updated 6:13 PM CET, Dec 8, 2016

Los delfines usan esponjas marinas como herramienta de alimentación

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delfín nariz de botella usando una esponja marina

Con ellas localizan a los peces sin vejiga natatoria

Todos los delfines observados eran hembras, y algunas pasan la habilidad a sus hijas

En la década de 1980 se descubrió que algunos delfines nariz de botella en Shark Bay, Australia, recogían esponjas marinas canasta del fondo del mar y las colocaban en su nariz como protección durante la alimentación a lo largo de sustratos rocosos. Es el único caso conocido del uso de herramientas por delfines en estado salvaje.

Ahora Janet Mann y Eric Patterson, biólogos de la Universidad de Georgetown, informan que los delfines hacen esto porque les permite descubrir presas inencontrables mediante ecolocalización.

Su investigación aparece en la revista PLoS One.

esponja marina de canasta

"Es bien sabido que más del 90 por ciento del eco viene de la vejiga natatoria, pero muchos peces bentónicos no tienen vejigas natatorias", dijo Patterson.

Él y la Dra. Mann observaron a los delfines colocándose esponjas marinas sobre la nariz y alimentándose en el fondo del mar.

Alrededor del 65 por ciento del tiempo descubrieron que capturaban percas de arena - peces que carecen de vejiga natatoria. Los delfines pueden preferir la perca de arena porque tiene un mayor contenido de grasa que los peces con vejigas.

"No sólo están proporcionando a los delfines una comida muy fiable, sino que también podría ser más nutritiva", dijo Patterson.

mapa zonas donde delfines recojen esponjas marinas

Curiosamente, sólo el 54% de delfines en Shark Bay usaban esponjas marinas como herramientas. Todas eran hembras, y algunas pasan la habilidad a sus hijas.

Cuando el uso de la herramienta fue descubierto por primera vez hace 26 años, había cinco delfines que exhibían este comportamiento. Una de esas hembras murió, pero las otras cuatro siguen utilizando esponjas marinas, dijo la Dra. Mann.

"No hay duda de que es un compromiso de por vida con el comportamiento", dijo. "Ahora hay tres generaciones de "gorrones" (spongers en inglés) que hemos documentado".

A ella y al señor Patterson también les gustaría entender por qué la habilidad se transmite de forma esporádica.

delfín nariz de botella con una esponja marina

"Nadie se convierte en un gorrón si su madre no es gorrón, pero no todas las hijas se convierten en spongers", dijo. "Una de las cosas que estamos tratando de averiguar es si hay otras limitaciones".

Artículo científico: The Ecological Conditions That Favor Tool Use and Innovation in Wild Bottlenose Dolphins (Tursiops sp.)

Enlace: Georgetown University

Fotos y gráfico de: Eric Patterson