¿Pueden las heces de ballena ayudar a salvar el planeta?

cola de ballena

La destrucción de las poblaciones de cetáceos durante los últimos 200 años ha desequilibrado el ecosistema marino

La Comisión Ballenera Internacional (CBI) se fundó para regular la caza de ballenas. En la actualidad, también se centra cada vez más en el valor de las ballenas vivas para la salud planetaria. Un nuevo informe confirma el gran valor ecológico de las ballenas para ayudar a mitigar el cambio climático, transportar nutrientes, mejorar la productividad marina y promover la biodiversidad en los ecosistemas marinos.

Los principales expertos del mundo se reunieron para un taller de tres días en abril que fue copatrocinado por la CBI y la Convención sobre la Conservación de Especies Migratorias de Animales Silvestres (CMS). La reunión se produjo en respuesta a una resolución de la CBI de 2016, presentada por el gobierno de Chile, para recopilar información científica sobre los roles ecológicos de los cetáceos (ballenas y delfines).

Los debates del taller se centraron en una serie de funciones ecosistémicas primarias de los cetáceos: transporte de nutrientes tanto en la columna de agua como entre sus lugares de alimentación y reproducción, el impacto de las 'caídas de ballenas' (cuando las ballenas mueren y se hunden en el fondo marino) sobre la biodiversidad y el almacenamiento de carbono, y el papel de los cetáceos como depredadores y presas.

Una serie de presentaciones de expertos proporcionó evidencia convincente de los impactos beneficiosos y multifacéticos de los cetáceos en los ecosistemas marinos, como su contribución a la productividad de los océanos a través de sus excrementos (que pueden afectar el rendimiento de la pesca) y sus grandes cuerpos que actúan como sumideros de carbono (que pueden contribuir a la lucha contra el cambio climático).

"Es significativo que la comisión haya adoptado los principios de la resolución que propusimos en 2016 para la protección de estos mamíferos marinos", dijo José Fernández, comisionado chileno de la CBI. "Es un fuerte reconocimiento —de carácter permanente y visionario— sobre la necesidad y obligación de nuestra sociedad de fortalecer un imperativo ético. Sus efectos se traducirán en un instrumento de enorme eficacia para la protección y uso sostenible de los recursos marinos y ecosistemas oceánicos, así como para hacer frente a los efectos nocivos del cambio climático".

"La evidencia científica que demuestra el valioso papel de los cetáceos como ingenieros de ecosistemas, incluida su capacidad para secuestrar carbono y mejorar la biodiversidad, se expande cada día", dijo el Dr. Joe Roman, biólogo conservacionista del Instituto Gund para el Medio Ambiente de la Universidad de Vermont y autor principal de un informe principal preparado para el taller. "Es fundamental que la CBI y sus miembros consideren esta evidencia como parte de sus esfuerzos continuos para gestionar y recuperar las poblaciones de cetáceos".

El taller destacó cómo la caza comercial de ballenas ha contribuido a la matanza de casi 3 millones de ballenas solo en el siglo XX, disminuyendo significativamente la capacidad de los animales para mitigar el cambio climático. A medida que algunas poblaciones de ballenas se han recuperado tras décadas de protección, han retomado su papel de ayudar a fijar y almacenar carbono. Sin embargo, ese papel beneficioso continúa viéndose obstaculizado por otras amenazas para los cetáceos, en particular la captura incidental en los artes de pesca.

"La caza comercial de ballenas no solo causó la extinción o casi la extinción de varias poblaciones de ballenas, sino que también resultó en la pérdida catastrófica de los beneficios de sus ecosistemas", dijo Sue Fisher, consultora de animales marinos del Animal Welfare Institute. "Debemos aprender de los errores del pasado y, por el bien de las ballenas y la salud de los océanos, poner fin a la caza comercial de ballenas de una vez por todas".

"Mientras el mundo lidia con las terribles consecuencias del cambio climático, es imperativo que se consideren todas las soluciones, grandes y pequeñas, para mitigar estas amenazas", dijo Steven Lutz, oficial senior de programas y líder de carbono azul en GRID-Arendal, un Socio del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente con sede en Noruega. "La protección de los cetáceos es esencial para promover el carbono azul oceánico como una solución basada en la naturaleza para nuestro clima cambiante, y es hora de que los gobiernos del mundo reconozcan este importante valor en la conferencia de cambio climático de las Naciones Unidas en noviembre".

"La destrucción de las poblaciones de cetáceos durante los últimos 200 años ha desequilibrado el ecosistema marino", dijo Astrid Fuchs, gerente de políticas de Whale and Dolphin Conservation. "Ahora sabemos que al ayudar a las poblaciones de ballenas y delfines a recuperarse, pueden ayudar a sanar el océano como parte de una solución basada en la naturaleza para las emergencias climáticas y ecológicas. Para que esto suceda, la CBI y sus países miembros deben fortalecer urgentemente las protecciones para los cetáceos, reduciendo los riesgos de captura incidental, caza de ballenas, contaminación y colisiones con barcos, y creando lugares seguros para que vivan y se reproduzcan".

"Durante las últimas cinco décadas (es decir, dentro de la esperanza de vida de una especie de ballena), los humanos han aprendido sobre su inteligencia, complejidades sociales y cultura de ballenas. Ahora, la ciencia revela cada vez más sobre su importante papel para una solución oceánica saludable y basada en la naturaleza para el cambio climático", dijo Fabienne McLellan, codirectora de relaciones internacionales de OceanCare, que se enfoca en terminar con las cacerías directas.

"Si bien las ballenas se convirtieron en EL símbolo del movimiento ambientalista en la década de 1970, deberían ser realmente tratadas como EL símbolo de nuestro océano como nuestro sistema de soporte vital. Necesitamos protegerlas con todos nuestros esfuerzos, ya que nuestra vida depende de ellas".

Lee el informe del taller de trabajo de la Comisión Ballenera Internacional: Report of the IWC-CMS Workshop on Cetacean Ecosystem Functioning, virtual 19-21 April 2021

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