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updated 8:58 PM CET, Nov 24, 2017

Desastre para los pingüinos: solo sobreviven dos polluelos de una colonia de 40.000

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pingüino Adelia con una cría muerta

Un "catastrófico evento de crianza" puede llevar a la creación de un área marina protegida en la Antártida Oriental

Una colonia de aproximadamente 40.000 pingüinos Adelia en la Antártida ha sufrido un "evento de crianza catastrófico", todos, excepto dos, murieron de hambre este año. Es la segunda vez en solo cuatro años que tal devastación, no vista anteriormente en más de 50 años de observación, se ha producido en la población.

El hallazgo provocó llamadas urgentes para el establecimiento de un área marina protegida en la Antártida Oriental, en la reunión en Hobart de la próxima semana de 24 naciones y la Unión Europea en la Comisión para la Conservación de los Recursos Vivos Marinos Antárticos (CCAMLR).

En la colonia de unas 18.000 parejas de pingüinos de cría en la Isla de los Petreles, los científicos franceses descubrieron a principios de año solo dos polluelos sobrevivientes. Miles de pollitos hambrientos y huevos no eclosionados fueron encontrados en toda la isla en la región llamada Adélie Land ("Terre Adélie").

La colonia había experimentado un evento similar en 2013, cuando no sobrevivieron los polluelos. En un artículo sobre ese evento, un grupo de investigadores, dirigido por Yan Ropert-Coudert del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia, dijo que había sido causado por una cantidad récord de hielo marino de verano y un "episodio lluvioso sin precedentes".

La extensión inusual del hielo marino significó que los pingüinos tuvieron que viajar 100 km extra para buscar alimento. Y el clima lluvioso dejó a los pollitos, que tienen poca impermeabilidad, húmedos e incapaces de mantener el calor.

Antártida OrientalEl evento de este año también se ha atribuido a una cantidad inusualmente grande de hielo marino. En general, la Antártida ha tenido una cantidad récord de hielo marino de verano, pero el área alrededor de la colonia ha sido una excepción.

Ropert-Coudert dijo que la región se había visto severamente afectada por la ruptura de la lengua del glaciar Mertz en 2010, cuando se rompió un trozo de hielo casi del tamaño de Luxemburgo, de unos 80 km de longitud y 40 km de ancho. Ese evento, que ocurrió a unos 250 km de la isla Petrels, tuvo un gran impacto en las corrientes oceánicas y la formación de hielo en la región.

"El impacto del glaciar Mertz en la región establece la escena en 2010 y cuando eventos meteorológicos inusuales, impulsados por grandes variaciones climáticas, golpean en algunos años, esto conduce a fallas masivas", dijo Ropert-Coudert al Guardian. "En otras palabras, aún puede haber años en que la cría estará bien o incluso buena para esta colonia, pero la escena está diseñada para que los impactos masivos afecten de manera más o menos regular".

No es muy claro el vínculo entre el cambio climático y la extensión del hielo marino en la Antártida. El hielo marino ha estado aumentando en los últimos años en todo el continente, lo que podría atribuirse a un aumento en la cantidad de agua dulce en el océano causada por el cambio climático. Sin embargo, a largo plazo, se espera que el cambio climático haga que el hielo marino se reduzca drásticamente.

"Por el momento, el hielo marino está aumentando y este es un problema para esta especie, ya que empuja el lugar de alimentación, el borde del hielo marino, más lejos de su lugar de anidación", dijo Ropert-Coudert. "Si se reduce, sería útil, pero si se reduce demasiado, la cadena alimentaria en la que confían puede verse afectada. Básicamente, como criaturas del hielo marino, necesitan una capa óptima de hielo marino para prosperar".

En otras partes, las presiones humanas, incluido el cambio climático, ya han tenido un severo impacto en el número de pingüinos Adelia. En la Península Antártica, que se ha visto gravemente afectada por el cambio climático, las poblaciones han disminuido, y algunos investigadores sugieren que pueden extinguirse allí.

cría de pingüino AdeliaRopert-Coudert dijo que había más amenazas antropogénicas en el horizonte - la pesca y posiblemente el turismo - de las que los pingüinos necesitaban protección.

Ha pedido que se establezca allí un área marina protegida (AMP).

"Una AMP no solucionará estos cambios, pero podría prevenir impactos adicionales que las presiones antropogénicas directas, como el turismo y las pesquerías propuestas, podrían traer", dijo.

La próxima semana, 24 países y la Unión Europea se reunirán en Hobart en la CCAMLR para discutir la posible creación de más AMPs alrededor de la Antártida.

En la reunión del año pasado, después de años de negociaciones fallidas, los miembros acordaron crear la AMP más grande del mundo en el Mar de Ross, y muchos esperan que el grupo lo acuerde próximamente para la Antártida Oriental. Esto también ha sido propuesto por Australia y ha estado sobre la mesa en la CCRVMA durante ocho años.

El director de programas polares en WWF, Rod Downie, dijo: "Los pingüinos Adelia son uno de los animales más duros y sorprendentes de nuestro planeta. Este evento devastador contrasta con la imagen que muchas personas pueden tener de los pingüinos. Es más ¿como 'haría Tarantino Happy Feet', con pollitos de pingüinos muertos esparcidos en una playa en Adélie Land?.

"Es impensable el riesgo de abrir esta área a las pesquerías de kril exploratorias, que competirían con los pingüinos Adelia por la comida cuando se recuperan de dos catastróficas fallas de cría en cuatro años. Entonces la CCRVMA debe actuar ahora adoptando una nueva Área Marina Protegida en las aguas de la Antártida Oriental para proteger el hogar de los pingüinos".

Ropert-Coudert y sus colegas están en el proceso de completar un artículo científico sobre el fracaso de la cría y planean enviarlo a una revidsta en las próximas semanas.

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