updated 10:12 PM CEST, Mar 29, 2017

Pingüinos del hada de Nueva Zelanda son recientes invasores australianos

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pingüino del hada (Eudyptula minor)

El Eudyptula minor es la especie más pequeña de pingüino

La pequeña especie de pingüino azul (conocida popularmente como pingüino azul pequeño o del hada - Eudyptula minor), que se encuentra en el sur de Nueva Zelanda, es sorprendentemente un reciente invasor de Australia, según un nuevo estudio dirigido por investigadores de la Universidad de Otago.

Tras el reciente descubrimiento de que los pequeños pingüinos en la sureña provincia de Otago pertenecen a una especie australiana, un equipo de investigadores de Nueva Zelanda y los Estados Unidos se propuso determinar cuando llegaron por primera vez los australianos.

El estudio financiado por el Centro de Marsden y Allan Wilson se llevó a cabo por la Dra. Stefanie Grosser como parte de su investigación de doctorado, y fue dirigido por el profesor Jon Waters del Departamento de Zoología de Otago.

Los investigadores analizaron antiguo ADN a partir de los restos de más de un centenar de pequeños pingüinos (los huesos se remontan a tiempos pre-humanos) así como especímenes de yacimientos arqueológicos y museos.

La Dra. Grosser dice que estudios anteriores habían llegado a la conclusión de que la especie australiana ha estado en Nueva Zelanda durante cientos de miles de años. Sin embargo, el nuevo estudio genético indica que la especie australiana llegó a Nueva Zelanda mucho más recientemente.

pingüino del hada (Eudyptula minor)"Sorprendentemente, todos los huesos de más de 400 años pertenecen a la especie nativa de Nueva Zelanda", dice ella.

"Nuestros resultados muestran claramente que el pingüino de Australia colonizó Otago hace muy poco tiempo, entre el 1500 y el 1900 dC, al parecer, tras el descenso del pequeño pingüino nativo de Nueva Zelanda, que fue cazado por los primeros colonos humanos y depredadores introducidos por ellos".

Los investigadores afirman que, si bien los resultados son muy interesantes, el hallazgo de la extinción de la fauna y la sustitución en consecuencia por la llegada de los humanos no es un caso aislado por completo.

"Muchas de las especies de animales de Nueva Zelanda, las aves en particular, han sufrido a manos de la gente. Lo realmente interesante de estos resultados es que muestran la rapidez con que la naturaleza puede responder a los impactos humanos", dice el profesor Waters.

Aunque los pingüinos del hada no están en peligro de extinción en conjunto, las colonias en áreas con una significativa actividad humana están amenazadas por la polución y los animales salvajes.

Los hallazgos del equipo se han publicado en la Revista internacional de la investigación biológica Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences: Invader or resident? Ancient-DNA reveals rapid species turnover in New Zealand little penguins

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