Pingüinos de la Antártida se contagian de nueva cepa de la gripe aviar

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pingüino de barbijo y su cría

El aislamiento extremo no significa que el continente helado y su fauna estén completamente a salvo de las enfermedades introducidas

Se ha encontrado en las poblaciones de pingüinos antárticos un nuevo virus de la gripe aviar. Y, si bien no parece que estén enfermos, muestra la vulnerabilidad del continente helado a los patógenos introducidos.

Aeron Hurt, del Instituto Peter Doherty para Infección e Inmunidad en Melbourne, Australia, y sus colegas viajaron a cinco lugares de la Península Antártica en 2014 y 2015 y recogieron hisopos con sangre y heces de diferentes especies de aves, incluyendo pingüinos papúa y de barbijo.

El año pasado encontraron un nuevo virus en el pingüino de barbijo. Era muy similar a una cepa de América del Norte, lo que significa que se introdujo recientemente.

"Esta es una preocupación porque los virus de la gripe aviar que pueden ser mortales en muchas aves han circulado recientemente en América del Norte", dijo Hurt que es un colaborador del Centro de Referencia e Investigación sobre la Gripe de la OMS.

El trabajo fue publicado en la revista Journal of Virology y es parte de una colaboración con la Universidad de Concepción, Concepción, Chile. El muestreo fue financiado por el INACH, el Instituto Antártico Chileno.

Hay un número de diferentes cepas de la gripe aviar en todo el mundo. En su mayor parte las cepas americanas y de Eurasia son genéticamente distintas gracias a las grandes distancias entre ellas (a pesar de que se superponen las rutas de migración).

Y los virus han estado presentes en las colonias de pingüinos antárticos durante décadas. Por ejemplo, en 2014 Hurt y su equipo informaron de un virus de la gripe en los pingüinos adelia que estimaron divergió de otros virus hace entre 49 y 80 años.

Entonces, ¿cómo ha llegado a la Península Antártica el virus más reciente? Mientras que el área está demasiado lejos del camino de la mayoría de las aves migratorias, algunas especies de América del Norte y del Sur pueden hacer el viaje.

Con las aves silvestres y la gripe aviar, dice Hurt, es mejor prevenir que curar. Los virus que se propagan a través de granjas de aves, por ejemplo, deben ser detenidos para mantener saludables a sus primas salvajes y prevenir su propagación a través de las rutas migratorias.

Artículo científico: Evidence for the introduction, reassortment and persistence of diverse influenza A viruses in Antarctica

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