Desaparece en la Antártida una de las colonias más grandes de pingüino emperador

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pingüinos emperador

Tres años de fracaso reproductivo en Halley Bay y el parto de un iceberg hacen inviable la población

Miles de polluelos de pingüino emperador se ahogaron cuando el hielo marino sobre el que se criaban se destruyó por el mal tiempo.

La catástrofe ocurrió en 2016 en el Mar de Weddell, en la Antártida.

Los científicos dicen que la colonia en el borde de la plataforma de hielo Brunt se ha desplomado con aves adultas que no muestran signos de intentar restablecer la población.

Y probablemente sería inútil que lo intenten, ya que un iceberg gigante está a punto de desprenderse en el sitio.

Un equipo del British Antarctic Survey (BAS) informó sobre la dramática pérdida de los polluelos de pingüino emperador.

Los doctores Peter Fretwell y Phil Trathan notaron la desaparición de la llamada colonia de Halley Bay en imágenes de satélite. Es posible, incluso desde 800 km, detectar el excremento de los animales, o el guano, en el hielo blanco y luego estimar el probable tamaño de cualquier asentamiento.

guano en la colonia Halley Bay 2015-2018

Pero la población de Brunt, que había mantenido un promedio de 14.000 a 25.000 parejas reproductoras durante varias décadas (5-9% de la población mundial), prácticamente desapareció de la noche a la mañana.

Los emperadores son la especie de pingüinos más alta y pesada y necesitan plataformas confiables de hielo marino para reproducirse, y esta plataforma helada debe persistir desde abril, cuando llegan las aves, hasta diciembre, cuando sus crecen polluelos.

Si el hielo marino se rompe demasiado pronto, las aves jóvenes no tendrán las plumas adecuadas para comenzar a nadar. Esto parece haber sido lo que sucedió en 2016.

Fuertes vientos vaciaron el hielo marino que se había pegado con fuerza al costado de la plataforma Brunt más gruesa en sus afluentes, y nunca se reformó adecuadamente. No en 2017, ni en 2018.

El Dr. Fretwell dijo: "El hielo marino que se formó a partir de 2016 no ha sido tan fuerte. Los eventos tormentosos que se producen en octubre y noviembre ahora lo sofocarán pronto. Así que ha habido algún tipo de cambio de régimen. El hielo marino que antes era estable y confiable ahora es simplemente insostenible".

El equipo de BAS cree que muchos adultos han evitado la reproducción en estos últimos años o se han mudado a nuevos sitios de reproducción en todo el Mar de Weddell. Una colonia a unos 50 km de distancia, cerca del glaciar Dawson-Lambton, ha visto un gran aumento en sus números.

colonias de pingüinos en la Plataforma de hielo BruntNo está claro por qué no se ha regenerado la plataforma de hielo marino en el borde de la plataforma Brunt. No hay una señal climática obvia a la que apuntar en este caso. Las observaciones atmosféricas y oceánicas en las cercanías de Brunt revelan poco en cuanto al cambio.

Pero la sensibilidad de esta colonia a las cambiantes tendencias del hielo marino ilustra, dice el equipo, el impacto que el futuro calentamiento en la Antártida podría tener en particular en los pingüinos emperador.

La investigación sugiere que la especie podría perder entre el 50% y el 70% de su población mundial para fines de este siglo, si se reduce el hielo marino en la medida en que lo prevén los modelos informáticos.

Esto tendría consecuencias más allá de los pingüinos emperador, comentó la Dra. Michelle LaRue, ecóloga de la Universidad de Canterbury, Nueva Zelanda. "Son una parte importante de la red alimenticia; son lo que llamamos un mesopredador. Son presas de animales como las focas leopardo, pero también se aprovechan de especies de peces y krill. Entonces, desempeñan un importante papel en el ecosistema", dijo a BBC News.

El Dr. Trathan dijo: "Lo que es interesante para mí no es que las colonias se muevan o que podamos tener grandes fallas de reproducción, eso lo sabemos. De lo que estamos hablando aquí es sobre el profundo embalsamiento del Mar de Weddell, que es potencialmente uno de los refugios del cambio climático para aquellas especies adaptadas al frío como los pingüinos emperador. Y si vemos grandes disturbios en estos refugios, donde no hemos visto cambios en 60 años, esa es una señal importante".

Si, específicamente, la colonia de Halley Bay tenía futuro es un punto discutible. La plataforma de hielo Brunt se está dividiendo por una grieta en desarrollo.

Esta grieta eventualmente generará al Mar de Weddell un iceberg del tamaño del Gran Londres, y en el proceso puede romperse cualquier hielo marino atrapado en la orilla del iceberg.

La colonia podría haber sido condenada independientemente de lo que sucedió en 2016.

Los doctores Peter Fretwell y Phil Trathan informan sobre su investigación en la revista Antarctic Science: Emperors on thin ice: three years of breeding failure at Halley Bay

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