updated 3:21 PM CET, Dec 9, 2016

Los pingüinos usan en invierno un escudo de aire frío

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escudo térmico de los pingüinos emperador

El plumaje del pingüino emperador le proporciona más del 80 por ciento de aislamiento total

Los pingüinos emperador "usan" un escudo invisible de aire frío que ayuda a prevenir la pérdida de calor del cuerpo, permitiendo que las aves marinas no voladoras sobrevivan a las temperaturas bajo cero de la Antártida, según un nuevo estudio.

El informe, publicado ayer en la revista Biology Letters, demuestra cuán robustos son estos pájaros.

"En la mayoría de las aves, el plumaje es capaz de resistir el flujo de calor, tal que la temperatura superficial es normalmente de unos pocos grados por encima de la temperatura ambiente", escribieron Dominic McCafferty de la Universidad de Glasgow y sus colegas. Para los pingüinos emperador, sin embargo, "durante condiciones de cielo despejado, las superficies más exteriores del cuerpo están más frías que el aire bajo cero que las rodea... En estas condiciones, paradójicamente, la superficie de pluma ganará calor por convección de aire que la rodea".

Es como si los pingüinos tuvieran un pequeño horno de convección natural establecido por debajo.

En realidad se puede ver el efecto en las imágenes de abajo, que muestran las diferentes temperaturas (Cero grados centígrados son 32 grados Fahrenheit, por lo que el ave se encuentra fría para nuestros estándares, pero notablemente más caliente que sus alrededores):

escudo térmico de los pingüinos emperador
(a) colonia de pinguinos emperador y obtención de las imágenes térmicas (recuadro). (b) Imagen térmica de los pingüinos aislados y acurrucándose (Taire = -21,0°C, RH = 42%, u = 1,0 ms-1 y nubosidad = 0 oktas). (c) imágenes en primer plano de la cabeza y las aletas (Taire = -21,8°C, HR = 43%, u = 3,0 ms-1 y nubosidad = 2 oktas).

No se puede pedir tampoco un mejor abrigo que el de los pingüinos: "El plumaje del pingüino le proporciona más del 80 por ciento de aislamiento total, y es altamente resistente a la penetración del viento", según los autores.

Agregan que la "piel gruesa y escamosa" de los pingüinos "ofrece una buena protección" de enfriamiento al contacto con el hielo. Esta especie de pingüino también tiene un pico relativamente pequeño en proporción al tamaño del cuerpo en general, lo que también ayuda a minimizar la pérdida de calor.

Cuando los pingüinos están de pie y se reúnen en un grupo además reducen la pérdida de calor.

Artículo científico: Emperor penguin body surfaces cool below air temperature