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Día Mundial del Pingüino: Desvelando su vida secreta

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pingüino emperador

Penguin Watch cuenta con voluntarios que observan imágenes de pingüinos de la Antártida

Para conmemorar el Día Mundial del pingüino (25 de abril de 2015) el proyecto de ciencia ciudadana Penguin Watch ha publicado 500.000 nuevas imágenes de pingüinos que revelan los secretos de un año de observación de los pingüinos.

Lanzado en 2014, Penguin Watch, que está liderado por científicos de la Universidad de Oxford con el aporte de la División Antártica Australiana, pide al público que accede a su página web que cuente los pingüinos en las imágenes tomadas por las cámaras de vigilancia a distancia de cerca de 100 colonias en la Antártida.

Los resultados ayudarán a los científicos a descubrir lo que hacen los pingüinos a lo largo del invierno, cómo les afecta el cambio climático y la actividad humana sobre la forma en que se reproducen y se alimentan, y por qué algunas colonias y especies están disminuyendo, mientras que otras se desarrollan .

pingüinos en la Antártida

Hasta el momento más de 1,5 millones de voluntarios en línea han hecho clic en 175.000 imágenes de pingüinos y marcado las imágenes que muestran un comportamiento extraño o sorprendente. Sus observaciones ya han ayudado a los científicos a descubrir que:

Los pingüinos utilizan su caca para derretir el hielo y poder reproducirse:

Los pingüinos aparentemente forman grupos antes de empezar a reproducirse y pueden utilizar inadvertidamente su oscuro guano para dispersarlo en criaderos helados y que se derritan antes (los colores oscuros absorben el calor más rápido que los colores claros). El siguiente vídeo muestra un año de la colonia de pingüinos Cuverville Island Gentoo en la Península Antártica y un experimento utilizando medidores de nieve para medir qué tan rápido se derrite la nieve en las afueras de la colonia.

Aves como la paloma antártica hacen visitas sorpresa a las colonias de invierno:

Tener una cámara de vigilancia de las colonias durante todo el año hace que sea posible detectar cosas que de otra manera se perderían, como un número de palomas antárticas alrededor de la colonia durante el invierno. Estas carroñeras viven entre las colonias de pingüinos y se cree generalmente que migran a América del Sur. La foto de abajo captura una visita de una paloma antártica a Danco Island.

paloma antártida

Durante el próximo año, con 500.000 nuevas imágenes para que miren los voluntarios y las cámaras que tomarán fotos cada minuto durante la época de reproducción, los investigadores esperan aprender más sobre la vida secreta de los pingüinos.

"Esperamos que estas nuevas cámaras revelarán con qué frecuencia alimentan los pingüinos a sus polluelos y el tiempo que tienen que ir al mar para alimentarse en diferentes regiones", dijo el investigador principal, el Dr. Tom Hart, del Departamento de Zoología de la Universidad de Oxford. "Hasta ahora, esto sólo ha sido posible poniendo GPS en los pingüinos. La esperanza es que, mediante el desarrollo de un método no invasivo, se pueda realizar un seguimiento de los pingüinos a través de la totalidad del Océano Austral sin investigadores que puedan molestarlos".

colonia de pingüinos en la Antártida

Antes de este estudio sólo era posible controlar los pingüinos de esta manera, teniendo un biólogo que observa los nidos durante la temporada. Sin embargo, la logística de la Antártida hace que sea extremadamente difícil llegar a las colonias en el inicio de la temporada y mantenerse hasta que los pingüinos han terminado de criar, lo que resulta en datos pasados al Tratado Antártico que vienen de muy pocos sitios.

"El problema es que los pingüinos se enfrentan a diferentes retos a través de su área de distribución, que podrían ser por el cambio climático, la pesca o la perturbación humana directa", dijo el Dr. Hart. "Las cámaras Time-lapse han revolucionado nuestra capacidad de recopilar datos de un gran número de sitios simultáneamente. Teniendo muchos más sitios monitoreados y comparando los sitios de alta con baja pesca excesiva, por ejemplo, nos permitirá trabajar en cuál de estas amenazas está causando cambios en las poblaciones de pingüinos y cómo podemos mitigarlas".

cámara e Penguin Watch

Penguin Watch también examina cómo les va a los pingüinos en uno de los sitios históricos más famosos de la Antártida: se ha colocado una cámara remota en el inhóspito punto donde 22 hombres de la Expedición Shackleton sobrevivieron al naufragio del Endurance, vivieron durante más de cuatro meses y fueron finalmente rescatado en agosto 1916.

cámara remota observa colonia de pingüinos en la Antártida

Los voluntarios incluso tienen la oportunidad de ganar un viaje a la Antártida para ver pingüinos. Todo el mundo que se haya registrado en el sitio participando en esta ronda de Penguin Watch puede entrar en el sorteo de un viaje donado por los socios del proyecto Quark Expeditions, así como una gran cantidad de premios menores.