updated 1:06 AM CET, Dec 11, 2016

Ganadores del cambio climático: Pingüinos Adelia

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pingüinos Adelia en la isla de Beaufort, Antártida

La población se expande cuando retroceden las capas de hielo

Los pingüinos Adelia pueden beneficiarse realmente de las temperaturas globales más cálidas, al contrario de otras especies polares, según un avance de un estudio de un equipo internacional liderado por investigadores del University of Minnesota Polar Geospatial Center. El estudio proporciona información clave realizando proyecciones hipotéticas sobre el impacto continuo de los cambios ambientales.

Investigadores de Estados Unidos y Nueva Zelanda utilizaron una mezcla de antigua y nueva tecnología para estudiar una combinación de fotografías aéreas desde 1958 y modernas imágenes de satélite de la década de 2000. Encontraron que el tamaño de la población de una colonia de pingüinos Adelia en la isla de Beaufort de la Antártida, al sur del Mar de Ross, aumentó un 84 por ciento (de 35.000 a 64.000 parejas reproductoras) en las capas de hielo que retrocedieron entre 1958-2010, el mayor cambio en las últimas tres décadas. La temperatura media en verano en esta zona se incrementó alrededor de medio grado centígrado por década desde mediados de 1980.

El primer estudio de su tipo fue publicado ayer 4 de abril de 2013 en la revista científica PLoS One. Los modelos de la investigación recogen como responderán en el año 2010 los pingüinos polares del sur al cambio de hábitat cuando la atmósfera de la Tierra llegue a los 2 grados centígrados por encima de los niveles preindustriales, un punto que se acerca rápidamente.

El estudio demostró que el hábitat disponible para los pingüinos Adelia en la parte principal de la colonia de Beaufort, en la costa sur,  aumentó un 71 por ciento desde 1958, con un incremento del 20 por ciento de 1983 a 2010. La extensión de las capas de nieve y hielo en el norte de la colonia principal no cambió desde 1958-1983, pero luego se retiró 543 metros de 1983 a 2010.

cambio en la extensión de hielo en el Mar de Ross, Antártida

Además del crecimiento de la población en general, los investigadores observaron un aumento en la densidad de población dentro de la colonia, ya que llenaron lo que solía ser hábitat inadecuado cubierto de nieve y hielo. También encontraron que las tasas de migración de las aves anilladas como polluelos en la isla de Beaufort a colonias en la cercana isla de Ross disminuyeron después de 2005 cuando aumentó el hábitat disponible en Beaufort, lo que llevó a una alteración de la dinámica de la población estudiada (abajo mapa).

Isla de Beaufort, sur del Mar de Ross, Antártida

"Esta investigación plantea nuevas preguntas sobre cómo se ven afectadas las especies antárticas por un entorno cambiante", dijo Michelle LaRue, co-autora del artículo e investigadora en el  Polar Geospatial Center in the University of Minnesota’s College of Science and Engineering. "Este trabajo nos anima a todos a tomar un segundo vistazo a lo que estamos viendo y averiguar si este tipo de expansión del hábitat está sucediendo en otras partes a otras poblaciones de pingüinos de Adelia u otras especies".

pollos de pingüinos Adelia en la isla de BeaufortEl mundialmente conocido experto en pingüinos y coautor del estudio David Ainley, autor principal de un estudio anterior, está de acuerdo en que este estudio ofrece a los investigadores nueva e importante información.

"Hemos aprendido en la investigación anterior de 2001-2005 que es un mito el que nunca los pingüinos pasen a una nueva colonia en grandes cantidades. Cuando las condiciones son difíciles, lo hacen", dijo Ainley, ecólogo marino de la naturaleza de H.T. Harvey and Associates, una empresa de consultoría ambiental en California. "Este estudio en Beaufort y las islas Ross ofrece evidencia empírica acerca de cómo contribuirá este pingüino a su respuesta al cambio climático".

Los pingüinos Adelia son comunes a lo largo de la costa sur de la Antártida. Son más pequeños que sus primos los pingüinos emperador, midiendo unos 46 a 75 cm en posición vertical y un peso de alrededor de 4.5-5.4 kg. El pingüino adelia sólo vive donde hay hielo marino, pero necesita de la tierra libre de hielo para reproducirse. Las parejas reproductoras producen en promedio un pollo por año y vuelven a la misma zona para reproducirse si no han cambiado las condiciones.

Para determinar los cambios en el hábitat de anidación disponible, los investigadores recogieron en este estudio fotografías aéreas durante el período de incubación del pingüino en 1958, 1983 y 1993, e imágenes satelitales de alta resolución de 2005 y 2010. Los investigadores superpusieron las imágenes exactamente, alineando las rocas y otros puntos geográficos de referencia. Estudiaron las manchas de guano (heces y orina de los pingüinos) para determinar el hábitat disponible.

En el futuro, los investigadores planean utilizar imágenes de satélite adicionales para ver otras poblaciones de pingüinos Adelia y ayudar a comprender la dinámica y los factores ambientales que influyen en las poblaciones regionales.

pingüinos Adelia en la isla de Beaufort    Michelle LaRue, estudio de pingüinos Adelia en la isla de Beaufort

"Este estudio reunió a investigadores de diferentes disciplinas académicas en el que todos contribuyeron con su experiencia", dijo LaRue. "Hemos tenido personas que estudian el cambio climático, análisis espacial y la dinámica de la vida silvestre de la población. Así es como conduce a resultados la buena ciencia".

Además de LaRue y Ainley, otros investigadores involucrados en el estudio incluyeron a Matt Swanson, investigador estudiante de posgrado en la Universidad de Minnesota Polar Geoespacial Center; Katie M. Dugger de Oregon State University; O'B Phil. Lyver de Landcare Research en Nueva Zelanda; Kerry Barton de Soluciones Bartonk en Nueva Zelanda, y Grant Ballard PRBO de Ciencias de la Conservación de California.

El estudio fue financiado principalmente por la Fundación Nacional de Ciencia (NSF).

Artículo científico: Climate Change Winners: Receding Ice Fields Facilitate Colony Expansion and Altered Dynamics in an Adélie Penguin Metapopulation

Crédito imágenes: UMN College of Science and Engineering