El oneroso coste de la satisfacción de ser mamá

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piqueros de Nazca (Sula granti)

Las hembras de un ave marina de Galápagos tienen una vida útil más corta que los machos

El piquero de Nazca macho (Sula granti), una gran ave marina de las Islas Galápagos, a menudo sobrevive a la hembra dominante de la especie, según una nueva investigación de la Universidad de Wake Forest, publicada en el Journal of Animal Ecology.

¿Por qué? Es una historia de parejas sexuales rotativas, el costo de ser padre y cómo se desmorona el cuerpo en la vejez.

En la búsqueda anual por el mejor compañero de reproducción, la elección del piquero de Nazca hembra dominante para emparejarse con un compañero más joven puede contribuir a las diferencias de vida dentro de la especie, dijo Emily Tompkins, la investigadora principal que fue coautora del artículo con el profesor de biología David J. Anderson.

El estudio es el más reciente en décadas de investigación de Anderson, quien estudia varias especies de aves marinas. Durante más de 30 años, él y sus estudiantes han estado observando a los piqueros de Nazca nacidos en la Isla Española, un puesto de avanzada de las Islas Galápagos de aproximadamente 37 millas cuadradas.

Las hembras, que son aproximadamente un 16 por ciento más grandes que los machos, controlan el apareamiento y deciden cuándo es el momento de "divorciarse" de una pareja actual para tener una mejor oportunidad de reproducirse con éxito.

Un exceso de machos adultos en la población de piqueros de Nazca ha llevado a esta práctica de "monogamia en serie".

piqueros de Nazca (Sula granti)Cuando los machos llegan a la adolescencia tardía, su oportunidad de reproducirse se reduce, mientras que las hembras continúan reproduciéndose casi todos los años. Por lo tanto, las hembras más viejas de la especie a menudo eligen a una pareja más joven cada temporada de reproducción. Y eso parece haber llevado a una vida más corta para las hembras, dijo Tompkins.

"La reproducción puede reducir la supervivencia de los adultos en el año siguiente, por lo que la mayor participación reproductiva de las hembras a lo largo de la vida, y especialmente en la vejez, probablemente contribuye a vidas más cortas", dijo.

Los piqueros de Nazca pueden vivir hasta los 20 años, lo que los convierte en una especie excelente para estudiar el declive en la vejez.

"Si estás interesado en los patrones de envejecimiento en los sistemas humanos, tenemos pocas oportunidades de recopilar datos comparativos de otras especies", dijo Anderson. "Esta población de bandas de edad conocida seguida desde la infancia, puede ayudarnos a comprender qué factores hacen que algunos individuos envejezcan bien y otros envejezcan mal".

Sólo la naturaleza a largo plazo del estudio de Galápagos ha permitido al piquero de Nazca cumplir ese papel comparativo. La vida útil potencialmente larga de los piqueros de Nazca significa que Anderson ha esperado décadas para observar el comportamiento y el éxito reproductivo en aves viejas.

Los investigadores encontraron que varios otros factores podrían contribuir a la corta vida útil del piquero de Nazca hembra:

• Las hembras reciben una atención de menor calidad como jóvenes, porque los padres no siempre tienen en cuenta la cantidad de alimentos que necesitan las hijas más grandes.
• Las hembras desempeñan un papel más importante en la alimentación del polluelo en cada temporada de reproducción, y ese esfuerzo podría tener un costo en la mayor cantidad de episodios de reproducción.

Pero, explicó Tompkins, apenas estamos empezando a comprender las diferencias en el envejecimiento entre los piqueros de Nazca.

"Parte de esta variación se explica por el sexo, el medio ambiente y otras propiedades de los individuos", dijo. "Somos muy afortunados de tener décadas de datos disponibles para abordar este tema".

Artículo científico: Sex‐specific patterns of senescence in Nazca boobies linked to mating system

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