updated 1:27 PM CET, Dec 7, 2016

Resuelto el 'misterio' de por qué los pingüinos no pueden volar

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aletas de pingüino

Las aves no pueden tener alas que son buenas a la vez para volar y nadar

Los científicos estudiaron araos que recuerdan a los antiguos antepasados de los pingüinos

Expertos de la Universidad de Aberdeen concluyeron que los pingüinos comenzaron a "volar" a través del océano en vez del aire a medida que desarrollan habilidades de buceo

Por fin se ha descubierto la razón por la que los pingüinos no pueden volar, afirman los investigadores.

Los pingüinos no pueden volar porque son muy buenos nadadores - y ningún pájaro puede sobresalir en eso, dijeron los científicos.

Empezaron a volar por el océano en lugar del aire a medida que desarrollan habilidades de buceo propulsados por aletas que les permitieron buscar el alimento a profundidades cada vez mayores.

La evolución de la impotencia para el vuelo de los pingüinos ha desconcertado a los científicos durante décadas.

vuelo de un arao

Pero ahora un estudio de araos - que se parecen mucho a los pingüinos en su buceo y natación, pero que aún pueden volar - muestra que no hay un ala que sea tan buena para las dos cosas.

Los científicos descubrieron que los araos en la isla Coats, el norte de Canadá, utilizan mucho menos energía cuando bucean que la mayoría de las aves.

Pero la energía que necesitan para el vuelo fue la más alta jamás registrada en el vuelo del pájaro - 31 veces mayor de la que gasta cuando está en reposo.

El profesor John Speakman, de la Universidad de Aberdeen, dijo: "Como mucha gente, me pregunté por qué perdieron los pingüinos la capacidad de volar. Es genial ser parte del equipo que ha recogido los datos que ha resuelto este problema".

"Nuestros resultados para la energía gastada en el buceo y la natación por araos encajan exactamente en las predicciones del modelo biomecánico. La falta de vuelo en los pingüinos ha sido un enigma, ya que conduce a un comportamiento aparentemente poco adaptado".

Los pingüinos no pueden volar, resuelto el misterio

"Los pingüinos emperador, por ejemplo, caminan hasta 60 km entre las colonias y el mar - un viaje de varios días que podría ser cubierto en un par de horas si fueran capaces de volar. Además, muchos pingüinos son blanco de depredadores como las focas leopardo en los puntos en los que entran en el océano. Este problema podría evitarse fácilmente si los pingüinos pudiesen volar por encima de los depredadores".

"Sin embargo si aplicamos la [nueva] teoría a los pingüinos, la pérdida de su vuelo puede haber sido debida a las ventajas y desventajas en la maximización de la función del ala en el agua frente a la función del ala en el aire".

"Cuando evolucionaron los pingüinos sus alas se hicieron cada vez más adaptadas a la natación y al buceo en los océanos donde capturan su alimento - haciendo de esta parte de su vida muy eficiente en la energía. Sin embargo, al mismo tiempo la energía requerida para el vuelo llegó a ser mayor y mayor para el pingüino. En algún momento, simplemente se hizo imposible mantener los altos costos energéticos del vuelo y las aves dejaron de volar".

"Es de suponer que los beneficios de la eficiencia cuando se alimentan compensó la ineficiencia de tener que caminar por todas partes cuando estaban en tierra. Nuestros estudios de araos han demostrado ahora que esta teoría biomecánica es muy probable que sea correcta".

arao en vuelo

Los araos - miembros de la familia Alca de aves marinas - son comunes en la costa del Ártico y se reproducen en grandes y ruidosas colonias; cada hembra pone un solo huevo en un estrecho saliente del acantilado.

En la búsqueda de comida realizan cortas inmersiones poco profundas, pero a veces son capaces de alcanzar profundidades de 300 pies o más para llegar a sus peces y calamares favoritos.

Los pingüinos pueden sumergirse hasta 1.850 pies en busca de peces, calamares y pequeños crustáceos llamados krill, pero son torpes en tierra - contoneándose por el hielo o deslizándose sobre sus vientres.

El profesor Speakman dijo: "Los araos parecen pingüinos en su comportamiento de buceo y natación, pero se diferencian en que todavía son capaces de volar. En muchos aspectos son como un equivalente moderno a los antiguos antepasados de los pingüinos antes de que perdieran la capacidad de volar".

pinguinos en el hielo marino

Los paleontólogos han demostrado que alguna vez los pingüinos pudieron volar por el descubrimiento de que la densidad del hueso ha ido en aumento durante los últimos 36 millones de años, lo que significa que el pingüino de hoy en día es mucho más pesado en comparación con su antecesor. El hueso del pingüino solía ser hueco. Las aves de hoy en día son capaces de volar debido en parte al hecho de que tienen huesos huecos.

Los huesos huecos son más ligeros que los huesos densos por lo que son mejores para volar. Los pingüinos transformaron sus huesos a densos y después persiguieron su comida en el mar en lugar de en el aire.

Kyle Elliott, un zoólogo de la Universidad de Manitoba en Winnipeg, Canadá, dijo: "Es evidente que la forma limita la función en los animales salvajes, y el movimiento en un medio crea intercambios con el movimiento en un segundo medio. El fondo es que las buenas aletas no vuelan muy bien".

El estudio fue publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences: High flight costs, but low dive costs, in auks support the biomechanical hypothesis for flightlessness in penguins

Imágenes cortesía de vKyle Elliott y Uli Kunz.