El ADN mitocondrial muestra los efectos del cambio climático en las gaviotas

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gaviotas de Heermann (Larus heermanni)

Antiguos climas afectaron al tamaño de la población de especies

Para entender el presente y el futuro, debemos comenzar con el pasado. Un nuevo estudio en The Auk: Ornithological Advances utiliza el ADN mitocondrial de las gaviotas de Heermann para sacar conclusiones sobre cómo se ha expandido su población en el Golfo de California desde la época de los glaciares y, por extensión, cómo puede afectar en el futuro el cambio climático causado por el ser humano.

Enrico Ruiz, de la Universidad de California, Merced, y sus colegas secuenciaron el ADN mitocondrial de 286 gaviotas de Heermann o gaviota mexicana (Larus heermanni) que se reprodujeron en el Golfo de California en 2011 y 2012. Usando una combinación de enfoques estadísticos, los investigadores encontraron que el patrón de diversidad genética entre las aves sugiere un período de crecimiento de la población de hace aproximadamente 100.000 años a 45.000 años atrás, coincidiendo con el último retiro glacial en la región.

Ruiz y sus colegas creen que el aumento de la población de las gaviotas fue el resultado de cambios climáticos a gran escala, lo que habría permitido a las especies marinas de las que las gaviotas dependen que los alimentos amplíen sus rangos. Aunque este es uno de los primeros estudios en examinar cómo afectó el cambio climático regional a los vertebrados como las aves marinas, los análisis anteriores han encontrado durante el mismo período evidencia de aumentos en las poblaciones de peces, moluscos y crustáceos.

La población de la gaviota de Heermann en la región se ha mantenido relativamente estable desde el final de este período de expansión, pero a Ruiz y a sus colegas le preocupa que esto pueda cambiar. "Durante los últimos 16 años, las cálidas anomalías oceanográficas en el Golfo de California han aumentado en frecuencia de un promedio de uno cada seis o siete años a seis anomalías en los últimos 16 años", dice Ruiz.

"El consenso entre los investigadores ahora es que hay una disminución general de la productividad a través de la red trófica, incluyendo la disponibilidad de los pequeños pelágicos de los que se alimentan las aves marinas". Aprendiendo cómo afectaron los antiguos climas el tamaño de la población de especies modernas y su distribución en el pasado, se espera que podamos entender mejor los cambios actuales en su distribución y abundancia.

Artículo cientñifico: Demographic history of Heermann's Gull (Larus heermanni) from late Quaternary to present: Effects of past climate change in the Gulf of California

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