tierra.

Afortunadamente, un equipo del British Antarctic Survey (BAS), de la Universidad de Minnesota, la Institución Scripps de Oceanografía y la División Antártica Australiana han encontrado una manera más fácil de controlar a los pingüinos - con imágenes de satélite.

Usando imágenes de las colonias como las de abajo, el equipo contó un total de 595.000 aves, un número mucho más alto que las estimaciones previas de 270.000 a 350.000. Las imágenes de satélite también ayudaron a los investigadores a encontrar siete colonias previamente desconocidas, llevando el total a 44.

colonias de pingüinos emperador desde el espacio          colonias de pingüinos emperador desde el espacio

Peter Fretwell del BAS, dijo: "Este es el primer censo completo de una especie hecho desde el espacio".

Anteriormente, el equipo había utilizado imágenes de satélite para identificar la ubicación de las colonias de pingüinos por las grandes manchas marrones de guano en el hielo. El nuevo censo obtuvo un punto de vista más cercano mediante el uso de una técnica llamada pan-sharpening para aumentar la resolución de la imagen y poder diferenciar las aves de sus sombras, así como del guano. Los resultados de las imágenes de satélite, tomadas en 2009, fueron calibradas utilizando también cuentas desde el suelo y fotografías aéreas.

Un animal que se basa en el hielo marino flotante para su cría y nidificación, los pingüinos emperador se cree que son particularmente vulnerables a cualquier calentamiento de la temperatura de los océanos debido al cambio climático.

distribución de colonias de pingüino emperador en la Antártida

El biólogo y miembro del equipo de BAS Trathan Phil dijo: "La investigación actual sugiere que las colonias de pingüinos emperador se verán seriamente afectadas por el cambio climático, un censo preciso de todo el continente que pueda repetirse fácilmente en una base regular nos ayudará a monitorear con mayor precisión los impactos del futuro cambio climático en esta emblemática especie".

Artículo científico: An Emperor Penguin Population Estimate: The First Global, Synoptic Survey of a Species from Space

Enlace: British Antarctic Survey