Los albatros que atrapan piratas en alta mar

albatros errante (Diomedea exulans)

El albatros errante puede volar 10.000 km en un mes

Estas incansables aves son agentes ideales para atrapar a los mismos piratas de peces que están matando albatros

Los albatros errantes (Diomedea exulans) han sido considerados criaturas excepcionales. Pueden volar 8.5 millones de kilómetros durante su vida, el equivalente a volar a la Luna y regresar más de 10 veces. Su envergadura de 3.5 m es la misma longitud que un automóvil pequeño y pueden pesar hasta 24 frailecillos.

La forma de su cuerpo significa que pueden deslizarse sin esfuerzo sobre las olas del océano, volando en algunos de los vientos más fuertes de la Tierra. Ahora los investigadores han descubierto que estas aves marinas pueden tener prometedoras carreras en la lucha contra la sobrepesca.

El descubrimiento se produjo por accidente cuando los investigadores del Centre d'études biologiques de Chizé en Francia estaban investigando la captura incidental en líneas y redes de pesca, cuando los pescadores atrapan involuntariamente animales que no intentaban atrapar, como los albatros errantes. La captura incidental mata a cientos de miles de aves y mamíferos cada año.

En las últimas décadas, los países implementaron políticas transfronterizas para abordar directamente las causas de la captura incidental, particularmente de albatros y petreles, que se han visto gravemente afectados. Con observadores humanos a bordo o la actividad de seguimiento de dispositivos electrónicos, las tasas de captura incidental de albatros han disminuido drásticamente en los buques monitoreados.

¿Pero qué pasa con los barcos de pesca ilegales? Buques militares y aviones patrullan el Océano Austral en busca de pescadores criminales, pero no hay observadores ni monitoreo para garantizar que estos barcos estén utilizando métodos para proteger a los albatros y, sin estos, sabemos que las tasas de captura incidental son muy altas.

Los barcos que pescan legalmente generalmente están registrados y tienen licencia, por lo que deben cumplir con las leyes sobre dónde y cuándo pescan, y qué y cuánto pueden pescar. Monitorear la actividad pesquera alrededor de las masas de tierra es una cosa pero, más allá de estos límites, el océano abierto se considera aguas internacionales y no está bajo la jurisdicción de una sola nación. Patrullar esta enorme área por barco o por aire rara vez es efectivo.

Pero, ¿qué pasaría si hubiera 100 policias que pudieran cubrir 10.000 km cada uno en un tramo de 30 días? Conoce a los centinelas oceánicos albatros que patrullan los mares en busca de pescadores ilegales.

Los albatros errantes se reproducen en remotas islas alrededor de la Antártida. Por lo general, solo se puede acceder a ellos en barco, y los investigadores deben enfrentarse para llegar allí a los "50 rugientes" del Océano Austral (vientos poderosos que se encuentran entre las latitudes de 50 y 60 grados), a través de algunos de los mares más agitados del mundo.

Tantas de estas aves estaban muriendo como resultado de quedar atrapadas en líneas de pesca que los investigadores comenzaron a estudiar la superposición entre albatros y barcos de pesca. Entender dónde entraron en contacto las aves con las pesquerías, y qué aves siguieron más a los barcos, ayudó a explicar qué partes de la población estaban en mayor riesgo de captura incidental.

aves marinas en una red de pesca

Es posible mapear la distribución de embarcaciones utilizando los datos transmitidos desde los sistemas de monitoreo a bordo, pero estos registros a menudo solo están disponibles en tierra y rara vez en tiempo real. Dada la cantidad de tiempo que las aves pasan en el océano abierto, esto significaba que los investigadores tenían poca idea de cuántas aves se superponían con los barcos de pesca y por cuánto tiempo.

Para probar otro enfoque, Samantha Patrick y sus colegas desarrollaron registradores de datos que se pueden conectar a un albatros. El registrador detecta el radar de los barcos, recopilando información sobre dónde están los barcos en tiempo real. Los registradores tardaron años en perfeccionarse y la investigadora todavía puede recordar la emoción de recuperar el primero que había detectado con éxito el radar de un barco.

Los datos mostraron cómo el sexo, la edad o la personalidad de cada ave afectaron la probabilidad de que la ave entrara en contacto con barcos de pesca. Por ejemplo, los machos tienden a alimentarse hacia el sur, más cerca de la Antártida, donde los barcos de pesca son más raros, mientras que las hembras se alimentan más al norte, acercándolos al trópico y en contacto con los puntos críticos de la actividad pesquera.

pareja de albatros

Comprender esta variación fue el objetivo principal de la investigación, ayudar a los ecologistas a comprender cómo las muertes en subsecciones de la población pueden tener efectos dramáticos en la población en general. Pero los registradores también proporcionaron datos adicionales que podrían transformar el manejo y la conservación de la pesca en los océanos abiertos.

Originalmente, este trabajo comenzó a diferenciar entre barcos de pesca y otros barcos, para probar si las aves tenían más probabilidades de ser atraídas por los barcos de pesca. Pero cuando se combinaron los datos recopilados por los registradores con un mapa global, se pudo ver la ubicación de todos los barcos con un Sistema de Identificación Automática (AIS) activo. Este radar permite que las embarcaciones se detecten entre sí, evitando colisiones.

El estudio descubrió que más del 20% de las embarcaciones en aguas francesas no tenían su AIS activado, llegando al 35% en aguas internacionales. Dado que el AIS está destinado a mantener seguros los buques, es probable que estos buques que operan sin él en aguas internacionales lo hicieran para evitar ser detectados, por lo que podrían estar pescando ilegalmente.

albatros errante (Diomedea exulans)

Como resultado, los datos de los albatros revelaron involuntariamente el alcance y la escala potenciales de la pesca ilegal en el Océano Austral.

Es difícil imaginar que un barco patrullero humano pueda cubrir suficiente área para rastrear eficientemente las pesquerías ilegales. Pero cada albatros errante podría cubrir la misma área del océano que un barco, y cuando su registrador detecta un bote de pesca con su AIS apagado, puede transmitir esa información a las autoridades, quienes pueden alertar a los barcos cercanos para que investiguen.

La recopilación de datos a esta escala no solo mejoraría nuestra capacidad para detectar y gestionar pesquerías ilegales, sino también para identificar áreas de alto riesgo para la conservación. Esto ayudaría a conservar las poblaciones de peces, proteger a los albatros y otras aves marinas y gestionar el ecosistema marino en su conjunto.

Como centinelas oceánicos, resulta que los albatros tienen una capacidad única para recopilar los datos necesarios para su propia conservación.

Artículo científico: Ocean sentinel albatrosses locate illegal vessels and provide the first estimate of the extent of nondeclared fishing

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