¿Por qué estos polluelos saltan de altos acantilados y cómo sobreviven?

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salto de un pollito de barnacla cariblanca

La barnacla cariblanca anida en lo alto de los acantilados árticos para evitar a depredadores como los zorros

La vida es dura para la barnacla cariblanca, que debe lidiar con las temperaturas del Ártico y proteger a sus crías de los depredadores como los zorros anidando en altos salientes y acantilados.

Pero esta estrategia tiene un inconveniente: para comenzar su vida, los jóvenes gansos deben sobrevivir a una terrible caída, a veces de cientos de metros.

Tan pronto como 24 horas después de la eclosión, los polluelos necesitan dejar el nido para alimentarse de pasto, del que sus padres no pueden alimentarlos.

Para llegar a la hierba, y al agua, donde están más protegidos de los depredadores, las aves deben caer en picado desde sus nidos a gran altura siguiendo a sus padres que, por lo general, ponen cada año entre tres y cinco huevos.

Aunque parece aterrador, los polluelos son tan ligeros que no suelen morir al golpear el suelo, dice David Cabot, profesor adjunto de la Universidad de Cork en Irlanda.

"Son tan ligeros y esponjosos, que a menudo parecen rebotar en las rocas cuando caen", dice Cabot, quien en 1985 fue el primero en filmar este increíble fenómeno. "Sólo unos pocos mueren por quedar atrapados en grietas de roca, barrancos, o chocar contra una roca afilada".

Los verdaderos peligros son los depredadores, principalmente los zorros árticos (Vulpes lagopus), pero también las gaviotas hiperbóreas (Larus hyperboreus), que esperan a los pichones en su ruta desde el fondo del acantilado hasta la orilla del agua. Los zorros "se apresurarán a capturar la mayor cantidad posible de pollitos para guardarlos para más adelante. Los padres de ganso intentan ahuyentar a las gaviotas y zorros, pero esto generalmente no tiene éxito", agrega Cabot.

Las barnacla cariblanca (Branta leucopsis) viven en tres poblaciones principales diferentes, que se reproducen en el este de Groenlandia (donde se filmó el vídeo de arriba), Svalbard y Novaya Zemlya.

barnacla cariblanca (Branta leucopsis)

Filmando al salto

El director Mateo Willis tardó tres semanas en filmar esas escenas, que se presentan en el nuevo programa de National Geographic Channel, Hostile Planet.

primer plano del salto de un pollito de barnacla cariblancaLos polluelos eclosionan a fines de junio y principios de julio y, durante ese tiempo, son capaces de eclosionar y huir del nido casi en cualquier momento entre las 6 a.m. y las 10 p.m., dice Willis. Para obtener las imágenes, Willis y su equipo tuvieron que estar listos y alerta durante gran parte de este tiempo. Willis disparó desde arriba, mientras sus dos compañeros filmaban debajo de los acantilados.

"Es uno de esos casos en los que esperas, y esperas y esperas", dice Willis. "Tus nervios están destrozados", dice, "casi sin dormir", y de repente tienes que capturar esta impresionante caída. "Es una filmación desafiante. Tienes que rastrear este pequeño objeto gris contra rocas de color marrón gris a velocidades muy rápidas y, tan pronto como golpea algo, cambia de dirección", añade.

Willis explica que es fácil sentirse un poco agobiado por las dificultades biológicas después de filmar escenas de historia natural durante años. Pero la difícil situación de estas aves recién nacidas todavía le tocó un nervio.

Los supervivientes

pollito de barnacla cariblanca en tierra"Este es uno de esos casos en los que no puedes evitar sentir simpatía por esos pollitos", dice. Y como padre de dos hijos, dice Willis, "también sientes por los padres".

Dicho esto, esta dura estrategia "obviamente funciona lo suficientemente bien", agrega. Alrededor del 90 por ciento de los polluelos sobreviven a la caída, dice Cabot.

Sin embargo, gracias principalmente a los depredadores como los zorros y las aves de presa, solo la mitad o menos llegan a la edad adulta, completando el viaje a sus zonas de invernada, principalmente la isla escocesa de Islay.

Decenas de miles de gansos hacen hasta allí un peregrinaje anual, entre otras cosas, para alimentarse de la hierba. Esta migración masiva ha creado problemas para los agricultores locales, quienes afirman que las hambrientas aves interfieren con la cría de ganado y ovejas. El gobierno escocés reguló la matanza de gansos a partir de 2010, y ahora miles de gansos son muertos cada año, más de 3.300 fueron disparados solo en 2017 y 2018, según The Ferret, una agencia de noticias escocesa.

Esto ha reducido significativamente la población de gansos, que ha estado aumentando desde la década de 1960. La población del este de Groenlandia tenía alrededor de 70.000 en el último recuento en 2018, una reducción de más del 10 por ciento desde 2013, según Wildfowl & Wetlands Trust, una organización sin fines de lucro británica que realiza un censo de aves cada cinco años.

pollitos de barnacla cariblanca

Salto de fe

La barnacla cariblanca no está sola en sus caídas, aunque son las más dramáticas del mundo de las aves.

"Muchas aves acuáticas abandonan el nido de esa manera, [como los patos joyuyo (Aix sponsa), que anidan en los árboles", dice Isabella Scheiber, bióloga de la Universidad de Viena. A pesar de lo aterrador que puede parecer, "normalmente esa es una forma bastante segura de 'caerse', algo así como llevar un paracaídas", agrega.

Los pollitos que no siguen a sus padres y no abandonan el nido cuando es tiempo de dejarlo a menudo son abandonados y mueren.

No es raro que se pierda toda una nidada de gansos. Un estudio de 1998 sobre barnacla cariblanca en Svalbard detallaba una escena muy sombría: "Un padre macho golpeó accidentalmente a uno de los picos del acantilado, otro fue capturado por una gaviota y el tercero pereció después de saltar a una cascada", escribieron los autores.

Comparado con eso, las barnacla cariblanca en Hostile Planet tuvieron suerte, ya que uno de sus descendientes sobrevivió y, con suerte, se emparejará y regresará a Groenlandia para tener pichones.

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