updated 2:26 PM CET, Dec 1, 2016

¿Qué comen las orcas en el Ártico?

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orcas en el Ártico

Comunidades inuit ayudan a los científicos a averiguar la dieta de las orcas

Las orcas comen sobre todo mamíferos marinos como focas, narvales y otros tipos de ballenas

Las orcas (Orcinus orca) son los principales predadores marinos, dondequiera que se encuentren, y parece que comen de todo, desde bancos de pequeños peces hasta grandes ballenas de más de dos veces su propio tamaño. El aumento de los territorios de caza en el Ártico a disposición de las orcas debido al cambio climático y el derretimiento del hielo marino podría afectar seriamente el equilibrio del ecosistema marino.

mapa seguimiento de las orcas por las tribus iniut del ÁrticoUn nuevo estudio publicado en BioMed Central revisado en la revista de acceso abierto Aquatic Biosystems ha combinado las observaciones científicas con los conocimientos tradicionales de los inuit de Canadá para determinar el comportamiento de las orcas y su dieta en el Ártico.

Las orcas se han estudiado ampliamente al noreste del océano Pacífico, donde las ballenas residentes comen pescado, pero durante la migración las ballenas comen mamíferos marinos. Han sido identificados cinco ecotipos distintos en la Antártida, cada uno prefiere un tipo de alimentos, y patrones similares se han encontrado en el Atlántico, el Pacífico tropical y el océano Índico. Sin embargo, poco se sabe acerca de la preferencia de presas o el comportamiento de las orcas en el Ártico.

Los conocimientos ecológicos tradicionales (TEK - Traditional Ecological Knowledge) son cada vez más utilizados para complementar las observaciones científicas. Los investigadores de Manitoba de Canadá visitaron 11 comunidades Inuit de Nunavut y recogieron información en más de 100 entrevistas con cazadores y ancianos.

Los inuit informaron que las orcas se "comen lo que pueden coger", sobre todo otros mamíferos marinos como las focas (anilladas, arpa, barbudas y capuchinas) y ballenas (narval, beluga y boreales). Sin embargo no había indicios de que las orcas del Ártico asesino comiesen pescado. Sólo siete de los entrevistados sugirieron que las orcas comían pescado, pero ninguno lo había visto por si mismo alguna vez.

orcas en el Ártico

El tipo de presa informado varió entre las zonas. La mayoría de las incidencias de orcas comiendo ballenas francas se produjo en la cuenca de Foxe y la depredación del narval fue más frecuente alrededor de la isla de Baffin. Los inuit también fueron capaces de describir de primera mano cómo cazan las orcas, incluyendo varios informes de cómo cooperan las orcas para matar a la más grande que ellas ballena boreal o de Groenlandia. Durante la caza de algunas ballenas, las orcas fueron vistas mordiendo la cabeza de la boreal, las aletas o la cola, otras cubriendo su orificio nasal y otras mordiendo o embistiendo para provocar daños internos. De vez en cuando la población local encontró ballenas boreales muertas, con marcas de mordeduras y lesiones internas, pero con muy poca comida.

El "Aarlirijuk, miedo a las orcas, ha influido en el comportamiento de presas como los mamíferos más pequeños que buscan refugio en las aguas poco profundas o en tierra y una presa más grande para escapar, bucear profundamente o tratar de ocultarse entre el hielo. Incluso el narval, que son capaces de apuñalar a una ballena asesina con sus colmillos (aunque esto es probable que cause la muerte de los animales), se moverán a las aguas poco profundas y esperarán a que las ballenas se den por vencidas.

cazadores de ballenas inuitLas orcas son visitantes estacionales de la zona y han comenzado recientemente a colonizar la bahía de Hudson (posiblemente debido a la pérdida de hielo marino en verano con el calentamiento global). Las comunidades locales aprovechan algunas especies de ballenas para comer. El Dr. Steven Ferguson de la Universidad de Manitoba quien dirigió esta investigación, comentó: "Utilizando los conocimientos locales a través de los TEK ayudará a los científicos entender los efectos del calentamiento global y la pérdida de hielo marino en las especies árticas y mejorar los esfuerzos de colaboración de conservación en colaboración con las comunidades locales".

Artículo científico: Prey items and predation behavior of killer whales (Orcinus orca) in Nunavut, Canada based on Inuit hunter interviews