Espiando a las ballenas desde satélite

ballena etiquetada
Un rorcual común con una etiqueta de satélite adjunta. Crédito: Ladd Irvine, Instituto de Mamíferos Marinos, Universidad Estatal de Oregón

Seguimiento a largo plazo del comportamiento de alimentación de las ballenas con una nueva etiqueta

Investigadores de la Universidad Estatal de Oregón (OSU) han desarrollado una nueva etiqueta satelital que les permite rastrear mejor el comportamiento de las ballenas, incluidos los eventos de alimentación previamente no observables durante las inmersiones.

La etiqueta es un avance significativo en la capacidad de los investigadores para observar eventos clave del comportamiento de las ballenas, identificar hábitats importantes y comprender mejor la respuesta de las ballenas a la actividad humana, como el tráfico de barcos o el sonar militar, dijo Daniel Palacios, profesor asociado en hábitats de ballenas en el Instituto de Mamíferos Marinos de la OSU. Durante los últimos 30 años, el Instituto ha sido líder en el desarrollo y uso del marcado satelital de ballenas.

A medida que aumenta el tráfico marítimo, las ballenas de todo el mundo corren un mayor riesgo de ser golpeadas por grandes embarcaciones. Los 30 metros superiores de la columna de agua, la extensión vertical que se extiende desde la superficie del agua hasta el fondo del océano, se considera la "zona de peligro" para las ballenas que pasan por las rutas de navegación.

"Uno de los beneficios de estas nuevas etiquetas es que nos dan información sobre cuánto tiempo pasan las ballenas dentro de la zona de peligro durante su migración", dijo Palacios. "Con esa información, podemos identificar áreas de mayor riesgo y tomar decisiones más informadas para ayudar a protegerlas de la amenaza de colisiones con barcos".

La capacidad de monitorear el comportamiento de inmersión y detectar cambios también podría tener aplicaciones para medir cómo responden las ballenas a fuentes de fuerte sonido, como el sonar utilizado por la Marina de los EE. UU., agregó.

La etiqueta, conocida comercialmente como RDW, también podría tener aplicaciones para nuevas áreas de investigación, incluida la fisiología, el comportamiento, la ecología y la conservación de los mamíferos marinos.

etiqueta satelital de ballena

"Estudiar cualquier cosa, ya sea una planta, un animal o incluso algo como nuestro sistema solar, depende de nuestra capacidad para observarlo", dijo el coautor del artículo Ladd Irvine, asistente senior de investigación de la facultad en el Instituto de Mamíferos Marinos, parte de la Facultad de Ciencias Agrícolas de la OSU.

"Las ballenas pasan la gran mayoría de sus vidas bajo el agua, donde no podemos verlas. Pueden moverse más de 100 kilómetros en un día, por lo que los métodos típicos de observación no son confiables para saber adónde van o qué están haciendo. Las etiquetas nos permiten viajar con las ballenas a medida que avanzan en sus vidas, de forma similar a un rastreador de actividad física o una aplicación de teléfono inteligente".

En el pasado, las limitaciones tecnológicas han impedido el seguimiento a largo plazo del comportamiento de alimentación de las ballenas. Cuando se alimenta por embestida, una ballena se sumerge profundamente y consume una gran cantidad de presas y agua, luego filtra el agua. Los anteriores dispositivos de rastreo satelital podían monitorear sus movimientos horizontales, pero no su comportamiento durante la inmersión.

Trabajando en asociación con el fabricante Telonics, Inc., los investigadores del estado de Oregón desarrollaron la nueva etiqueta RDW para incorporar sensores de presión y acelerómetro que les permitirán monitorear vía satélite durante varios meses más movimientos de las ballenas, incluida la alimentación.

El software de la etiqueta crea un resumen de comportamiento para cada inmersión y transmite los datos vía satélite. El software también se adapta con el tiempo para detectar mejor los eventos clave en los datos del acelerómetro.

"Este nuevo sistema nos permite monitorear el comportamiento de alimentación de las ballenas barbadas durante períodos de tiempo mucho más largos de lo que era posible anteriormente con otros tipos de etiquetas", dijo Irvine. "En el pasado, pudimos monitorear los movimientos a largo plazo de las ballenas, pero esta información adicional nos ayuda a comprender mejor lo que están haciendo en esos lugares en 3D".

Las nuevas etiquetas, que se implantan en la grasa de las ballenas, se probaron en 14 ballenas azules y 14 ballenas jorobadas en la costa del sur de California. Los datos recopilados de las pruebas fueron similares a los producidos por una simulación, lo que confirma su eficacia.

El exdirector del Instituto de Mamíferos Marinos, Bruce Mate, es coautor del artículo. Mate, ahora jubilado, fue pionero en el estudio de los movimientos de las ballenas utilizando etiquetas satelitales a fines de la década de 1980. La nueva etiqueta es un resultado directo y una progresión del trabajo de Mate, dijo Palacios.

"Antes de la llegada del etiquetado, solo podíamos vislumbrar la vida de las ballenas cuando salían a la superficie o siguiendo a los individuos durante unas pocas horas", dijo Irvine. "Era como tratar de ver una obra de teatro en la oscuridad, donde de vez en cuando alguien encendía las luces durante unos segundos. Al rastrear ballenas durante semanas, meses e incluso más de un año de sus vidas, ahora podemos armar una imagen más completa de la vida de las ballenas".

Las características y beneficios de la nueva etiqueta se describen en un artículo publicado recientemente en la revista Animal Biotelemetry: A satellite-linked tag for the long-term monitoring of diving behavior in large whales

Etiquetas: EtiquetaSatéliteBallena

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